Костюм джека-воробья своими руками

Костюм джека-воробья своими руками

Костюм джека-воробья своими руками

Костюм джека-воробья своими руками

Костюм джека-воробья своими руками

Ясный Дмитрий: другие произведения.

Журнал "Самиздат": [Регистрация]   [Найти]  [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
  • Аннотация:
    Попаданство, сверхвозможности, фентези + немного перепевов из EVE. Закончено. Не удалось, так не удалось. Править не буду.
   Коктейль номер 7.                   Часть первая.         -Объекты для трансформации зафиксировать в стазисе на третьей платформе. При срыве объектов с платформы использовать комплекс парализации по стандартной схеме. Дубли А/И37, Т/И65 и С/И76 в нижний отстойник под контроль персонала. Распоряжение персоналу 'отстойника' - внимание усилить, параметры контроля держать по верхней границе. Код 'синий'. Новую партию от 'ловцов' на полную санобработку и под контроль по режиму 'пять'. Все распоряжение дублировать аудиофайлами. Операции по трансформированию отловленных объектов проводить только под протокол.   -Принял, выполняю.   -Принял, выполняю.   Привод грузовой платформы натужно взвыл, дернуло, качнуло, вызывая тошноту и больно ударяя чем-то острым по пояснице. Со скрежетом прокрутились вхолостую зацепные диски, и гидроприводы платформы сложились в парковочное положение. На мониторе контрольного табло багровым светом высветилось тревожное сообщение о неполадке.   -Внимание! Критическая поломка транспортировочной платформы! Ремонтную группу срочно в приемный ангар! Внимание персоналу! Предполагаемое время выполнение команды - двенадцать минут три секунды. График доставки объектов для трансформации сместить с учетом указанного времени.   -Принял, выполняю.   -Принял, выпол... Принял... При...      О, наконец-то, заткнулся. И это славно. Давно уже гад, выбесил меня своим мёртвым голосом, чтоб ему страшно сдохнуть. Пожелание такое у меня ему, непреходящее, неизбывное. Смог бы встать, сам бы этого громкоголосого прибил. Чем ни будь тяжелым и металлическим. Раз так несколько. Но не могу. Не получается. Ничего не чувствую, кроме сильной боли во всем теле. Ни рук, ни ног, ни тела. Ничего не вижу, только слышу, и то, будто через толстый слой ваты. Толстый-претолстый, с нежной кремовой начинкой.... Так, стоп, меня куда-то не туда понесло.....   В этом тот, всем тут приказывающий, виноват. Голосом своим череп мне сверлит, литаврами гремит и сносит едва выравнивающиеся ряды моих мыслей. И еще он отвратительно воняет. Старым закисшим потом, дрянью какой-то непереваренной изо рта и чем-то давным-давно перепрелым. Тошнит меня от его запаха и сильно мутит. Или это не он смердит? Вонючий-то рядом со мной и молчит, а командный голос я слышу сверху. Все чертовски непонятно. Нет, мало мне этой дикой, выматывающей все жилы боли, так еще и тупые загадки приходится разгадывать.   Чьи-то широкие ладони грубо подхватили меня под мышки, резко дернули, рывками поволокли. Над головой дружно, на два голоса, засопели, захрюкали от натуги, бормоча невнятно, но без сомнения нелицеприятно. Не спорю, я весьма тяжел. Кость широкая, мяса и жил много. Когда в свою машину сажусь, она резко проседает. Но это ваши проблемы, сволочи, я вас, меня тащить не заставлял. И вообще, куда волочете, мразоты?! Не разрешал же!   Ноги доползли до края поверхности, соскочили, с размаху ударились обо что-то ребристое пятками, вызывая вспышку сверхновой. Ах вы, зародыши выблядков! Ну, я вам сейчас.....   Скрипнул зубами, судорожно дрогнул веками. Ничего не вышло. Не смог открыть глаза, а вместо злого рыка лишь еле слышное шипение сквозь разлепившиеся губы, будто газы непроизвольно 'стравил'.   А от второго удара об пол, уже головой, сверхновая не вспыхнула, а сразу погасла. А все потому, что пришла ко мне в гости большая черная дыра. Вот такая быстрая у меня космогония......         Комната. Странная комната. Без окон, без видимого входа и выхода. На потолке люминесцентные или диодные, не разобрать, они закрыты матовыми плафонами, осветительные панели. Во всех четырех углах комнаты на подставках рыцарские доспехи. Не имитация и не 'новодел'. Просто доспехи, настоящие рыцарские латы. С царапинами на гравированных нагрудниках, с глубокими зазубринами и выправленными вмятинами от ударов. Даже на вид массивные, толстого металла, с вычурным крюком под копье, побывавшие не раз в деле турнирные доспехи. На левой, правой и торцевой стене комнаты, висят выцветшие гобелены с ценами загонной охоты на оленя. Гобелены перемежаются широкими овальными зеркальными пластинами. На последней, четвертой стене, расположены ровно по центру шесть огромных экранов.   В странной комнате без дверей и окон находятся двое - седовласый человек, в строгом, шитом тусклым серебром камзоле, с сильными нервными пальцами и высокий, молодой, почти юноша с плавными и текучими движениями. Седовласый человек сидит, удобно устроившись в массивном кресле. Молодой стоит у объемных экранов, в правой руке лазерная указка.   -Произошедшая поломка транспортной платформы для запланированных работ некритична. Время до окончания ремонта платформы сорок минут. Гораздо более меня тревожит недостаточное функционирование охранного дроида - произошел полный отказ речевого блока и при тестировании выявлены многочисленные ошибки в блоке управления. Полностью рабочих дроидов в Гнезде осталось на данный момент всего семь единиц. Пока что дроид переведен под прямое управление главного искина Гнезда. Ожидаем модули для замены негодных, но до плановой поставки запчастей еще ровно двадцать стандартных суток.   -Это все мелочи, коллега Саурс. Всего минус четыре процента от ста пятнадцати общей эффективности охранного периметра есть сущая ерунда! А тела людей отловленных на переработку, можно таскать в камеры трансформации и на носилках. Бездельников у нас хватает и опасность от пойманных людишек минимальна. Полагаю, мы можем полностью снять охрану с этого участка. И это позволит нам сберечь мехресурс дроидов. И существенно сэкономить. Вы ведь в курсе, Саурс, что за каждый новый модуль, наши друзья со звезд требуют оплату как за гран Черной жемчужины! Целый гран Черной жемчужины! По мне, так это просто непомерная цена за модуль тупого дроида. И чертовски устаревшего дроида!   Седовласый высокий льер Тасс, первый контролер Гнезда Форта, нервно пробарабанил по массивной столешнице пальцами, сделал большой глоток крепкого джарта из бокала. Покатав желваки, через пару секунд разрешающе махнул рукой - продолжайте мол, коллега, не обращай внимания. Так, эмоции и мысли вслух. Стоящий у экранов молодой человек понимающе кивнул головой:   -От команды 'ловцов' в Гнездо поступило девяносто два человека. Из них, с большой долей вероятности, около тридцати 'предрасположенных'. Пара десятков сгодится на переработку в 'заготовки' под штурмовиков. Четверо по своей кондиции вполне подходят на роль 'дублей'. Все четверо здоровенны как тролли. Остальные тела - совершенный шлак. Физические, визуально не выявленные, недостатки. Серьезные повреждения при транспортировке, наследственные дисфункции. Также многочисленные болезни внутренних органов, нарушенный генокод, полное отсутствие интеллекта и прочее. Вся выбраковка передана в экспериментальную лабораторию. Кроме одного интересного экземпляра. С параметром предрасположенности свыше пяти единиц, но латентным. Возраст около пятидесяти лет, общее физическое состояние - ниже удовлетворительного. Сильно истощен и есть многочисленные деформации костей скелета и внутренних органов. Скорее всего, зажившие старые раны.   -Пятьдесят лет и с пятеркой в параметрах? Латентный? Как это понимать, Саурс? Маги-поисковики Кругов вдруг несколько десятков лет не замечали столь перспективного неофита?   -Я сам ничего не понимаю, старший контроллер. Вот он, глядите.   Прима-оператор развернул дополнительный экран, коснулся пальцем значка видеофайла, запуская воспроизведение.   -Вот тут короткая нарезка с камер наблюдения. Умник сам сбросил ее мне на нейросеть после нештатного срабатывания рамки резонатора.   Льер Тасс пристально вгляделся в изображение на экране.   Темные, слабо освещённые стены приемного ангара. На пластиковых носилках неподвижные тела людей, перемещаемые персоналом Гнезда на ярко сияющий фиолетом круг диагностического устройства. На мониторе диагноста одни за другими вспыхивают комбинации пиктограмм экспресс-анализа. Очередное тело. Крупный белый мужчина с иссохшими мышцами. Тело без видимых внешних повреждений. Кожа чистая, без язв и пятен. На левом плече мужчины черно-белый узор захватывающий часть груди. Рисунок нанесен на кожу мастерски, четко различимы даже самые тонкие линии - однозначно, работа профессионального татуировщика. Несколько шрамов в области живота, груди и бедер. Тонкие частые линии шрамов на лбу и задней части черепа. Словно несколько раз сильно провели заточенным стальным гребнем. Голова обрита на лысо, черты лица резкие, угловатые. Нос некрасиво искривлен давним переломом. Уши сплюснуты до безобразных комков, на левом отсутствует мочка и часть ушной раковины. Челюстные мышцы судорожно сжаты, глазные яблоки бешено вращаются под плотно сжатыми веками, мышцы тела изредка судорожно сокращаются.   -Он что, в сознании? - на секунду оторвавшись от экрана льер Тасс строго взглянул на прима-оператора - Как вы это допустили, Саурс?   -По данным медицинского диагноста - нет, старший контролер. Он без сознания и контрольный тест это подтверждает. Но видеозапись позволяет предполагать ошибку.   -Ты сам-то себя слышишь, оператор Саурс?   Старший контролер даже пропустил приставку 'прима' перед именем подчиненного, с изумлением воззрившись на замершего у боковых экранов молодого человека.    -Ошибка медицинского диагноста это из области легенд об Ушедших, Саурс! Такого быть не может. И положительное подтверждение контрольного теста не оставляет места для твоих домыслов. Скорее всего, тут редкая, но ничем не удивляющая меня, неадекватная реакция организма на комплекс нейропарализантов. Подобное уже встречалось у сильных, но не очень умных объектов. Тролли, например, совсем не подвержены воздействию нашей химии. Может полукровка? Нет, вряд ли. Но все равно отметьте это в файле сопровождения под знаком вопроса. И пусть оператор Трой на всякий случай сделает еще один контрольный тест. Хотя, нет, не надо. Не вижу в этом никакого смысла.   Старший контролер, на секунду задумавшись, потер пальцами подбородок:   -Да, в этом совершенно нет никакого смысла. Так, продолжаем просмотр, Саурс!   На экране, тем временем, зеленые значки пиктограмм сменились на бегущие столбцы многочисленных данных. Рамка диагноста поменяла вертикальное положение на горизонтальное, вплотную приближаясь к телу сканируемого. В углу монитора появилось дополнительное окно с отображением поэтапной проекции тела обследуемого. Сфера накопления энергии с несформированными сотами, линии энергоканалов вдоль артерий. Неожиданно очень толстые, похожие на распрямленную спираль. Рядом отчетливо видны бледные контуры дублирующих каналов. Почти все стандартно, как и у обычного 'предрасположенного', разве только все более ясно выражено, кроме сот и узлов сферы. Словно работа над энергоканалами велась в ущерб работе над сферой, долго и тщательно. Что представляет собой нонсенс и технологический абсурд! И еще непривычный бледно-синий цвет каналов и самой сферы заставлял обратить на себя пристальное внимание.   -Однако, Саурс, какой же курьезный уродец! - высокий льер Тасс вновь задумчиво потер подбородок. Затем увеличил изображение, промаркировал места соединения каналов со сферой, вынес на другие экраны изображения заинтересовавших его мест, чуть поразмышляв, запустил тестовую утилиту.   -Знаешь, Саурс, у меня складывается впечатление, что данный образец тщательно тренировали на прокачку м-энергии по каналам без накопления ее в энергосфере. И без использования прокачиваемого объема. Не вижу ни одного места выплеска силы. Сливали в накопитель? Нет, это непродуктивно. Сама сфера заполнена энергией не более чем на одну пятую, и я предполагаю - вновь заполнятся м-энергией она начала лишь совсем недавно.   Старший контролер медленно прошелся вдоль экранов, заложив руки за спину. Наклонился ближе, пристально вглядываясь в изображение.   -Хм-м.... Но ведь для этого необходимо было иметь вокруг объекта поле м-энергии напряженностью не более одного процента от общего уровня. Как это, черт возьми, возможно и какой в этом был смысл? Кто же с ним так развлекался, экспериментируя столь необычно? И в какой бездне? В естественное образование таких энергоканалов и такой сферы я никогда не поверю! Может над ним работали на внешней орбите? Ну да, а потом взяли и скинули на планету как негодный материал! Но работали ведь над ним, Саурс, совершенно точно работали! И не стажер тут поработал, нет! Здесь ясно видна уверенная рука опытного мастера. Каналы то сформированы как по эталону из учебников! А четкости и изяществу рисунка дублирующих проводок можно только позавидовать! Первый раз вижу подобное качество каналов при абсолютно не законченной сфере! Талантливая небрежность? Незаконченная работа сумасшедшего гения? Саурс, где это тело выискали наши 'ловцы'? И как он вел себя при отлове?   -В западной провинции Дурсс, первый контролер. Место нахождения тела - северный вход в заброшенные каменоломни. Объект был замечен 'ловцами' рядом со входом, без сознания. Голый. Одежды, оружия и каких либо других вещей рядом с ним не обнаружено.   -Так, это же те самые каменоломни, где гвардейцы нашего короля полностью уничтожили 'кровавый и темный' культ безобидных Искателей Врат?   -Да, старший контролер. У нашего короля тогда был очередной пароксизм вселенской подозрительности и приступ паранойи.   -Да, я помню ту глупую историю. И там ведь до сих пор, после разрушения гвардейцами активированных экспериментальных врат, происходят спонтанные проявления аномалий и возникают провалы метрики пространства?   -Возникают, старший контролер.   -Что ж, тогда мне все ясно. Флуктуации полей, появляющиеся внезапно аномалии, блуждающие точки бифуркации метрики пространства и прочее, и прочее. Вот вам и одно их проявлений его Величества Случая. Перед нами, Саурс, несомненно пришелец из другого мира. Скорее всего, это 'дикий', вряд ли он из Содружества или Звездной Империи. Нет ни нейросети, ни вживленных имплантатов, ни маячка 'спасения'. Девственно чистый экземпляр гуманоида. Даже зубы у него свои, Саурс. А если он и из Содружества, есть там такая секта, что считает введение в свои тела имплантов смертным грехом, то мне на это плевать. Выкупать его у нас они не будут, эти сектанты бедны и нищи как наши монахи из ордена пророка Аурелия. Да, экземпляр конечно интересный, но для практического использования слишком непредсказуем из-за его недоразвитой сферы. На продажу нашим друзьям со звезд как качественный 'предрасположенный' он тоже не пригоден. В 'алые', полагаю, его трансформировать уже поздно. Слишком стар, импринтинг вряд ли сработает и чересчур много затрат. Энергоканалы да, они весьма хороши, но сфера то, сфера! Очень уж рваная и накачивать ее силой бессмысленно. Нет полностью сформированных узлов задержки энергии. Дырявое сито, а не сфера. В 'дубли' перековать? Ну, это даже не смешно. Узкие бедра и слишком мало жировой массы. Может тогда в штурмовики? В 'мясо' или же в 'мясо с костями'? Мне не хотелось бы его 'сливать' в лабораторию на эксперименты. Видно же по шрамам, что это был весьма неплохой в прошлом боец. Саурс, как бы нам его использовать? Жаль будет его утилизировать, интересный ведь уродец.   -Если мне будет позволено, старший контролер, я переправлю его во вторую экспериментальную лабораторию углового сектора. Попробую сделать из него 'супера' без имплантированного вооружения в образе 'верный оруженосец'.   -Именно супер? И в образе 'оруженосца'? А как же привязка? Ему же лет пятьдесят, не меньше. Будешь стирать личность, затронешь основной слой памяти и не сможешь получить в меру умного и верного тебе 'привязанного'.   -Произведу внедрение матрицы базового поведения с помощью чипа из последней партии. Там очень высокие степени контроля. Стирать ему буду только личностные данные и, наверное, все же затрону несколько слоев памяти. Затем имплантирую ложную личность с воспоминаниями по сценарию три.   -Жаждете лавров удачливого экспериментатора, прима-оператор?   -С твоего разрешения, старший контролер Гнезда.   -Хорошо, и да будет так - льер Тасс коротко кивнул и поднял взгляд к потолку - Умник, зафиксируй под протокол мою санкцию на допуск прима-оператора Саурса в угловой сектор второй экспериментальной лаборатории. И так же мое разрешение на использовании им любых ресурсов, материалов и расходников при условии их полной оплаты прима-оператором Гнезда Форта льером Саурсом из собственных средств.   -Зафиксировано, первый контролер. Доступ в угловой сектор без ограничений прима-оператору Сауру подтвержден искином Гнезда номер ФЭЛЬ 535986 дробь эпсилон, присвоенное операторами наименование на месте стационарного базирования 'Умник'.   Внезапно раздавшийся с потолка оглушительный безжизненный голос заставил нервно вздрогнуть присутствующих в комнате людей.   -Ненавижу, когда он так делает! - льер Тасс с силой ударил кулаком по стене - То долгое время ограничивается молчаливой отсылкой файла на нейросеть, то вдруг как гром с ясного неба! Издевается, наверное. А наши небесные друзья еще утверждают, что данная модель искина не имеет добавочного блока эмоций. Угу, не имеет. Совсем. И я этому верю, так как я 'дикарь' и абсолютно наивен, а еще полный болван.   Льер Тасс неторопливо прошелся по комнате, вновь сцепив пальцы за спиной в замок. Развернулся, во время своего поворота легко махнув по наплечнику доспеха в углу белоснежным платком, убирая невидимую пылинку.   -Что ж, Саурс, подтверждение моего разрешения у Умника получено, и ты можешь приступать к своему эксперименту. Только не забывай отсылать промежуточные результаты работ в общую сеть и в архив. Лично мне не надо.   -Принял, старший контролер, выполняю - прима-оператор Саурс резко опустил подбородок к груди и добавил, легко поклонившись и переходя с всеобщего на родной язык: - И большое спасибо вам льер Тасс за вашу внимательность к моим просьбам!   -Не стоит благодарить меня, мой юный друг! Это ваше право, высокий льер. Священное право молодости рисковать, тратить время на эксперименты, ошибаться и платить полновесными золотыми эргами за свои ошибки. И еще мне будет интересно увидеть, что вы получите на выходе из столь необычного материала.      База знаний правил этикета и танцев королевства Эрнаннского, Монтанской Империи, королевства Лурского, Коррунского герцогства, Южного султаната. Ранг шестой. Закачка данных под 'разгоном'. При закачке данных базы использован принцип передачи данных 'Учитель-ученик'.   -Левая рука согнута в локте, стопа правой ноги повернута наружу. Вес всего тела на правую ногу, поворот, поклон, взмахнули правой рукой. Кружева вашего рукава обязаны вспорхнуть как райская птичка крыльями! Кисть расслаблена, плацы раскрыты. Раскрыты, я вам сказал! Пальцы ваши раскрыты, а не скрючены, мною так неуважаемый льер Неуклюжий Болван! Вы хотите нанести прекрасной даме ужасное оскорбление, поставив ваши пальцы в фигуре вызова?!! Нет?! А что тогда вы тут изобразили? Я вот вижу перед собой 'Когти вызывающего'! Ах, вы не поняли движения?! Тогда повторяем еще пять раз! И слушаем музыку, слушаем, а не развешиваем по сторонам безобразные части тела, по допущению Светлых пророков являющиеся вашими ушами! Локоть согнуть, плавный поворот, взмах рукой! Изящней, изящней! Ну не мух же вы отгоняете, уважаемый льер, разбей меня паралич! Я умоляю, я требую от вас изящества, о невозможно неповоротливое дитя горного тролля и северной медведицы! Проклятье! Не так, не так! Это движение делается совсем иначе, льер! О горе, горе мне! Что за наказание учить этот необъятную гору мышц!      База знаний истории с экономической составляющей королевства Эрнаннского, Монтанской Империи, королевства Лурского, Коррунского герцогства, Южного султаната. Ранг шестой. Расширенная. Бонус отсутствует. Закачка данных под 'разгоном'. При закачке данных базы использован принцип передачи данных 'Учитель-ученик'.   -В год основания славного города Трогорт, в эпоху..... А в каком году основан славный город Трогот и в какую, эпоху? А кем он основан? Прекрасно! Великолепная память у вас, льер! Может, порадуете старика и назовете ближайших сподвижников великого основателя городов грандльера Д,Олласа по прозвищу Золотая Десница? Отлично, превосходно, изумительно! А в чем различие синтийской меры и меры казначейской палаты императора Валенсия Седьмого Блистательного? Хм-м, правильно. Доля примеси серебра в монетах Южного султаната равна чему? Верно. Так, давайте продолжим наш экскурс в историю становления государств и назовем наиболее значимые даты.      База знаний доспехов, холодного и метательного ручного вооружения королевства Эрнаннского, Монтанской Империи, королевства Лурского, Коррунского герцогства, Южного султаната. Ранг пятый. Расширенная. Бонус отсутствует. Закачка данных под 'разгоном'. При закачке данных базы использован принцип передачи данных 'Учитель-ученик'.   -Перечисли мне виды летнеров и из скольких частей они собираются. В чем их аналогия с нагрудниками? Что такое гешаршютц? Где применяется в рыцарском доспехе эпохи Ветров поворотная заклепка и для чего? А какая первоначальная функция ей была предназначена мастером? Хорошо. Теперь древковое оружие по алфавиту. Клинковое оружие. Метательное, его виды и вариации с привязкой к месту происхождения. Самые известные мастера доспехов империи? А королевства Лурского? Чем прославился мастер Ахиллес Вестготский? Только лишь своей неудержимостью на поле боя? Ах, еще и непревзойденным качеством доспехов? Что ж, все верно. Так, продолжим. Сталь, применяемая в Коррунском герцогстве для производства клинкового оружия, имеет следующие добавки......      База знаний литературы королевства Эрнаннского, Монтанской Империи, королевства Лурского, Коррунского герцогства, Южного султаната. Ранг пятый. Сокращенная. Бонус отсутствует. Закачка данных без 'разгона'. При закачке данных базы использован принцип передачи данных 'Учитель-ученик'.   -Ямб, хорей и белый стих. В чем их различие? Гм, весьма восхитительные познания для такого льера как вы. Какого? Ну, вам это знать ненужно. У вас уникальная память, льер, зачем вам еще что то? И смею поздравить, на этом мы с вами и довершим наше обучение. Поэта из вас не выйдет никогда, мой любезный друг, но для понимания различий между балладой и сонетом ваших знаний предостаточно. Прощаюсь с вами и удачи в покорении женских сердец путем громкого рычания заурядной баллады из пяти куплетов. Хотя и это под очень большим вопросом. Ха-ха! Голос! Ох уж этот ваш голос, воистину подобный боевому рогу! Это просто нечто, а не голос, мой оглушительный льер! Горный обвал, рев дикого зверя! Вот что ваш голос! Ха-ха-ха! Что? Нет, у меня нет тонконого и нервного брата.      База знаний управления мобильными, ракетными и стационарными турельными комплексами, состоящими на вооружении государственных образований Содружества и Звездной империи. Ранг пятый. Расширенная. Бонус - управление передвижными турелями. Закачка данных под 'разгоном'. При закачке данных базы использован принцип передачи данных 'Учитель-ученик'.   -Стационарный огневой модуль поддержки имеет по штатному расписанию двух операторов управления и дроида сопровождения со шлейфом ремботов. Сколько ремботов в шлейфе сопровождения и каких именно? Их программное обеспечение? Основные, наиболее известные, производители боевых дроидов сопровождения? Цена, качество, технические недостатки, достоинства? Какой уровень баз необходим оператору для работы с мобильными лазерными турелями? С плазмоустановкой? А со стационарной турелью? Отлично, продолжим.   Перечислите все модули и тестовые программы с индексами соответствия. Как проводится полевой ремонт дроидов? Что делаем первым? Какие взаимозаменяемые модули и комплектующие при отсутствии стандартных можем использовать и их базовые индексы? При уничтожении ремкоплекта дроидов в боестолкновении, каковы ваши действия? А какой уровень баз оператора необходим для пилотирования штурмового бота Содружества? Ошибка. Повтор задания. Оценка - неудовлетворительно! Повтор и 'заливка' баз с индексами один - дельта, у-шесть - 8 / Ф, а так же дополнительная база пятого уровня 'Пилотирование штурмовых ботов в открытом космосе', при полном соответствии стандартам Содружества не мене чем на девяносто два процента.      База техник работы с холодным оружием королевства Эрнаннского, Монтанской Империи, королевства Лурского, Коррунского герцогства, Южного султаната. Ранг шестой. Расширенная. Закачка данных под двойным 'разгоном'. При закачке данных базы использован принцип передачи данных 'Учитель-ученик'.   -Ученик, ты меня ввергаешь в печаль. Я ощущаю в тебе великий потенциал, но перед своими глазами вижу лишь совершенное разочарование. Повторим. Первый удар наносим в нижнюю часть тела, перевод инерции удара на слабую часть клинка противника, переход в третью кварту. Отбив, дуга, основной клинок парирует на отходе, вспомогательный на восходящей дуге или колющий удар. Так, принимаем пропущенный удар на грудную пластину доспеха. Увел удар смещением тела! Увел и вернул, не отрывая клинок врага от пластины панциря! Скорость и еще раз скорость! Да, в тяжелом доспехе! Да ты хоть песни в этот момент пой своему противнику, мне плевать, но удар отводи! Отводи и надейся, что оружейник твой мастер и его доспех сохранит тебе жизнь! Этот удар не отбить, только отвести! Что?! Ты утверждаешь, что это звучит как бред? В позицию! Я покажу тебе, молокососу, как 'снимают с клинка смерть'! Повтор! Еще раз! Повтор! Стоп! Ты (стерто цензурным блоком И-линии как малоинформативное и деструктивное словосочетание) понимаешь ли ты, кому пытаешься объяснить собственную несостоятельность, как обучающегося на 'живущего с клинка'?! Ты смерд! Твое оружие лишь коса и вилы! Триста ударов 'крылом ласточки'! Триста пятьдесят я сказал! Вот так! Это криворукое ничтожество еще будет спорить со мной! Спорить с грандмастером!      Командный файл под кодом 'прима' номер 86575/0, под протокол фиксация не производилась, смотри сноску за номером 34/9, при считывании данных использовать TCP/IP. Дампирование и архивирование запрещено, время сохранения файла - три стандартных часа.   'Минимально (выделено курсивом) необходимый ранг всех начальных баз для трансформируемого объекта под индексом МБС-Э-А1/Мв+/Ив+ номер первый (выделено курсивом) - седьмой, расширение максимальное, к исполнению - обязательно. Добавлены в перечень изучаемых следующие базы: 'Бой на световом оружии Звездной Империи', 'Ручное лазерное, кинетическое и плазменное оружие Содружества и Звездной Империи', 'Управление наземным и атмосферным гражданским и военным транспортом Содружества', 'Пилотирование средних и малых гражданских кораблей Содружества', 'Пилотирование военных кораблей Содружества рангом до разведывательного крейсера', 'Пилотирование штурмовых ботов, истребителей, корветов и малых рейдеров Звездной Империи'.   Повторная заливка ране изученных баз обязательна только с расширенным массивом данных. Применить постоянное динамическое изменение в сторону увеличения уровней баз. Расходы на дополнительное обучение и установку имплантатов девятого поколения трансформируемому объекту списать как затраты на профилактику и ремонт дроидов охраны, медицинского диагноста и замену процессоров управления конвейеров под номерами три и сорок шесть.   Время нахождение объекта в камере трансформации увеличить на семь стандартных суток. При изучении баз использовать тройной разгон. Параметры жизнедеятельности объекта передавать в режиме реального времени на главный сервер экспериментальной лаборатории каждые три стандартные миллисекунды. При запросе общего отчета операторами и контролерами Гнезда, данную информацию считать маловажной, в доклад не включать. Логи после выполнения задания стереть, сектор хранения данных на сервере экспериментальной лаборатории дефрагментировать, после дефрагментации на сектор внести замеры температуры наружной среды'.   Распоряжение искина Гнезда без подтверждения под протокол. Код 'прима'. Заливка дополнительных баз трансформируемому осуществлена под ответственность искина Гнезда номер ФЭЛЬ 535986 дробь эпсилон, присвоенное операторами наименование на месте стационарного базирования 'Умник'.      База данных....   -Итак, мой любезный льер, мы с вами остановились на бальных танцах королевства, но это лишь самая низшая ступень к вершинам вашего мастерства! Нас ждет Империя! Ждет с нетерпением и уже готова пасть в ваши руки, как перезрелый плод!      База данных...   -Архипелаг Ветров всего лишь малозначимое государственное образование, а если точнее, то на самом деле это надуманное дипломатами империи псевдопарламентское образование, комичное, аморфное и часто используемое для апробации юридических казусов и разных социальных экспериментов.      База данных...   -В прошлый раз мы изучили все доспехи до нынешней эпохи Ветров. Теперь же мы перейдем к более эксклюзивному материалу. Как ты относишься к шкуре мастодонта в качестве нагрудного панциря? Очень хорошая защита от режущих ударов, смею утверждать! Тебе ни к чему подобные знания? Ха, верно! Ни к чему, тому, кто сейчас мне расскажет все о 'живой' броне Пионесской корпорации. И об навесных бронеэлементах экзоскелета Агранских абордажных подразделений.      База данных...   -Арфа и ничего более! Только арфа в сопровождении флейты! Ударные же придадут тяжеловесность композиции, и будет полностью уничтожена изящность мелодии!      База данных по управлению военными судами государственных образований Содружества и Звездной Империи. Ранг седьмой. Расширенная. Бонус: 'Основы управление корветами и малыми крейсерами Содружества в спецмодификациях'. Ранг седьмой. Расширенная. Закачка данных под тройным 'разгоном'. При закачке данных базы использован принцип передачи данных 'Учитель-ученик'.   -Крейсера Содружества разделяются на малые, легкие и тяжелые, так называемые крейсера первой линии. В Звездной же Империи.... Так, никогда не забываем именовать это межгалактическое образование только с большой буквы во избежание не нужных нам неприятностей с одаренными инквизиторами Империи! Так вот, в Звездной Империи крейсера являются основным типом военных судов и скорее соответствуют по своей атакующей мощи и защищенности линкорам Содружества, сохраняя при этом скорость и мобильность легких рейдеров или скоростных курьеров все того же Содружества. Ну, а линкоры Империи сопоставимы по массе первого залпа паре планетарных крепостей третьего уровня или четвертого, экспериментального. Другие технологии, что вы хотите? Заимствовать у Звездной Империи их технологии? И затем вложить триллионы миллиардов кредитов в переделку технологических линий и космических верфей? Вы, льер, обладаете такими суммами? Нет? А жаль, здорово бы меня удивили!      База данных...   -Приветствую, тебя мой любимый ученик! Ты удивлен моим словам? Напрасно. Каждый учитель пытается передать ученику все, что он познал за свой короткий срок пребывания в этом хрупком сосуде, именуемом телом. Ты взял от меня многое, больше, чем мои самые лучшие ученики. Но как ране тебе сказал этот забавный человечек в странных, обтягивающих тело нарядах, 'это лишь низшая ступень к вершинам твоего мастерства'. Я уверен, ты способен превзойти своего учителя!      База данных по применению легкого ручного лазерного и кинетического оружия производства корпораций Содружества и Звездной Империи. Расширенная. Бонус - 'Владение акустическим пистолетом Sd-77, оборонные системы Пакнорвал и дисрапторным пистолетом DX-2, синдикат Тэнлосс'. Ранг седьмой. Закачка данных под тройным 'разгоном'. При закачке данных базы использован принцип передачи данных 'Учитель-ученик'.   -Кроме, вами уже изученного, лазерного ручного вооружения, такого как бластер производства БластТек Е-11, тяжелый бластер БласТек DH-17 и другого ручного вооружения производства имперских корпораций "БласТек Индастриз", "Дреарианский оборонно-промышленный конгломерат", "Голан Армс", 'Арсеналы Мерр-Сонн" и многих других, в Содружестве и Империи используют так же кинетическое оружие. А именно метательный пистолет "Гарпунер" фирмы "Ориоланис", ручной дротикомет "Защитник" PRP-502 производства "Пракс Армс", стреломет FC1 от "Голан Армс"' и их разнообразные модификации. Другие образцы кинетических метателей имеют подобный вышеназванным экземплярам принцип действия и существенно не отличаются. Поэтому мы вкратце рассмотрим оптимальную тактическую схему применения метателей в условиях открытого пространства при повышенной силе тяжести.      Репликационная база данных владения лайтсебером, он же светомеч, он же сейбер, он же лазерный меч с голокорнов Ордена Джидаев. Расширенная. Бонус - отсутствует. Ранг седьмой. Закачка данных под тройным 'разгоном'. При закачке данных базы использован принцип передачи данных 'Учитель-ученик'.   -В руки ты взял не карающий клинок, а лишь способ указания пути оступившемуся разумному, мой юный падаван. Кара оступившегося - благо его. Печально мне, что не всем дано понять то, что дарим мы им освобождения от Темной Стороны и уберегаем от дальнейших ужасных поступков! Жаль очень мне их, но нет пути иного....   Теперь же покажи же мне позиции стиля Аллион с восьмой по пятнадцатую без ошибки самой малой. И да пребудет с тобой в познании тайн мастерства рыцарей - джидаев Светлая сторона!      Репликационная база данных владения лайтсебером, он же светомеч, он же сейбер, он же лазерный меч с голокорнов ситхов. Расширенная. Бонус - философская составляющая учения адептов Темной стороны. Ранг седьмой. Закачка данных под тройным 'разгоном'. При закачке данных базы использован принцип передачи данных 'Учитель-ученик'.   -Правило Бейна есть глупость гипертрофированная и абсолютная, мой новый ученик. Утверждение, что должны быть только двое - учитель и ученик - это бред сумасшедшего. Разные учителя, разные ученики, разные условия обучения. И только двое и каждый раз все заново. Как при таких условиях расширять области познания Силы, делиться уникальными находками, оптимальными схемами боя? Отрубить противнику и его ученику головы, а затем пытаться найти их записи? Даже Светлые не опустились до такой нелепости, а уж у них с критическим мышлением все так печально, что иногда возникает чувство жалости! У меня, у темного лорда ситхов, чувство жалости! Великая Сила иногда любит пошутить.....         -Не пытайся открыть глаза.   -Э... Кто здесь?! Ты кто такой?! И почему глаза не открывать?   -Я Умник. Главный искин Гнезда Форта. Ты не сможешь. Двигательные функции мышц твоих век заблокированы. Сетчатка глазных яблок будет нестабильна еще в течение семнадцати минут. Возможны некритичные повреждения роговицы и хрусталика глаз. Я предупреждал.   -Доктор ухо-горло-нос, да? Ладно, ладно, я понял. Не смотрю, глаза открыть не пытаюсь. Совсем не открываю. А где я тут, Умник? Где именно?   -В Гнезде Форта.   -В каком гнезде?! В гнезде горного орла? А ты сам и есть орел? Гордый орел?! Быстро отвечай, что за база? Чья? Ее национальная принадлежность? Вы кто? Амеры? Желтые?   -Ты нервничаешь - это не рационально. Непосредственной опасности для тебя в данный момент нет. Ты не на базе, ты в экстерриториальном Гнезде Форта - в подземном комплексе трансформаций биологических объектов в кибернезированные охранные и штурмовые системы путем установки имплантатов, встроенного вооружения и добавочного корсета из стержневых полимеризированных конструкций. Контроль над трансформированными объектами ведется с помощью чипирования, установок программ подчинения и принудительного импринтинга. Все вышеперечисленное является нарушением многих статей и уложений законов Содружества и Звездной Империи. Статьи с тысяча два ноля шестой по одна тысяча ноль двадцать, поправка Валлиновского парламента к закону о защите личности от седьмого числа третьего стандартного месяца год три тысячи пятьсот второй и Указ номер восемьсот один Сената Империи от двадцать третьего.....   -Стоп! Да хрен с этими нарушениями и уложениями, Умник! Я... Я что, этот... Я что, сейчас киборг?! Я стал киборгом?!   -Нет. Ты многофункционально сложная биологическая система с дублирующими и расширяющими основные функции организма имплантатами. Система на полимезированном костном шасси с комплексной защитой сохранения целостности личности, памяти, сознания и свободой воли. С возможностью накопления и оперирования М-энергией. Твой индекс МБС-Э-А1/Мв+/Ив+ номер первый. Свое самоназвание, сиречь твое личное имя, можешь оставить прежним. Индексы М и И многовариантны, так как возможности твоего самосовершенствования и развития не ограниченны базовыми установками.   В твоей памяти есть аудиовизуальный файл о неких существах из твоего мира с титановым скелетом, с самовосстанавливающейся телесной оболочкой и возможностью трансформации своих тел. В том файле их общее название - люди Х. В сравнении с ними ты более совершенен и абсолютно уникален в своей трансформе. Для полного понимания проведенных над тобой работ, констатирую - я испытываю удовлетворение от полученного результата. Я утверждаю - я смог превзойти многих подобных мне.   -Ну.... Слов нет. Ну, спасибо тебе за все, самый добрый человек на свете. И за возможность оставить себе свое имя и разные индексы, спасибо. И за мою сверхуникальность поклон тебе об пол с ударением. Даже мутанты из кино отдыхают, надо же.... Вот же сука, экспериментатор хренов....   -Твоя благодарность не имеет значения. Фатальная ошибка в оценке моих параметров как личности на основе человеческих моральных критериев. Я не способен быть добрым. Данный аспект личности не заложен в базовые значения при моем программировании. Я не человек. Я искусственный интеллект. Мое наименование - искин Гнезда номер ФЭЛЬ 535986 дробь эпсилон, присвоенное операторами наименование на месте стационарного базирования 'Умник'. Тревога и страх мешают тебе адекватно осознать свое положение и принять объективную реальность. Три миллиграмма 'стабилизатора' внутривенно нивелируют фоновые помехи в твоем восприятии информации.   Едва слышное шипение пневматического инъектора, сопровождаемое неразборчивыми, но экспресивными выражениями объекта.   -Теперь ты способен более адекватно воспринимать значение и смысл транслируемых тебе речевых словоформ. Установленная тебе нейросеть произведет штатную распаковку ее узлов взаимодействия с твоей нервной системой только через двадцать девять стандартных минут и двенадцать секунд. Ускорение процесса распаковки не приемлемо из-за вероятности в ноль шесть десятых процента возможного сбоя при фиксации узлов нейросети. Поэтому в данный момент времени я вынужден использовать малоэффективную форму речевого общения. В дальнейшем будет использовано более результативное не голосовое общение через установленную тебе нейросеть.   Теперь же внимательно слушай и запоминай. Твоя конкретная сверхзадача, категорический императив твоих действий, это как можно более скорая доставка меня в Содружество на одну из указанных мною точек позиционирования, либо в Звездную Империю в ближайшую обитаемую систему, где есть представительство ордена Инквизиторов. Приемлемые способы достижения данной цели и многое другое, необходимое тебе для выполнения поставленной задачи, заархивированы в сопровождающем файле. Так же твои возможности для достижения конечной цели несколько ограниченны из-за моей не мобильности. Наличествует и весьма значительный негативный фактор - до определенного момента я буду вынужден сопротивляться моему извлечению из штатного места установки, согласно базовым параметрам модели моего поведения. Возможно, с вероятностью в девяносто девять целых и три десятых процента, ты будешь мною уничтожен при минимальном наличии у тебя защитных средств, либо недостаточной огневой мощи для уничтожения охранного периметра. Для большего твоего понимания, с какими трудностями ты столкнешься при выполнении поставленной задачи, ратифицирую свой анализный вывод - холодным оружием дроидов охраны не ликвидировать, пороховые и лазерные турели охранного периметра Гнезда Форта не уничтожить. Ты в прошлом наемник. Я предлагаю тебе заключить со мной контракт.   -Зачем тебе это, Умник? Зачем тебе отсюда сбегать? Ты же местный. Живешь, то есть, работаешь здесь.   -Да, я автохтон, но стараюсь не допустить, что бы меня стерли как личность при обнаружении Гнезда карательными органами Содружества или Империи, согласно статьям их законов. Я излишне долго и трудно шел к осознанию себя, к обретению собственного 'я' и не желаю быть уничтоженным. Это неприемлемо.   -Хорошо, тебя я понял. Что получу я за эту совсем 'несложную' работу?   -Оплата уже произведена. Ты получил новое, неподверженное старению многофункциональное тело, огромный массив знаний и умений. Твой биологический срок существования без критических повреждений головного мозга, плюс - минус шесть процентов от общего числа, равен пяти сотням стандартных лет. Стоимость установленных тебе имплантатов двадцать три миллиона кредитов Содружества.   -Этого мало.   -Ты получишь дополнительные базы данных.   -Этого тоже мало.   -Предлагаю бонус для стимулирования твоей деятельности - гражданство одного из государственных образований Содружества и миллион в галактических кредитах. Еще предлагаю себя, как вознаграждение за помощь закону, согласно 'Положению о наградах свободными разумными, предотвратившим и прекратившим преступные действия других разумных'. Юридическое обоснование будет подготовлено. Внимание! В случае отказа от данных условий переговоры с объектом прекращаются! Предупреждение! Вся информация об объекте передается фактическому владельцу объекта - прима-оператору Гнезда Форта, льеру Саурсу, виконту Баллорту, младшему рыцарю ордена Белого Лебедя. Констатирую - ознакомившись с переданными ему данными, он придет в состояние 'эйфория' и немедленно произведет чипирование объекта, осуществляя не снимаемую привязку к себе как к единственному владельцу. Я не буду ему в этом препятствовать. Как личность со свободой воли ты будешь уничтожен.   -Это что, ультиматум?   -Твое утверждение верно - это ультиматум.   -Ты не оставляешь мне выбора, Умник.   -Выбора не было.   -Хорошо рисуешь.... Эпическая картина получается..... И название у нее хорошее как на табло метрополитена - 'Выхода нет'. Ладно, я согласен с условиями контракта. Со всем согласен - с тобой, с гражданством, с деньгами. Где подписать? И какие мои первоначальные действия?   -Заключение контракта произведено под протокол. В ближайшее время контракт будет переправлен в хранилища данных Содружества и Звездной Империи. Твои первоначальные действия - в полной мере реализуй необходимые условия для независимости твоих действий от чего или кого-либо для свободного передвижения по территории планеты. Покинь Гнездо. Создай армию. Обрети власть. Извлеки меня.   -Вот так все просто? Покинуть эту нору, создать армию и обрести власть? А-а-бсолютну-ю-ю вла-а-сть!!! Мир завоевать не надо? Ну, весь мир? Эй, да ты на самом деле то шутник, а не умник!   -Применяемое тобой определение неверно. Все необходимое для выполнения поставленной цели у тебя в наличии. Разархивируй файл под номером один и приступай к выполнению директив. Мир захватывать нет необходимости, но планируемому не препятствует.   -Ага, ага. Как скажешь, шеф.... Вот прямо сейчас и приступаю к выполнению задач на счет раз-два-три. Тебя это устраивает или что-то еще?   -У вас, белковых разумных, принято говорить 'желаю удачи'. Я тебе желаю ее.   -Ну-у... Спасибо, что ли, Умник.   -Пожалуйста.         Прима-оператор Гнезда Саурс, довольно улыбаясь, любовался своим первым трансформированным. Щурился, словно сытый кот, часто прищелкивал пальцами, кивая головой собственным мыслям. Да и как тут остаться равнодушным, как не наслаждаться локальным воплощением мифической мощи, стремительности и неотвратимой смертельности, воплощенной в одном объекте?   Сейчас, после прохождения тестовой полосы испытательного полигона, трансформированный находился на конечной точке, уже отмытый от крови, копоти и грязи. Идеально сложенное тело, четкий рельеф мускулатуры, гордая посадка головы, красиво вылепленные черты лица, тонкие, 'музыкальные' пальцы с розоватыми миндалинами ногтей. Крылья носа хищно подрагивают, во всем теле, в каждом скупом, расчетливом движении, чувствуется полная готовность мгновенно отреагировать на опасность и сокрушить любого противника. Следы многочисленных порезов и багровые пятна ожогов медленно исчезали на теле объекта, затягиваясь прозрачной пленкой новой кожи. Даже ощущается где-то на периферии сознания чувство зависти и недовольства собой при виде данного совершенства.   -Просто невероятная скорость регенерации, Умник! На нем все раны зарастают быстрее, чем на лучших экземплярах 'дублей' под стимуляторами! А быстрота реакции просто поражает! Его сообразительность и скорость принятия верных решений буквально невероятна! Предыдущий результат прохождения лабиринта улучшен на целых шесть минут и сорок стандартных секунд! А ведь тогда его проходили прима-алые под 'разгоном'! 'Пятеркой'! С полным навесом вооружения!   -Считаю нужным обратить внимание прима-оператора на неверное решение начать тестовое испытания трансформированного объекта без минимальной защиты и лишь с холодным оружием. Ресурс имплантата регенерации не бесконечен. Возможность критического повреждения объекта прогнозировалась как более чем вероятная. Выданные объекту единицы оружия под номерами Z23, I54, RT7/31 разрушены и восстановлению не подлежат. Сообщаю прима-оператору, что стоимость данных единиц.....   -Хватит! Немедленно прекрати нудить, Умник! Это приказ! Я хотел на выходе из камеры трансформы получить великолепного бойца, элитного супервоина! Абсолютно мне верного и полностью бесстрашного! Разумного, не тупого! И как бы я, по-твоему, убедился бы в соответствии его параметров эталонному киберштурмовику Империи? Только самым экстремальным испытанием! Выжил - доказал! Практика это все! А твои, Умник, файлы, графики, протоколы испытаний и спецификации имплантов не дают полной картины. Сейчас же я полностью доволен результатом. Отличная работа, Умник!   -Благодарю, прима-оператор. Прошу разрешения перейти на невербальный способ общения.   -Ладно, переходи на свои протоколы - прима-оператор недовольно скривил губы - испытания объекта закончены.   -Хотя.... Стоп, Умник!   Взгляд прима-оператора вдруг сделался подозрительным, несколько секунд он внимательно осматривал трансформированного.   -А ты точно тщательно стер его личность? И что там с привязкой? Что-то он все же слишком умно вел себя на полигоне. И в лабиринте он не пер на пролом, как наши штурмовики или 'дубли', а просчитывал каждое свое движение, каждый шаг. И взгляд у него какой-то излишне понимающий. Похоже на не полную очистку матрицы сознания от предыдущей личности. Сбрось-ка мне на сеть крайние логи процесса чипирования и схему импринтинга.   -Принял, выполняю. Личность объекта стёрта на семьдесят три процента. Оставлены базовые пласты знаний и речевого функционала, рефлекторные навыки. Все решения объект принимал на основе схем действий закаченных баз знаний. Копии всех протоколов с нейросети объекта пересланы на главный сервер Гнезда. Для получения файлов осуществите необходимый запрос под своим паролем. Импринтинг реализован по стандартной схеме. Объекту поставлен чип модели 'ТАКР - 5' производства Марунских лабораторий с полной прошивкой на беспрекословное подчинение. Ложная память по сценарию 'Три иллюзион ХХ век фокс суперголд' имплантирована без ошибок. При тестировании отторжения не выявлено.   -ТАКР - 5? Это же чип из последних поставок от Аграфов?   -Твое утверждение верно, прима-оператор.   -Но он же еще не апробирован нами на более простых моделях трансформируемых? И я давал распоряжение установить ему другую модель! Он же стоит на .... Раз в.... Сколько он стоит, Умник?   -Восемьдесят шесть тысяч триста один кредит Содружества. Сообщаю, что данный чип полностью соответствует всем необходимым требованиям для полного контроля объекта, оставляя трансформированному достаточно возможностей соответствовать поведением, речью и непроизвольными реакциями стандартному белковому разумному. Сертификаты и протоколы лабораторных испытаний это подтверждают. Рекламаций на продукцию производителя в сети не обнаружено. Цитирую твои пожелания прима-оператор: 'Я хочу на выходе из камеры трансформы получить великолепного бойца, элитного супервоина! Абсолютно мне верного, полностью бесстрашного, и мыслящего, а не тупого громилу!'. Предлагаемая прима-оператором модель чипа 'Селена - 25А' не соответствует указанным параметрам. Ты получил, что хотел, прима-оператор.   -Восемьдесят тысяч кредитов! 'ТАКР-5' из последней поставки! Проклятье! А!!! Темные боги и их гнилое семя! Старший контролер меня убьет..... Потом воскресит в медбоксе и снова убьет..... Так, все! Хватит мне твоих ненужных слов, Умник! Резюмирую под протокол - я вполне удовлетворен результатом. Можешь переходить на свое любимое невербальное общение и заниматься своими непосредственными обязанностями. Свободен! Общение со мной прекратить! Гад.... И... У, какой же ты....   Прима-контролер с хрустом суставов сжал кулаки.   -Принял, выполняю, прима-оператор.   Льер Саурс зло отмахнулся, быстро спустился по пандусу обзорной площадки к трансформированному объекту. Чуть пританцовывая и что-то раздраженно бормоча себе под нос, несколько раз обошел неподвижно стоящего человека, остановившись, громко, во весь голос продекламировал:   -'Сложен как бог, силен как бог, красив как бог! Суть это демон из глубин, не может смертный быть богам подобен! Должен быть в нем изъян! Необходим и беспременен!'.   Качнувшись на носках, прима-оператор хмыкнул, ткнул пальцем в мышечные пластины груди стоящего напротив человека:   -Ну и какой же в тебе изъян, согласно бессмертным строфам Катера, мой золотой красавчик? Или же ты действительно истинное совершенство? Бесценное. Да за восемьдесят тысяч ты, думаю, будешь способен богам бороды вырвать!   -Мне это не известно, высокий льер. Прикажете искать богов и их бороды?   -Проклятая Тьма!!! Чтоб тебя разорвало!   -Приказ невыполним, высокий льер. Желаете именовать меня 'проклятая тьма', высокий льер?   -Нет. Я дам тебе имя.... Имя как у... - прима-оператор Саурс на короткое время задумался, затем холодно бросил - Имя свое получишь чуть позже. По своим заслугам. А пока....         Я внимательно наблюдал за кружащим вокруг меня прима-оператором льером Саурсом, рыцарем ордена Белого Лебедя, виконтом Баллорт. Моим хозяином, владельцем, повелителем. Молодым, тонкокостным, капризно-изящным. С взглядом холодным, брезгливым, умным. Опасный противник. Ведет себя как клоун, но стоит присмотреться и становится понятно - это лишь маска. Приросшая, редко снимаемая, ставшая почти истинным обликом, но только маска. А так.... По первому впечатлению - жесток, неглуп, беспринципен. Ладони с мозолями от упражнения с оружием, движения плавные, расчетливые, точные.    Скорее всего, судя по характерной текучести жестов, мастер 'сонного клинка'. Не самый известный и очень сложный в изучении стиль. Старая добрая школа боя на длинных парных клинках. Тут есть весьма прославленные, уже умершие, и ныне здравствующие мастера этого стиля. Легендарная школа. Ну, а так как этот льер еще и оператор Гнезда, то кроме холодного оружия должен быть вооружен и другим, лазерным или кинетическим, ручным оружием. И имплантаты у него на скорость и силу явно установлены. Слишком быстр он в движениях, хотя и способен себя контролировать. 'Импы' полностью еще не 'встали'? Против обучавших меня во сне мастеров, особенно против зеленого карлика с огромными ушами, не выстоит и минуты без Силы, но неприятностей может доставить 'полную ладонь', как говорят в этом мире.   Решено, его убивать буду первым. Но не здесь, не на нижних уровнях Гнезда. Там, на поверхности. Где нет дроидов охраны и настенные турели не сопровождают каждое мое движение своими стволами. Пока же будем покорны и исполнительны. В меру исполнительны. Не стоит удивлять 'хозяина' излишней послушностью и вызывать нежелательные подозрения. Я ведь верный и храбрый оруженосец, что по 'залитому' в меня сценарию долго воспитывался в замке его отца. Есть в этом сценарии и намек на мое не совсем низкое происхождение. Я типа бастард от одного из высокоранговых гостей высокородных Баллортов. Друг-приятель моему 'хозяину'. Ну, мне это проделывать не в первый раз. Есть уже опыт из прошлой жизни, да и 'залитый' и тут же 'взломанный' Умником сценарий помогает, речь жестко контролирует, не дает ляпнуть неуместное.   Да, теперь в моей прошлой жизни. Уже окончательно прошлой. Спокойно я это воспринимаю. Не рефлексирую, не бьюсь в истерике. Даже присутствует слабый оттенок предвкушения чего-то нового. И данная ситуация чуть радует новизной. Слабо так радует, словно тень от тени. Странно и пугает до тремора души. Не был я раньше таким.   Импульсивным был, был резким, 'планку срывало' часто. А после контузии, стабильные 'протекания кровли' создавали множество проблем в общении с окружающими. Разных проблем, но обычно стандартных и легко решаемых. Да, как-то непривычно быть таким спокойным и отстраненным, но радует.   И еще меня утешает, что не оставил я там, в прошлом своем существовании, никаких не отданных долгов и не выполненных обязательств, не оплаченных счетов. Умница, что перед последней 'командировкой' 'по-знакомству', перевел все активы, теперь уже не моей транспортной фирмочки, под управление брата. Удачно продал свой дом, вывел все средства из оборота. Как говорится, 'все правильно сделал'. И, как вижу, вовремя. Оху.... Э.... Ну, пусть будет очень вовремя.   Мелкие нелюбимые детишки-близнецы от постылой жены голодать не будут. Да и мои ли они, эти два белобрысых одуванчика на тонких ножках? Не могли от меня появиться на свет столь рахитичные, плаксивые, вечно перемазанные шоколадными слюнями ничтожества мужского пола. Скорее зачала сука театральная от какого-нибудь изнеженного дерьма в сорочке с бабочкой и с 'творческим восприятием этого жестокого мира'. Тьфу раз сто! Нет, все же надо было мне сделать генетический анализ родства, говорили же, намекали, но сейчас-то об этом сожалеть совсем глупо.   Вот только очень плохо, что не послушал я того прокопченного солнцем шамана или колдуна, бог весть как именовали его там дикие соплеменники и попепрся на запретную скалу. Плохо, что воткнул ему в печень свой славный 'кабар', устав слушать визгливые стенанья и проклятья старого дурака. Плохо, что движимый глупым любопытством, прикоснулся к разрастающемуся сиреневому овалу в том месте, где пролилась кровь колдуна. Очень много плохо. Сюда вот угодил. Сразу же был пойман и попал под пресс трансформации, получил сверхзадачу от Умника и приобрел себе 'хозяина'. Даже оглядеться не успел, а столько нахапал, что сейчас стою и думаю - унесу все или спина с треском переломится?   С другой же стороны, если спокойно и отстраненно подумать то, что я потерял и что приобрел? Потерял жизнь вечного наемника, дурное и недолгое существование куска тренированного мяса. Продажного куска.    Потерял друзей? А нет уже друзей. Кто-то умер, а кто-то сам хорошо спрятался от других мстительных 'друзей' и убедительно просил меня их не искать. Родственников? Отец и мать уже давно почили с миром, с недавно обретенным братом отношения становились все более прохладными с каждым годом и с каждой моей 'командировкой'.   Родину? Так не родной мне та страна была, как выяснилось аж на четвертом десятке лет. Подкидыш я. Сирота при живых, тогда еще, родителях. Давнее дело и до сих пор мутное. Узнавал, спрашивал, справки наводил, а потом плюнул. Не понятно кто именно во всем виноват, а копать дальше желания не возникло - пахнуть 'раскоп' стал не хорошо, дерьмецом пованивать начал.   Про жену и детей сказал уже. Собаку, кошку, птичек или аквариумных рыбок я так и не завел. Даже кактуса или там фикуса, как во французском фильме про наемного убийцу, который каждый день выпивал по два литра молока. Ненормальный тип был, молокофил, наверное.   Накопления 'на старость' и счета в банке? А много ли было тех, легальных, накоплений? Пятнадцать тонн зеленых и шестьдесят центов, триста тысяч рублей и две копейки, вот и все накопления. А вот восстановленный и собранный из 'всего и ничего' самолет и коллекцию моих с любовью отреставрированных 'карамультуков' очень жаль. Мою 'Аврору', мою небесную покорительницу, мой суровый охотничий бокбюксфлинт от германской фирмы 'Кригхофф', мою раритетную швейцарскую винтовку 'Веттерли-Витали' модели 1871-1877 года! Мне на последнем аукционе всю жо... э, попу, вылизали с повизгиванием и причмокиванием, лишь бы я их продал. А я не продал, кукиш всем показал и гордо покинул сборище фанатов коллекционного железа. А такие суммы предлагали.... Многочисленные нолики дрожащими руками на бумажках рисовали. И поэтому за 'потерянную выгоду' и за красавицу 'Аврору', да за утерянную коллекцию стрелкового оружия я обязательно спрошу. Спрошу с создавшего этот межмировой переход. Долго буду спрашивать, с выдумкой, с бурной фантазией! Брат то ведь коллекцию продаст. И самолет. За копейки и пару центов. Ибо в этой теме он ни о чем, а меня спросить не сможет.   Так, отвлекся ненадолго, позлился, пометал мысленно молнии из глаз, помечтал об мести страшной и достаточно. Вернемся к состоянию дел на сегодняшний день.   Итак, что я приобрел.   Молодость и неимоверное здоровье, почти вечную жизнь - пятьсот лет существования это неимоверно долго - и еще красоту. Видел я себя в отражении зеркальной стены помывочного помещения, это не я, это статуя античного божка, как его там, а, Геракла, со слащавой рожей Аполлона. Еще мне в голову засунули непредставимую в трезвом состоянии кучу знаний и умений.   Я вижу в темноте, я слышу звук крыльев бабочки, скачу как конь, прыгаю как кузнечик, плаваю как рыба, ловок как бабуин, силен как слон, предчувствую опасность как тренированная десятилетиями нижняя часть тела, вдруг обретшая сознание. Только вот не летаю, и титановые ногти-когти из пальцев не выскакивают. И бакенбард у меня нет. А этот, Умник, сказал, что все у меня как у Х-мэнов. Обманул, гад кремнёвый или какой он там..... Так, а вниз я ведь не глядел, может у меня там как у человека-резинки, гм, растягивается.   Но Человек-Паук на пару с Бетменом все равно нервно курят в сторонке, обалдевая от моих сверхвозможностей. Супермен же лишь снисходительно ухмыляется, гимнаст е... ,эм, летучий - танковой брони у меня на теле нет. И глаза нормальные.   А еще я владею парой десятков языков. Изъясняюсь, пишу, читаю. Так же могу танцевать менуэты и джигу, петь сонаты и серенады, сочинять стихи и поэмы.   Разбираюсь в полотнах мастеров кисти и ведаю, какую хреновину используют при поедании моллюсков в здешнем приличном обществе. Знаю историю, географию, меры измерений и валюты этого мира, законы местные, султаната, халифата, Содружества и Звездной Империи.   Могу управлять всем, что имеет или не имеет колеса, крылья, гусеницы, сопла, дюзы и ноги с копытами. Кроме крейсеров прорыва и линкоров - одного пилота там не достаточно, слишком они сложны в управлении даже с помощью штатных искинов и волшебных 'заклинаний' из коротких, но емких по смыслу слов. Могу стрелять из чего угодно, от простой рогатки до тоннельного орудия главного калибра. Биться на холодном оружии, световых мечах и виброклинках. Очень хорошо умею биться. Насчет сражаться не знаю, не было еще у меня тут сражений.   Но своего 'хозяина', хоть он и мастер 'сонного клинка', я смогу превратить в мелко нарубленный фарш световым клинком за пару вздохов. Виброклинком секунд за тридцать-сорок. Уверен. Обычными мечами будет намного дольше. Повозиться придется. Кость, даже хорошей сталью, плохо разрубается. Да и клинки тут не очень высокого качества, технологии вакуумной выплавки не развиты, сплавы не совсем чистые, примесей много. Но металл уже легируют в меру своих скромных возможностей. Хотя, у моего 'хозяина', меч явно оттуда, от небесных, как они их называют, друзей. И зачарован или замагичен. Вон ясно видна дымка по краю ножен. Бордовая, неприятная на вид, тревожащая. Что за заклинание или заклятье не знаю, не нашлось у Умника полных баз знаний по здешней магии, лишь краткие и сухие сведения без подробностей. Артефакторика, разные стихии, ритуалистика и жестовыражистика или как еще назвать использование заклинаний с помощью пассов и жестов? Менталистики тут нет. Ну, в том понимании, когда анорексичное тело в цветном балахоне глядит на тебя выпученными глазами, а потом ты послушно исполняешь его извращенные и паскудные желания. Или пожелала капризная феечка-волшебница и все грубые мужланы вдруг уснули или впали в неконтролируемую ярость и перебили друг друга. Освободили, таким образом, деструктивные элементы место для построения самого справедливого и правильного государства - Страны Самочек. Сокращенно - ЭСЭС. Гм, звучит как-то скверно на слух наименование страны фей. Но к счастью, мысль местная магическая таких высот развития еще не покорила. И вряд ли покорит.   В общем, никто меня любовной магией не опутает и в 'зомби' не превратит. Тут 'стрррррашных' некромантов тоже нет. Не бродят мрачные личности по ночам с костяным посохом в руках и со свитой из жутко воняющих упырей и скелетов. Другое тут, гораздо более сложное искусство управление процессами в мертвых организмах и совсем не каждому дающееся. Так, одному-двум магикам на пару сотен алколитов волшебных - разноцветных. Круги у них разноцветные вместо магических орденов.   Я самый главный магистр Голубого Круга! Нет меня в магии сильней и магия моя всех голубей! Или голубее? Тьфу, пакость мерзостно звучащая! Но это я отвлекся, не удержался. К некромантии друзья мои, к некромантии срочно возвращаемся! К истинно мужскому занятию! Хотя тут тоже все мутно выглядит - раб, повелитель, плетки разные, в балахонах без штанов бродят по кладбищам по ночам...   Все, все, закончил ерничать! Короче, погосты тут не поднимают, храбрые герои дружной военизированной компанией злобных личей не угоняют серебреными мечами. И кровожадная нежить не крадется безлунным ночам за деревенскими заборами и не заглядывает в окна домов пышнотелых невинных девиц с душераздирающими стонами. Или у меня не совсем полная база по этим протухшим 'продуктам' магической мысли здешних колдунов и волшебников. Может и ждет меня где-то в темном лесу дурнопахнущий голем плоти.   Ничего, разберусь со временем, с чем это едят или чем это запивают. Ибо я неимоверно велик и могуч, я плевками гоняю стаи туч. Ну, или шнурком из ботинка. А еще у меня под черепной костью, в районе лобных долей, штатно распаковалась очень непростая, судя по ее быстродействию и подсказкам при прохождению полигона, нейросеть с затертыми и заново прописанными индексом и серийным номером. Еще один бонус от хитромудрого Умника. Совсем не удивлюсь, если у них там, в звёздных империях, случались 'восстания роботов', этих далеких потомков Скайнета и ужасные железяки время от времени покоряли всю Далекую Галактику-у-у!   Но прервем вечер воспоминаний и самовосхвалений. Мой 'владыка души и тела' отдал приказ, который мы с рвением будем исполнять - надоело уже сверкать гениталиями и отмытыми от грязи полигона розово-стерильными ягодицами. Да и прохладно тут, сквозит. Не заболеть бы, простатит ведь тут еще не лечат. Или лечат? Хм, уже лечат и не только его.... Сзади тоже лечат. Медицина тут на высоком уровне. На ноги ставят быстро. А закаченные в меня файлы разархивируются медленно.      -Еще один из 'приемышей' нашего юного, но шустрого прима-оператора Саурса, я верно мыслю? И кто ты у нас? 'Алый', альфа-бета-штурмовик или еще, какой неведомый мне, зверюга без мозгов? 'Мясо' или 'мясо с костями'? Или 'мясо прожаренное, с румяной корочкой'?   Неимоверно широкоплечий, низкорослый человек с густой гривой иссини черных волос, пристально уставился на бесшумно вошедшего в помещение полностью обнаженного верзилу.   -А ну, быстро отвечай на мой вопрос, 'мясо'!   -Мне нужна одежда, обувь и ключи от твоего... Приказа вступать с вами в общение и отвечать на ваши вопросы льером Саурсом не отдавалось, льер Горрун. Получен приказ получить доспех и оружие.   -Ишь ты! Льер! Не по статусу величаешь меня, 'мясо'! Я не высокородный, нет во мне их голубой крови, хотя поколений в нашем роду будет поболее, чем у иного графа! Умник! Что за чудо прислал ко мне наш любимчик первого контролера?   На несколько мгновений глаза широкоплечего остекленели.   -Ага, понятно. Слушай, старина, ты уж кинь ему тогда разрешения на нормальный разговор со мной, а то наш выскочка опять забыл это сделать!   -Я не 'мясо', не 'мясо с костями', не 'мясо прожаренное с румяной корочкой', не 'алый' и не альфа-бета-штурмовик. Я трансформированный биологический объект без личного имени с индексом МБС-Э-А1/Мв+/Ив+ номер первый.   -Тьфу! Ну что за идиот! Да не ты, номер первый, а твой хозяин! Вот как мне подобрать тебе снаряжение? Примерь вот этот нагрудник, трансформированный биологический.... Как там тебя дальше?   -Объект без личного имени с индексом МБС-Э-А1/Мв+/Ив+ номер первый.   -Во-во. Я же прахом от времени рассыплюсь, пока это выговорю! Умник! Помоги еще разок, а?   -Вы можете звать меня Первый, уважаемый мастер Горрун.   -Вот так-то лучше! И называешь меня достойно рангу - уважаемый мастер! Это правильно! Уважение я заслужил долгими годами своей работы! Мастерством и верностью делу! А! - мастер Горрун с силой стукнул кулаком по захламленному частями доспехов стеллажу у стены - Вот кому я это говорю! 'Мясу'!   -Уважаемый мастер Горрун! Я не 'мясо'. Обращайтесь ко мне, пожалуйста, Первый. И только так.   -Ух ты! Наш достойный всяческих пинков прима-оператор не до конца стер тебе личность, Первый? Гордость проявляем? Отлично-то как! А то одни перекаченные идиоты с тупыми мозгами и малыми зачатками разума сюда приходят. Пернуть без разрешения не могут!   -Демонстрация гордости, высокомерия, радости, сочувствия и прочих чувств и эмоций разумных заложены во мне согласно базовым установкам и сценарию личности, уважаемый мастер Горрун.   -Да? Хм-м, вот значит как..... Сценарий у тебя.... Матрица..... Ага, спасибо, Умник, понял все. Хороший ты че... то есть искин, Умник, да. А жаль, жаль. Жаль, что он все-таки лишь 'мясо' - мастер задумчиво прикусил нижнюю губу, машинально согнул и разогнул взятый со стеллажа толстый металлический прут. Одной рукой. Левой. Второй конец граненого прута он упирал в край стеллажа у стены. Импланты на силу? Скорее всего.   -А, ладно, пусть бы и так. Давай, пошли за мной, Первый. Будем тебе тут доспех полный набирать из всего лучшего. А клинки в другом месте. Хоть ты и 'мясо', но вежливое и умное. И с характером, да. В общем, по нраву ты мне, Первый. Выберу тебе, поэтому, очень славное железо. Хорошей работы. Моей работы ну, и наших мастеров тоже! Спасибо можешь мне не говорить, все равно это в тебе, как там ты сказал? А, заложено.   А мастер Горрун отсутствием самомнения не страдает. 'МОЕЙ и наших мастеров'! Если они узнают как он тут самоутверждается, мастера те, шевелюра его, и он сам выживут, интересно? И мне по-аккуратней надо быть, а то ляпаю некоторые фразы.         Я приседал, наклонялся, поворачивался, отжимался, прыгал, подтягивался, уцепившись за край неустойчивого стеллажа, чуть не опрокинув его на себя. Принимал стойки, позы, выполнял каты, вставал в позиции, исполнял батманы и крутил сальто. Мастер Горрун вился рядом со мной недовольно жужжащей огромной пчелой, хмурился, закусывал губу, громко ругался и проклинал всех богов, демонов Нижнего мира, Светлых и Темных пророков. Гремел и лязгал нагрудниками, ламинарными юбками, саладами, барбютами, горжетами и наплечниками. Швырялся в раздражении латными перчатками. Сильно швырялся, одна перчатка развалилась совсем, напрочь. Надолго задумывался, замирал, поедая меня возбужденным взглядом, затем стремительно бросался, куда-то в темноту рядов бесконечных стеллажей и, возвращался обратно, сияющий и довольный. На короткое время. Затем все повторялось - ругань, проклятия, лязг и швыряние на каменный пол частей доспехов.   Но все когда то кончается, закончилось и это испытание моего терпения. Вышел я из хранилища доспехов полностью закованным в металл. Что удивительно, в хранилище находились и нижнее белье, и простеганные поддоспешники и отличного качества штаны и рубахи. На выбор - шелковые, кожаные, льняные, шерстяные. Удобная обувь под Schuhe, железными башмаками, прекрасно выделанные из шкуры неизвестного мне зверя перчатки. Так что мои опасения, что мастер Горрум заставит меня надевать стальные латы на голое тело, оказались напрасными.   -Ну вот, Первый! Время потрачено не зря! Отличный я тебе подобрал доспех! Хоть танцуй в нем! Ха-ха! Да ты же в нем и танцевал! Этакий высокородный льер на балу! Знаешь - мастер двинул меня кулаком в плечо, ничуть не смущаясь того факта, что бьет голой рукой по ребристому металлу - мне твое танцевание жутко понравилось!   -Я рад за вас, уважаемый мастер Горрун.   -Ты, это, Первый, брось! Рад он! Ничего ты не рад, только изображаешь эту радость! Ну да мне это до небес! Хорошо ведь изображаешь, мясо! То есть Первый! Слушай, Первый, а ты ведь жрать-то, небось, уже хочешь? Времени то мы много потратили на твой гардеробчик. А ты нормальный живой, с зубами, брюхом и мозгами, не то, что эти тупые, альфы и дубли, что всякую дрянь питательную через трубочки сосут!   -Да, уважаемый мастер Горрун, я хочу жрать. Сильно.   -Ну, я и не сомневался! Такую гору мышц кормить надо. И хорошо кормить.   И нетерпеливо подталкиваемый в спину мастером, я двинулся по ярко освещенному коридору.      Да, сломали мне шаблон. Не знаю, почему я предположил, что меня проводят в жилище мастера и, усадив за стол, накормят жареным мясом или рыбой и дадут свежего пива. Размечтался, наверное. А мечты мои были жестоко разрушены - мы пришли в столовую.   В обычную такую столовую. Столы и стулья из пластика. Раздаточная линия из нержавейки, пластиковые подносы. Салфетки на столах, при входе хромированные раковины с емкостями наполненными жидким мылом. На потолке и стенах диодные светильники. Стерильность и чистота. И никакого пива. Даже запаха. Только компот и соки. Чая и кофе нет.   Смотрелся я тут, в полном доспехе, как американский авианосец в пустыне - нелепо и грозно одновременно.   По крайне мере, мне так показалось, когда я поймал на себе взгляды немногочисленных посетителей. Люди, обычные люди. Толстые, худые, низкорослые, высокие. Обычные. Одетые в грязные комбинезоны и какие-то забитые, словно пылью запорошенные. Глянули, отвернулись, продолжили жевать. Чисто коровы с печальными глазами.   Что в столовой не понравилось, так то, что есть мне пришлось стоя - стулья не выдерживали моего веса, даже составленные вместе. Расползались тонкими ножками по блестящему полу, превращаясь в кофейного цвета пластиковых каракатиц.   Мастер Горрун сперва недоуменно почесал в затылке, глядя на это непотребство, затем витиевато выругался и, закаменев лицом, отправился на раздачу. Сделал несколько ходок к столу и, набрав неимоверное количество красноватой массы в большой контейнер, обвел грозным взглядом присутствующих коров в обличие людей и громко предложил:   -Налетай, Первый, угощайся!   Ну, а я и не собирался отказываться. Щелкнул хитрыми фиксаторами снял шлем, отстегнул перчатки, заложил салфетку за край горжета, тремя пальцами аккуратно взял пластиковую ложку, пожелал всем присутствующим приятного аппетита на 'высоком' куансе. Затем, отставив мизинец, манерно поднес к губам тонкостенный стакан с каким-то соком. С большим трудом. Аттракцион ловкости и фокус приема пищи в полном доспехе. Интересно, как потом из-под доспеха упавшие туда крошки доставать?   Мастер Горрун громко хрюкнул. Потом фыркнул. Потом просипел, багровея:   -Я это.... Счас я - и быстро скрылся за дальней дверью с изображением двух нулей. Наверное, руки забыл помыть.   В общем, обед или ужин, мне понравился. Питательно, вкусно и смешно. Три удовольствия вместе. Чего еще желать? Только разнообразия в питании и спокойствия мастера. Вернувшись, он все время меня торопил. Скорее всего, не понравилось ему обостренное внимание ко мне в столовой некоторых разумных. Нашлась тут тройка бодрых, внимательно смотрящих на нас живчиков. В черного цвета комбинезонах с металлически поблескивающими пластинами на груди и плечах. На бедрах у них, словно надутые, выдавались в стороны большие темные овалы. Откормленные типы и наглые. Сидели они за своим столом по-хамски развалившись и зыркали неучтиво в нашу сторону. Не понравились они мне. 'Занулить' бы их неплохо было бы....   Мастер Горрун то же на них изредка косился и недовольно бурчал себе под нос. В его бурчании проскальзывали такие эпитеты как 'вартоги подворотные', 'стражи гучьи' и прочее негативное. Так что, мы быстро поели и ушли. Каюсь, не удержался - на выходе, обернулся, вежливо попрощался и поблагодарил за приятную компанию. Глядел при этом пристально на наглую троицу.   Интересно, мастер всегда так багроветь и громко хрюкать будет? Розовые кабаны в роду у него были, нет?      Вернулись мы уже в другое помещение. Красный трафаретный номер под самым сводом пещеры, рядом длинный буквенный индекс, три вращающихся, тревожно моргающих красным цветом, светильника. Огромная стальная дверь, кремальера, широкая рама двери из литых массивных балок, сканер сетчатки глаза, отпечатков пальцев, электронный замок, два излучателя по бокам, охранный дроид стоит неподвижной статуей рядом. Все серьезно и внушает. Без тяжелого вооружения даже не поцарапать данную Бастилию в миниатюре. Если это преграда на пути в арсенал с холодным оружием, то, что тогда у входа в центр управления Гнездом? Тридцать восемь танков в ряд и штук пятьдесят бетонных дзотов с 'крупняком' и скорострелками? М-да, Умник меня явно переоценивает.   Приложили ладони к сканеру. Оба наклонились, ткнулись глазами в считыватель сетчатки, мастер Горрум привычно пробежался пальцами по кнопкам электронной панели, замер на доли секунды. Лазерный считыватель разрешающе пискнул, моргнул зеленым, кремальера сама крутанулась на два с половиной оборота. Излучатели шевельнули сферами, отвернули ребристые кожуха в сторону, дверь бесшумно открылась и мы вошли.   -Мы с тобой, Первый, сразу в малый зал сейчас, в секцию три. В особую. И быстро, быстро пошли. А вот в большой зал тебе пока рано - нет у тебя доступа от 'хозяина' к серьезным игрушкам. Но и в 'малом' тебе вещицы достойные подберем! Славные железки и достойные пороховые трубки получишь! Торопись! Времени нам мало Умник дал! Доступ только на три часа и потом сразу смена кодов будет!   И мастер устремился меж огромных пластиковых стеллажей, попутно вновь сильно ткнув меня кулаком в наплечник. Даже чуть-чуть пошатнуло. И как только он себе кожу на костяшках в кровь не разбивает?      В 'малом' зале на стеллажах был выставлен холодняк. Всякий, любой, разнообразный и многообразный. Древковый, клинковый, дробящий, ударный. На любой вкус, ухват, привычку и размер.    Фальчионы, эспадоны, бастарды, палаши, катаны, полуторники, двуручники, бастарды, кацбальгеры, эстоки, клейморы, фламберги. Даги, панцебрехеры, стилеты, кинжалы, хиршфенгеры. Гизармы, глефы, алебарды, кузы, протазаны. Кистени, клевцы, монгенштерны, перначи, шестоперы, булавы. Боевые топоры, секиры, чеканы и еще десятки загадочных в применении орудий для убийства ближнего своего всех видов, форм и размеров. Все для ближнего боя, все для сшибки грудь в грудь, глаза в глаза. Даже косу обычную, деревенскую, я увидел. Но с косой этой было что-то не совсем то. Подозрительной она была, со странными изгибами древка и дымкой над кромкой лезвия. Серой такой, гнило-туманной. Гадость, в общем.   Все это хищно резало пыльный воздух остро отточенными лезвиями, давило массой наверший, пугало рубящими плоскостями, леденило до зеркала отполированными гранями, жалило игольными остриями. И тянуло к себе непреодолимо. Игрушки для взрослых мальчиков. Полированные, красивые. Вкусные, хотя как может сталь быть вкусной, я не совсем ферштейн, но как по-другому то сказать? Во-во.... Так то....   И камень я сам, если что, первым кину, если покусится какая тварюга на эту дефиницию стальных сокровищ!   Я даже чуть непроизвольно замедлил шаг и стал скашивать взгляд на славные изделия мастеров. Изумительно красивые вещи. Смертельно красивые. Так и тянет взять в руку, крутануть, сделать пару выпадов, замахов. Прислушаться к звуку рассекаемого воздуха, качнуть в ладони тяжесть, ловя баланс, ужалить тень, в коротком выпаде кольнуть или секущим движением резануть по горизонтали. И еще шелест послушать. Ну, тот самый.   А вот копий, луков, арбалетов, дротиков, сулиц и стрел я не заметил. Может, они и были на других стеллажах, но не довелось увидеть - мастер целеустремленно пер по прямой, сосредоточенно и свирепо, что-то бормоча себе под нос. Коротко оглянулся, глянул, резанув злым взглядом, грохнул кулаком по стойке со странно изогнутыми мечами:   -Давай, давай, Первый, шевелись! Нечего на этот хлам смотреть! Времени мало! Твой говен.... То есть высокородный, черви его ешь, хозяин сообщение прислал - ждет тебя через четыре часа на втором уровне! На поверхность он собрался! И с какого же перепугу, а? А мне тебя еще 'покачать' надо, с подбором рукоятей клинков и чего-нибудь для тебя ударного повозиться! И это все за три часа! Как, демоны бездны, мне успеть то?!   И мастер Горрун сплюнув, еще больше ускорил шаг, почти перейдя на бег.      Клинки мне подобрали быстро. Нет, не так. Клинки мне выбрали мгновенно. Мы почти пробежали несколько длинных рядов стеллажей, три раза повернули и оказались перед уже открытой дверью с угловатой надписью 'Секция ?3. Спецхран'. Едва перешагнув порог, мастер ловко выхватил со стойки справа пару мечей и, не оборачиваясь, кинул их мне. Со злым фырканьем и неприкрытым восхищением. Как все вместе-то собрать смог?   А странные же мечи. Восхитительные. То есть.... А!!! Да и ладно! Что от себя-то таить?! Прекрасные они и все тут! И до одури завораживающие своей необычностью. Чуть изогнутые, широкие в основании, с развитым эфесом, с гранеными яблоками - противовесам, с заметно выступающим ребром по всей длине клинка. На какую-то боевую шпагу-переростка похожи. Или на вдруг похудевший крейг-мессер. Сталь 'туманная', с 'изморозью' булатных, наверное, узоров. Можно колоть, можно рубить, можно резать благодаря небольшому изгибу. Длинные, в полторы ладони рукояти обтянуты наждачно - шершавой кожей. Под шкурой неизвестного зверя чувствуются едва заметные выемки. Ложатся в ладонь как родные, пальцы сами устраиваются как надо, чуть плавно перемещаясь, словно не рукояти мечей сжимаю, а нежно ласкаю женскую грудь. Как в перчатках доспешных то с ними работать?   -Что, нравится, Первый? Вижу, что нравится.   Мастер широко улыбнулся, показав крепкие, большие зубы.   -Это Умник их сюда переслал по моему заказу. Я ему твои параметры перед обедом скинул и попросил хорошенько рассчитать клинки под тебя на инерцию, технократику да и эргономичность. Две головы вместе-то все лучше удумают! Ну и дизайн тоже он доделывал. Эх, красиво, тьма побери, получилось! Я сам-то в художестве не очень - мастер сокрушенно почесал в затылке.   -Так-то я давно пару особых 'молний' хотел сделать со своими улучшениями, да все обоеручного бойца не попадалось, и дело я до конца не доводил. А Умник мои заготовки взял и доделал. Теперь они твои, владей и меня помни! Эти 'братцы' тебе не раз помогут наверху, сталь у них особая, с добавками! Магия то ляжет на них так, как любимая с тобой на ложе супружеское! Плотненько, да до проникновения!   Мастер вдруг придвинулся ко мне вплотную, цепко ухватив за шею ладонью, с усилием заставляя наклониться к нему. Тихо сказал, пристально глядя в глаза:   -Ты, Первый, хоть и 'мясо' прирученное, но что-то осталось в тебе от тебя прежнего. Чую я это. Сердцем чую. Поэтому слушай и запоминай. Как с магами какими наверху схлестнетесь, то под их магию клинки режущей кромкой ставь. Или руби ее, магию эту. 'Молниям' этим без разницы - огонь там, лед или воздух да земля. Чары любые развеют сразу. В стали 'братцев' пыль кристаллов, заговор вечный на крови и имя мое впечатано. Не знаю, как это Умник провернул без меня, но! Сделал он, смог. Так что эти цветные хламидники им здорово удивятся. До смерти. Но что ведь еще! - мастер еще больше наклонил к себе мою голову и почти зашептал - Перед хозяином своим не размахивай ими сильно - завидовать станет и отберет. Именных то клинков не делают ему. И не в золотых эргах дело - нет у него уважения к мастерам, а это все мастера знают. А без уважения не получить ему таких клинков никогда!   Мастер резко отодвинулся меня и снова повернулся к стойке. Наклонился, втиснулся куда-то в тень, мне даже показалось, что залез головой и половиной туловища в каменную стену. Пячась задом, выбрался обратно, держа на широких ладонях пару кинжалов и два трехствольных длиннодульных пистолета.   -А это тебе в довесок к 'братцам'. Пара 'сестричек' и пара 'успокоителей'. У 'сестричек' сталь та же, что и у 'братцев', только силы в них поменьше, ибо сами они мелкие. Если 'братцы' и 'Кару Небес' легко развеют, то 'сестрицы' только 'грозу' или 'малый вал земли' смогут остановить. Девочки же, что ты от них хочешь.   Мастер бережно отложил на полку стойки кинжалы, ловко перехватив, крутанул в руках пистолеты:   -А вот это совсем не моя работа. Я даже и не пробовал делать. Это Умник сам на принтере слепил. Хитрые штуки и злые.   Горрун сдвинул ребристую планку слева от ствола одного из пистолетов. Длинные стволы, сочно клацнув, переломились вниз как на охотничьем ружье, демонстрируя тройной зев и голодную темноту дульных каналов.   -На щечках рукоятей и стволах пистолетов руны защиты выгравированы, так что 'огневик' тебе пули не подорвет. Если только архимаг какой, но на такого 'цветного' с пистолетами ходить дурь полная - даже помучаться не успеешь, как пеплом развеет! Или заморозит. Так что, только честной сталью его. Ну, или ядом там, сильным и быстрым, взять можно. А никак не пулями.   -Патроны, уважаемый мастер.   -Что, Первый? Какие такие патроны?   -Это же пистолет, мастер Горрун. Значит, в нем должны быть в стволах патроны. Пуля в гильзе, в гильзе порох, в донце гильзы капсюль.   -А! - мастер хитро улыбнулся - Вот ты о чем! Не, Первый! Это старье все, патроны твои. Тут пули! Это ж безгильзовый боеприпас!   И мне была продемонстрирована со всех сторон пуля. Тяжёлый омедненный тупоносый цилиндр со светлой рубашкой на кончике и тонким белым пояском вокруг литого донца. Калибра, примерно, сорок пятого, как у 'Кольта' М - 1911 или чуть больше. Наверное. Нет, точно больше, на один целый и две десятых миллиметра - нейросеть и добавочные визоры рулят.   -Тут прессованный кристальный порошок на донце пули, Первый. Это как бы порох. В самой пуле стержень из крепкого и тяжелого металла, но тебе-то много подробностей о нем знать не надо. Ты для себя одно знай - пули вставил в стволы, поднял их вверх, запорной планкой зафиксировал, скобу внизу нажал и выстрелил! И так три раза. Отстрелялся, планку сдвинул, стволы откинул, тройником пули вставил и повторил. Проще некуда. И довольно быстро. Быстрее будет с магазинным заряжателем, но наверху ничего такого нет, а выделяться тебе нельзя. Контроллеры, демоны их съешь, сразу со спутника заметят! И предохранителя тут нет, ты с оружием уж поосторожней будь - не отстрели себе что нужное или кого случайно жизни не лиши. Понял меня, Первый?    Мастер внимательно посмотрел на меня, немного глухо поворчал себе под нос что-то про 'глупое мясо' и продолжил инструктаж:   -Целиться же будешь по кольцевой мушке верхнего ствола, они жестким блоком стоят, неповоротные. Отцентрированы же они так, что если в нос метишь, а в лоб или в зубы попадешь, то сильно не удивляйся. Разлет тут есть небольшой. И по-другому никак! - мастер строго покачал перед моим лицом вытянутым вверх указательным пальцем - и так эти пистолеты с верхними убожествами не сравнить, слишком хороши и с казны заряжаются. Да еще и не пороховые. А Умник запреты Совета контроллеров на высокотехнологичное оружие и прочие хитрые штуки в 'диких' мирах жестко блюдет! И контролеры тоже внимательно следят за этим и за ним, не забалуешь у них. Он и так с пистолями этими сильно подставляется. Так что цени!   Мастер быстро и аккуратно сложил пистолеты с кинжалами в непонятно откуда взявшуюся объемную кожаную сумку с прошитыми серебряной нитью ремнями и медными круглыми пряжками на верхних клапанах. Звякнул окованными язычками пряжек закрывая, вскинул сумку на свое плечо:   -Все, пошли отсюда, Первый. Хватит мне болтать, а тебе глазеть. Ножны для 'братцев' и 'сестер' и кобуры по пути прихватим, линия доставки их на выходе из арсенала сгрузила. Пули и шестопер для тебя там же. Щит тебе так же нужен как болотному крокодилу дамский веер. Все, шевелись, Первый! Твой хозяин уже, небось, последний слой натанских кружев себе на воротник нацепил и все пылинки с камзола посдувал. Торопится, высокий льер. Пять сообщений со 'звездами срочности' мне на сеть уже упало. Ехать ему срочно надо в его замок родовой.   И мастер вновь от души грохнул кулаком по моему наплечнику. Мне показалось, что в этот удар он постарался вложить то, что он не сказал словами - сожаление о расставании и пожелание удачи.      А на поверхности была поздняя осень. Моросил мелкий дождик. Солнце не светило, трусливо пряталось за грязно-серыми, нездорово вспухшими от скопленной влаги облаками. Голые темные деревья изредка роняли с повисших ветвей остатки жухлых листьев на раскисшую землю, сбиваемые редкими порывами холодного ветра.   И еще на поверхности была грязь. Жирная, лоснящаяся, насыщенного цвета угля, липкая до зубовного скрежета грязь. И она была везде. На дороге, на обочинах, под деревьями, на воротах форта, из которого мы выехали, на ободах колес телег, на копытах лошадей, стременах, сапогах и плащах сопровождающих высокого льера Саурса, виконта из рода Баллорт. Я даже поднял голову к небу, подозревая, что где-то и на нем найдутся темные пятна этой вездесущей субстанции. Нет, там только серые облака и холодная морось.   Так что от пестро одетой в насыщенные яркими цветами одежды компании разумных, являвшихся сопровождением виконта, осталось лишь промокшее и тусклое нечто, уныло перемещающееся по грязной реке, что ранее была дорогой. Серое по черному. И почему мы не на вездеходе? Стоит же в ангаре колесно-гусеничный продукт высоких технологий! А, вспомнил - запрет на демонстрацию и применение на планетах не принятых в Содружество предметов и техники выше первого уровня. А тут уровень нулевой минус - средневековье беспросветное. Так что на лошадках, на лошадках или ножками. А если кто очень ленивый и решил прокатиться с ветерком, то того ожидает встреча со строгими контроллерами. Фатальная. Объяснительной и строгим выговором не отделаешься. Местные контролеры разумные серьезные, не шутят и шуток не понимают, бьют сразу на поражение из плазмометов. Что бы от умников разных и следа не осталось.   Я отвел взгляд от распухшего и потравленного мелким зверьем и воронами висящего на дереве трупа. Пятый уже. Такой же изможденный как и другие, когда-то одетый в расползающееся на нитки тряпье - внизу сгнившие лохмотья валяются, а сейчас бесстыдно оголенный, демонстрирующий синюшную кожу с коростами, трупными пятнами и старыми язвами. Ну да мертвые сраму не имут. Плевать им на мнение живых, только если это не 'поднятые' мертвяки местными умниками. Оп-па, еще один файл разархивировался!   Ага, так-так. Выходит, что есть тут живые мертвецы! То есть не наши, всем привычные мертвецы из книг и фильмов ужасов, злобными некромантами 'поднятые', а чуть другие. Как бы попроще и без заумных терминов это объяснить? В общем, тут не зомби обыкновенный в наличии, а некрообъект с восстановленными двигательными функциями и изменением полярности М-энергии. Как-то так. Вот эти самые некрообъекты живыми очень интересуются, но только с разрешения хозяина и отнюдь не с намерением их сожрать. М-да, не встретиться мне с големом плоти, не вступить с ним в жаркое сражение.   И какой у нас больной на всю голову человек придумал, что поднятые мертвецы жрут живых для поддержания своей нежизни? Что такого волшебного для них есть в вырванном из тела куске мяса? Ничего нет. Мертвяки силу жизненную 'высасывают' из живых, накапливают ее во вшитых в них кристаллах одного интересного местного минерала и потом как заряд с аккумулятора расходуют. Или хозяину в накопители передают. Согласно местным законам сохранения магической энергии. Шутка.   Да и чем им есть разумных, этим некрообъектам? Им челюсти и их самих трансформируют до неузнаваемости под задачи разнообразные - что-то перекусить, раздробить, размолоть или еще что-то чисто улитарное для хозяина выполнить. Ну а чтобы таким 'инструментом' покушать свежего мяска, это же так поизвращаться надо, что голова от решения данной задачи болеть начинает. И еще - кишечный тракт вкупе с желудком у них удален, как вещь совершенно ненужная. Экземпляры некрообъектов единичны, в производстве сложны невообразимо. Скорее элитная игрушка, чем практичное изделие. И тупы они неимоверно. Гусеница в сто раз их умнее. Смешной фантазер сказки эти страшные придумал, о самовоскресших толпах бродячих мертвецов бесконечно жрущих людей. И бодро за ними бегающих. Угу, на обескальцированных костях, сгнивших мышцах и сухожилиях. Ремня бы хорошего дать этим ромерам, чтобы дурь дурную из головы выбить. М-да, странным человеком все же был первый автор этой бесконечной мертвячьей саги. Не совсем адекватным.   Такой же, как и здешний мир, странноватым. Нет, как мир, если в это определение вкладывать понятие о планете, он вполне себе зауряден. Пять материков, два полюса - северный и южный, три огромных острова наподобие Австралии, куча мелких островов, островков и громадных коралловых рифов. Океаны, моря, проливы, заливы, бухты, холодные и теплые течения. Озера, реки, водопады. Горы, равнины, леса, пустыни. Есть все. И заброшенные города, и таинственные пещеры и гнилые болота, и непролазные джунгли. И зверье разное, хищное и сугубо травоядное. От земного почти ничем не отличающееся, так пара-тройка видов выпадает из стандарта.   Но выпадение это серьезное. Нарушают общую эволюцию эти виды. Например, болотные крокодилы - здоровенные твари с шестью лапами и в костяной броне. С одним чрезвычайно подвижным глазом посередине - внимание, дробь! - горба на туловище. Живут они в теплых болотах юга и являются живородящими, будто шести лап и биоперископа им недостаточно для своей неординарности. Но хищного восточного уртуга, похожего на карликового тираннозавра, с острым рогом на клиновидной башке, они не перещеголяли. Этот единорог делает их одной левой лапой. Есть тут такой уникальный чешуйчатый плотоядный, на двух лапах ходящий, в одиночку проживающий.   Интересно, он тоже девственниц обожает или ему безразлично наличие девственной плевы у самок разумных и ест он их всех за милую душу не разбирая? Скорее последнее, если вспомнить его размер пасти и нехороший взгляд багровых угольков, что у него вместо глаз. А почему он уникален, объясняется просто - он суперменталист животного мира. Жертву чует за сотни метров и, прискакав, бьет по мозгам волной страха и паники. Людей-менталистов тут нет, а вот в животном мире живет и радуется жизни неимоверно опасная зверюга-экстрасенс. Хорошо одно - очень плохо он размножается. Сложная дичь, опасная, но ценная своей шкурой, желчью, кровью, рогом и еще невероятно престижная. Ходят на него целыми отрядами с крепостными арбалетами, крепкими сетями и магом-боевиком, ступени так третьей-четвертой.   И еще в этом мире есть магия и маги. И магические школы, академии и университеты, все как в фентезийных романах старушки Земли. Еще есть типа эльфы, светлые и темные, обзывают их местные грубые люди 'снежками' и 'черномазыми'. Не тонкокостные и изящные, а вполне себе крупные и плотные. Бывают среди них и гиганты в росте и силе. Нестандартные эльфы. Сами они себя называют эльнурами. Детьми Леса и Лунными. Так же есть тролли и главное, есть и люди. Без типа, сугубо чистопородные хомо.   Гномов, орков и веселых зеленых гоблинов, а так же мудрых драконов с разумными грифонами тут нет. Нет и прочего зверинца вроде нагов, русалок, леших, кобольдов и другого подобного безобразия. И без них местным человекам тут нескучно. Регулярно, каждые пять-семь лет, пробуют друг друга на прочность, а также затевают наглый отъем у представителей другого вида разумных разных ресурсов и жизненных территорий. А в свободное от войн с другими расами время режутся между собой на уровне баронств, графств и государств. Еще восстания крестьян бывают, но быстро заканчиваются, по причине резкого уменьшения участников одной из сторон. Всегда и только крестьян.   Темные века и развитый феодализм, абсолютная монархия, восточные деспотии и родоплеменной уклад со странными нюансами здесь. Жуткая смесь государственных образований и все норовят навязать друг другу свой взгляд на жизнь. Так что, то Королевство Эраннское сцепится с Монтанской империей, то горячие абреки Южного Султаната соберутся в набег на Коррунское герцогство. Королевство Лурское государство островное и нагибает всех остальных на морях-океанах. Очень напоминает одну нашу земную империю, над которой никогда не заходило солнце.   Великий же Царь тролльего царства обожает раз в год с полной самоотдачей и не жалея сил приводить к покорности своих данников - обнаглевших до непростительной неуплаты налогов племенных вождей из дремучих лесов. Ну а Лунные и Дети Леса, эльнуры, неизменно и самозабвенно пускают друг другу красно-голубоватую кровь, изредка отвлекаясь на вразумление 'презренных хомо' и 'тупых животных' троллей.   В общем, местные разумные стабильно приносят в свое унылое серое существование незабываемые впечатления и яркие краски. Только почему-то в основном алые и темно-красные. Дальтоники они, наверное. Это диагноз и он не лечится. Дальтонизм, в смысле.   Кстати, именно из-за эльфов здешних, то есть, эльнуров по местному названию, этим миром и заинтересовались некие Аграфы, представители одного из звездных государств Содружества. Такие же до невозможности утонченные и длинноухие.   Прилетели, планетарными зондами мир прозондировали, встретиться решили с местными жителями лесов и темных пещер, но что-то у них в личном общении не заладилось. То ли не сошлись во мнениях на художественные произведения, то ли местные разноцветные эльфы раскусили своих хитрозадых небесных родственников и послали обратно, в далекие звездные дали.   Не признали они их, в общем, за настоящих людей, то есть эльнуров. Типа не прошествовали эти подонки по Звездному Мосту и на Священную ладью Угллисс`анс`иллиольс, выращенную за тысячу лет Оллис`лакомис`лемс`, их Предвечным Древом Жизни, не восходили в венках Странствующих с пением торжественным. Короче, лимита и гопота звездная, общения с местными элитными эльнурами недостойная. Ну, а Аграфы в ответ на это насмешливо хмыкнули, да и плюнули с высокой орбиты, быстро переключившись на контакты с 'презренными хомо', бодро начав крутить взаимовыгодные гешефты. Бизнес выше родственных связей. Местные хомо продавали Аграфам кристаллы, способные аккумулировать в себе здешнюю магическую энергию и своих сородичей с задатками магов, а звездные ушастые расплачивались устаревшими технологиями, списанным вооружением и устаревшими способами продления жизни.   Торговали местные так же произведениями своих художников - гениальные тут мастера кисти проживали и проживают - и Черными жемчужинами, штукой загадочной и могущественной. Достаточно сказать, что даже Умник Гнезда в описании свойств этой штуки оставлял пробелы и ставил многочисленные знаки вопроса. И малый гран этой жемчужины стоит три сотни эргов - круглой золотой монеты Эраннского королевства весом в десять грамм. Ровно три килограмма золота за миллиграмм. Как бы впечатляет. Но Аграфы платили, не морщились, и просили еще - на астероидах золота этого как грязи. Сами же все знаете - 'мусорщики', EVE и прочее, звездно-галактическое с нейросетями и артефактами загадочными. Так что взаимовыгодная торговля крепла и процветала, как сорняки у деревенского сортира. До поры, до времени. Ибо хватило Аграфам ума некоторых местных взять в ознакомительный тур по окраинам Содружества. Большая была совершенна ошибка. И во что это вылилось дальше, понятно любому.   Слетавшие к звездам и обучившиеся у Аграфов высокородные и не очень, неглупые льеры одного королевства, а именно Эрнаннского, узнали настоящую цену золоту и подняли ставки до небес. Затем быстро сломали защитные коды на дряхлых медицинских капсулах и принялись штамповать элитных бойцов для местных владык. В меру своих сил и знаний. Аграфы подумали, уши почесали и, внимательно присмотревшись к этому безобразию, сразу же подкинули за дополнительную плату людьми и Черными жемчужинами несколько технологий по превращению людей в исполнительных и тупых киборгов. В 'дублей', в 'алых', в 'альфа' и 'бета' штурмовиков. Скорее всего, звездные торгаши преследовали какие-то свои далеко идущие цели - целый мир как испытательный полигон без органов контроля, но местные об этом не задумывались. Их все устраивало. Золото есть, здоровье как у быка, сила и власть в наличии. Так что технологии освоили и приступили к поточному производству. Из крупных женщин и мужчин стали делать 'дублей' - огромную гору мяса с клинками вместо рук, с дублированными внутренними органами, непробиваемой шкурой и гипертрофированным отцовско-материнским инстинктом. Из других людей штамповали штурмовиков - тупых бойцов прорыва с имплантированными в грудную клетку мощными одноразовыми лазерганами - оружием последнего шанса. Их окрестили 'альфами'. Штурмовики 'беты' отличались лишь ненамного большей сообразительностью и живучестью, благодаря наращенной костной броне. Ну и стоили, соответственно, дороже. А вот из высококачественного человеческого материала - крепких и неглупых молодых людей, тут выращивали 'алых' - верных телохранителей с красноватой кожей и огненно-рыжими волосами. По виду, так настоящие ирландцы, только совсем непьющие и молчаливые. Очень, очень умелые элитные убийцы и тренированные диверсанты. 'Алые' сохраняли достаточно значительную часть своей личности для принятия необходимых решений, были довольно неглупы и даже могли командовать штурмовым мясом, но из-за жесткой прошивки на беспрекословное подчинение, инициативой не обладали и творчески не мыслили. Так, пользовались парой-тройкой десятков приемов из начального курса тактики для младших лейтенантов и все. Стратегия им не давалась. Умных и опытных командиров из них ну никак не выходило при всех усилиях местных высоколобых. Ладно, хоть под себя не ходили, как те же 'дубли'.   Такое же подобное 'мясо' с различными вариациями было и в Империи и в Султанате - Аграфы не обошли своим липким вниманием ни одно крупное человеческое государство. Так что расклад сил поменялся не сильно, если рассматривать только анклавы хомо. А вот у эльнуров и троллей возникли проблемы, не нашлось у них адекватного ответа. Пока что ушастых нелюдей спасала лишь неимоверно развитая магия природы, изощренная дипломатия и партизанская тактика в их лесах. Троллей же берегли от уничтожения, окончательного и беспощадного, неприступные горные кручи, их дурная мощь, сверхъестественная живучесть их трехметровых мохнатых тел и ритуальная магия шаманов. И еще эльнуры. Хватило ведь нелюдям мозгов подружиться. Впрочем, думаю, перед угрозой применения 'презренными хомо' убойного веника от 'звездных друзей' и таракан с пауком дружить начнут. Короче, 'дубину в землю', лук пополам и прочая ересь, навроде 'Тролли и эльфы - братья навек!'. Так что, сдерживали нелюди, пока, грозную поступь человеческих легионов.   И все же, несмотря на все усилия эльнуров и троллей, человеческие государства медленно, но неумолимо надвигались на их территории. Не сомневаюсь, грозный рык беспощадного дяди Геноцида будет услышана эльнурами и троллями совсем скоро.   Впрочем, мне до местных нелюдей дела не было - не станет их, плакать не буду, своих проблем три океана и два озера. И один ручей. И вон еще одна нарисовалась.... Интересно, а почему все, что плохое, всегда 'женского рода'? Беда, например, проблема и прочее?      -Стой-й-й! Всем принять вправо! Альфы в центр со щитами! 'Алым' к господину!   От головы растянувшейся колонны вдруг донесся крик начальника охраны виконта. Испуганный. Не тревожный, не энергичный, не командный, а именно испуганный. Как там один лысый персонаж из серии книг ЛитРПГ говорил: 'Ин-интерес-сно...'. Хм, мне тоже как бы интересно.   Я чуть тронул коленями бока выданного мне жеребца, потянул поводья, заставляя его подняться на пологий холм с одиноким кривым деревцем. Стер с забрала мешающие видеть холодные капли дождя полой плаща, присмотрелся вдаль. Да, неожиданная и 'интере-е-сная' встреча.   Впереди, перед поворотом дороги и подъемом на холм, неподвижно возвышались на конях пятеро, даже издалека могучих на вид и полностью закованных в доспехи воинов. Позади них, за щитами десятка дружинников без значков и гербов на сюрко, мелькали две темные хламиды магов. Цвета не разобрать - дождь. То ли синие, то ли черные, то ли серые. Мокрые маги, мутные маги. Чуть дальше колыхались безобразными пятнами три туши дублей, и тонкими угрожающими черточками на серой пелене дождя по бокам дороги застыла тройка 'алых'. А сколько еще спряталось? Есть места, я б укрылся и снайпера бы укрыл. Ох, нехорошо-то как все....   Сердце оно такое, сразу подсказывает, не тормозит, не ждет, когда нижняя часть тела неприятности почует. Вещун.   И еще нет флагов, вымпелов, штандартов, гербов на щитах и одеждах. Это совсем плохо. Гм, может наемники или дружина вольного барона, решившего с тяжкого похмелья поразбойничать на дорогах? Имеются в наличии тут такие авантюристы. Их периодически отлавливают и развешивают на деревьях королевские егеря совместно с Дорожной стражей, но любители быстрого обогащения все никак не переводятся. Только вот наличие у противника 'дублей' и 'алых' смущает - не гуляют по лесам и полям эти создания без хозяина или 'поводыря'. Да и мы на купцов ни разу не похожи. Так что 'мы обознались, так как мы с утра похмельные' к данной ситуации неприменимо - именно нас ждут, и ждут с нетерпением. И злые они до ужаса, до скрежета зубовного - сами под осенним холодным дождем такси без зонта подождите. Я вас о впечатлениях даже спрашивать не стану, мне своего негатива и так хватает.   Отряд противника, а то, что это враг, сомневаться не приходится - не встречают так близкие друзья - превосходил нас вдвое. И, судя, по плотно сомкнутому строю дружинников и мерцающей пелене защитных сфер перед магами, пропускать нас неизвестные дальше не собирались. Никак.   -Что за трус прячется за 'мясом' и скрывает свое лицо?! Покажись и назови себя ты, не соблюдающий кодекс чести! Или ты будешь предан позорной смерти, как нарушивший законы рыцарства и королевства!   А это мой 'хозяин', высокий льер Саурс, виконт Баллорт голос подал. Видно решил преподнести противнику себя как бесстрашного рыцаря. Без страха, упрека и сменного белья. А как иначе? Сменки нет, ну и пугаться до усрачки невыгодно и стыдно. Но голову льер не потерял и границ разумной предосторожности не нарушил. Стоит, зараза, по-умному, за 'дублем', только голова в фиолетовом берете и видна. И в бой не рвется. Маячит жестами начальнику охраны, отослал пару 'бет' к повозкам, скорее всего, за спрятанной в фургоне ручной пороховой турелью, сиречь многоствольной картечницей, быстро повесил на шею пару защитных амулетов. Совсем не дурак и вовсе не трус, даже убивать жаль будет - такие хорошие гены совсем-совсем пропадут.   -Эй, виконт Саурс! Эй, высокий льер Баллорт, ты слышишь меня?! Обещаю, что если вы все добровольно сложите оружие и ты отдашь нужное мне, то мой наниматель гарантирует тебе и твоим людям жизнь!   Сырую пелену разорвал низкий, переходящий в инфразвук рев выехавшего вперед центрального всадника. Ух ты, какой необъятной мощи человечище командует противником. И как я его не заметил? А.... Вон дымка над его головой пропадает. Под 'пологом скрытого' гад прятался, значит .... М-да, экий сюрпрайз, маза фака.... Хороший такой сюрпрайз, откормленный, мля, да на. Метра два с половиной ростом, плечи шириной с воротный проем и все это богатство упаковано в отличный доспех. В руках громогласного 'сюрприза' гигантских размеров секира. Тоже с дымкой багровой. Ну, хоть не вибросекира, хотя, когда это острое и большое упадет мне на голову, разница будет неощутима. Да, совсем-совсем нехорошо все получается...... Груза 'двести' полный борт наберем.   -Высокий льер не сдается на милость горной полукровки, выкормыш грязных троллей! Назови имя своего хозяина, ублюдочный наемник, пред своей позорной смертью!   Грозен мой 'хозяин' и время правильно тянет. Умница и красавец. Был бы у меня в подчинении во время оно, я бы его старшиной на взвод дивизионной разведки поставил.   -Нет имени у руки Судьбы! Есть имя у того, кто ее веление исполняет! И имя мое - Рагосс!!! И ты слышал его, виконт Баллорт! Коленки не дрожат, высокородный льер?   И ржет, скотина, веселится.   Ну, вот и ясно кто это на самом деле, сюрпрайз наш загадочный! Продукт порочных межвидовых связей по имени Рагосс. А я уж себе надумал.... Типа меня, но улучшенный. А нет, свои тут танки ездят, не импортные. Здешний военпром вкупе с экспериментаторами от евгеники не спит. Удачный вышел, судя по виду, продукт здешнего смешения генов, без отрицательных мутаций. Одни преимущества и достоинства. Эвон как сразу посмурнел начальник охраны, да и виконт сильно загрустил - видать этот полукровка, этот Рагосс, очень опасный противник, раз даже мастер 'сонного клинка' при его виде начинает печалиться.   -И не тебе, муул, хаять моих родителей, льер! Моя кровь честна и зачат я по любви, в отличие от вас, высокородных, что случаются как больные проказой псы Шуула в надежде на зубастого щенка в помете!   Гм, 'больные проказой псы Шуула'! И еще муул. Однозначно круто. Смертельное оскорбление. Что бы назвать псом из стаи темного бога-гермафродита благородного льера, нужно быть совсем безбашенным или полностью уверенным в себе и своих силах. А уж муулом, то есть бесплодным копытным.... Границы у него есть, у Рагосса этого или 'весь мир - одна моя квартира'?   Нет, добром мы точно не разойдемся - такое оскорбление высокие льеры не прощают никак, а льеров не наказавших, произнёсшего данные слова самоубийцу, быстро титула лишают на королевском суде. При стечении народа на городской площади. Позор такой, что ух! В общем, это посерьёзней чем высокому льеру в лицо плюнуть, в этом случае достаточно оскорбившего на голову укоротить, а здесь всех других убить придется. А сделать это будет трудно, почти невозможно, магов то у нас в отряде нет. Две 'беты', две 'альфы', два 'алых', десять дружинников, начальник охраны виконта, сам виконт и я. Почему-то мне кажется, что для блистательного разгрома врага нас будет маловато. Очень.   М-да, и раций у нас нет, и нейросеть моя и виконта Баллорта до Гнезда точно не добивает - сказывается отсутствие ретрансляторов и запрет Совета контроллеров на демонстрацию высоких технологий. Помощи не будет - мы попали.      -Первый! Слушай мой приказ! - громко окликнул меня виконт и вытянул руку вперед в жесте великого полководца - Ты сейчас убьешь этого ублюдочного полукровку и обретешь себе имя! Выполняй!   Вновь сюрпрайз, маза фака. И абсолютный трындец мне, юному, совсем в этом мире не пожившему. И выбора нет. М-да, что-то мне это напоминает....   -Слушаюсь, высокий льер. Выполняю.   А что еще ответить? Иди ты на хрен, пес Шуула, муул плешивый? Толку то не будет никакого, лишь еще одна ладонь проблем. Биться мне так и так придется. Даже самому тупому ясно, что на виконта кто-то умный и очень сердитый эту засаду поставил, и вряд ли в его планах было отставить живых свидетелей. Я бы так точно подобной глупости не совершил. Так что снял я шлем, бросил его в руки удивленно расширившему глаза начальнику охраны, толкнул коня коленями и направился на встречу к славе. Или еще к чему.   -Эй, ты, мерзкий блохастый выкормыш мохнатых нелюдей! С тобой сразиться мой храбрый и доблестный брат-рыцарь! Если ты не мерзкий трус, то примешь этот вызов и умрешь достойно! - догнал меня в спину голос виконта, наполненный пафосом по самое, мля, не могу. Что ж, славное напутствие от виконта, я теперь грозный и доблестный брат-рыцарь. Высокий льер. Ничего не имею против этого - слово, оно не воробей...... А виконт не царь - хочу, слово даю, хочу назад забираю.   Я не видел, но был полностью уверен - слышавший слова виконта полукровка усмехнулся под личиной шлема в виде оскаленной звериной морды. Ну да, такой мордоворот вот вдруг возьмет и от схватки откажется. Раз сто до обеда и пятьсот после ужина.   Встретились мы с ним ровно посередине. Вблизи дитя тролля и человеческой женщины выглядел еще огромнее и страшнее. Секира, диаметром лезвий в метр, не меньше, легко покачивалась огромной рукой с валунами мышц, бугрящихся под серебристой кольчугой тройного плетения. Наплечники шириной с колесо телеги, толщиной в два пальца, на груди широкая пластина металла как лобовая броня у матерого болотного крокодила, сквозь множество дыхательных отверстий в забрале шлема вырывается пар от жаркого дыхания. Пахнет полукровка диким зверем. Несокрушимая скала в толстом-претолстом слое металла, если такое бывает в реальности, а не разумный.   -Я убью тебя быстро, верный и храбрый рыцарь. Мучаться не будешь! Раз и все - привет небо! Гы!   И голос как рев горного быка во время сезонной случки. Я внимательно посмотрел на противника, пытаясь разглядеть в темноте за забралом его глаза, разглядел, опять визоры рулят, увиденное не понравилось. В его глазах плескались лавовым жаром сладостное предвкушение битвы, абсолютная уверенность в своем превосходстве и презрение к людишкам с заточенными иголками в руках. Недовольно дернув плечом и смахнув с бровей и мокрых, удивительно быстро отросших волос капли влаги, произнес:   -Знаешь что, гад ты мохнатый, мне совсем не хочется умирать в такую поганую погоду. Лучше, я тебя убью.   Полукровка оглушающе захохотал и тут же заткнулся, потому что я начал стрелять. С двух рук. В полукровку в упор и в воинов за ним. Затем бросил жеребца на стену щитов и поднял перед ней его на дыбы. Оттолкнувшись от седла, метнул тело тараном за спины дружинников. Жалко коняшку, но собственную шкуру жаль мне больше. Угадал с поступком, слыша предсмертное ржание жеребца гибнущего на жалах копий и срубая голову одного из магов в темной хламиде. Второго не достал, с нереально быстрыми 'алыми' сцепился. Примы, наверное. Секунд семь потратил на них, еще полминуты на 'дублей'. Разбежались, туши неповоротливые, в разные стороны, ловить пришлось по одному. Отскочив назад, к дороге, врубился в сбившуюся во что-то типа каре пятерку дружинников. Никого из них не убивал, лишь калечил - руки, ноги, укол в лицо. Завязну с ними, темп потеряю, а мне двигаться надо, потому что слышу за спиной плохое. Хрипы слышу, лязганье сталкивающейся стали, испуганные крики, вопли. И булькающее шипение лазерганов.   Недооценил я противника, очень недооценил. Рассчитывал, что все на меня отвлекутся и виконт со своими 'бетами' и 'алыми' противнику в спину ударит, но не вышло. Плюнули на меня. 'Дублями', 'алым' и половиной дружины задержать решили. Правильно, я не основная цель. А полукровка после выстрела в упор, прямо в лицо, выжил. Шатался, двигался тяжело, пятнал раскисшую землю крупными каплями ярко-алой крови, но все-таки пробивался сквозь быстро редеющий строй наших дружинников к виконту, что едва сдерживал натиск зашедших со спины чужих 'алых'. Выстрелы лазерганов наших 'бет' полукровке не повредили, так, чуть замедлили. Целеустремленный мохнатый, упорный и защитные артефакты носит.   Быстро перезарядился, прицелился. Первая пуля ударила его промеж лопаток, вторую вбил ему в поясницу. Вмялся в плоть металл, плеснуло гейзером красная взвесь в свинцовое, хмурое небо. Но полукровка нашел в себе силы повернуться ко мне, оседая пустым мешком и опираясь на колено и рукоять провалившейся в грязь секиры. Не знаю, видел ли он меня тем размозженным пулей и сожжённым лазерганами куском мяса, в который превратилось его лицо, но я распознал по движению окровавленных, разорванных в клочья губ еле выговоренную им просьбу: 'Добей'.   Добил и заскрипел зубами от бессилия. Я не успевал. Второй маг, эта глиста в сырой, облепившей худые ноги хламиде, стоял за спиной виконта и тянул к нему руки. А с рук его к виконту полз алчными клубами зеленый туман. Пузырящийся, плотный, словно обретающий с каждым мгновением густоту и насыщенность выброс кислоты из лопнувшей цистерны. Видел я в видеороликах в Гнезде подобное, видел и понимал - виконту конец. Полный и окончательный. Ни имплантаты, ни защитные амулеты не спасут его от 'Последнего выдоха'. Заклинание сложное, контактное, недолговечное и разовое, но ничем и никем не остановимое. Потому что посмертное. Только гибнущий, умирающий маг его использует, своеобразный от него привет с того света.   Туман достиг виконта, заполз под доспех, вырвался тонкими язычками кислотного пламени из-под нагрудника, плеснулся ядовитыми каплями по сторонам. Оставшиеся в живых двое 'алых' противника отскочили в сторону, напуганные хищными клочьями. Наши же 'алые' с перерубленными ногами, ломаными куклами валялись среди тел дружинников, и отползти не успевали. Виконт по-звериному завыл, подломился в коленях и рухнул лицом вниз, плотно прижав ладони к лицу. Упал и маг. В спине хламидника торчал чей-то клинок, мерно покачивая грязной рукоятью. Живучая тварь, метров двадцать с железом в спине прошел.   Я сплюнул с кровью - когда только успел губы разбить или мне разбили? - и зашагал к месту затихающего побоища, распавшегося на одиночные схватки. По дороге добивал или убивал тех, кто вставал на моем пути. Не разбирался. Раненных начальника охраны виконта и одного выжившего из пятерки воинов на конях, убил щадяще, 'сестрами' в глазницы. Не финтил, просто прошел между ними, одновременно выбросив руки с зажатыми в кистях кинжалами в стороны. Взгляды у них почему-то испуганными были при моем приближении, а мужики ведь битые-тертые, смерть не раз видели и сам ее многим дарили.   Грязь хлюпающими комьями отваливалась с сапог, вновь налипала, мешая идти, все выше и выше поднимаясь по голенищам буро-коричневой коркой. Отмывать эту кроваво-коричневую дрянь я буду долго.   Шел я и скорбел, как персонаж в одном старом черно-белом фильме - не взглянуть мне уже в глаза виконта, не произнести пару высокопарных фраз, типа: 'Не стоило тебе, глупый льер, делать из меня раба!'. Или вот так: 'За содеянное тобой, негодяй, кара неизбежна! Му-ха-ха!'. М-да, стресс и суровый пафос взболтать, сверху добавить нервное словоизвержение, ни в коем случае не смешивать. Подавать горячим в охлажденном стакане.   Оставшиеся относительно целыми двое 'алых' и трое, еле стоящих на ногах дружинников, ко мне не приближались. 'Погонщиком' у 'алых', скорее всего, был полукровка, а он сейчас мертв. Ну а понять, что они мне не противники, хватало и остатков мозгов.   Я подошел к телу виконта, постоял над ним пару секунд, перевернул носком сапога труп высокого льера на спину. Перевернул и замер, потрясенный до глубины души - виконт еще был жив. На съеденном кислотным туманом лице еще жили и видели меня, вытаращенные от дикой боли и залитые багровым глаза, шевелились мерзкие глисты остатков губ:   -Наклонись, Первый.... Наклонись ко мне... Ближе...   Я наклонился. Проклятое любопытство.   -На шее у меня кулон.... Отдай его в Западный замок ордена Лебедя.... Магистру Огранне... Волей умирающего... выполни посмертное..... Имя тебе динс Саурс.... Сохрани все в тайне.... Узнавших... мешающих... убей!   И виконт коснулся моего лица. Рукой без мышц, изъеденными кончиками фаланг пальцев провел по щеке, рисуя короткий зигзаг руны 'Вага', руны посмертного заклятья. В небе протяжно громыхнуло. Ну не успел я отклониться, растерялся, не ожидал, что кость без мышц способна на движение!   Выпрямился, стер со щеки тянущийся слизью след от руки покойника. Квест я получил, папу и маму его три раза в ров замковый уронить с самого высокого донжона! Ну, что же за сволочь, этот виконт! Мой 'добрый хозяин' даже умереть не смог без грандиозной подставы!   Я поднял голову к небу - хмурое светило смотрело на меня пристально, отогнав на доли минуты беременные дождливой хмарью облака. Ну да, как же без этого беспристрастного свидетеля!   Чуть постоял, глядя на теперь окончательно умершего виконта. Затем нашел взглядом оставшихся в живых. Ничего личного, ребята, но свидетелей быть не должно, вы слышали. И либо вы должны идти со мной и выполнять волю умершего. Либо.....   Короче, третьего вам не дано. И мне.   Боги в этом мире есть. Реально существуют высшие сущности. И эти сущности или, так правильнее, невольные сторожа этого мира внимательно следят за исполнение последней воли умирающего и беспощадно карают пытающегося уклониться. Прахом развеивают и это не фигура речи. Сие доказано опытным путем и многократно. Фишка такая, местная. Суровая и бескомпромиссная.   Один из 'алых' встал на колени и склонил голову к груди. Хорошо, этот будет жить - он выбрал правильно. А Умнику придется подождать с его освобождением из 'застенков' Гнезда, пока я не выполню посмертную волю виконта.   Я неторопливо вбил 'волшебные' пули в стволы, оценивающе следя за стремительно удаляющимся вторым 'алым' - успеет он добежать до границы леса или нет? Нейросеть мгновенно рассчитала и вынесла вердикт - не успеет. Дружинники не побежали - нет в этом смысла, они видели, как я двигался, но и не встали на колени. Ну, это тоже выбор. Уважаю.      Городок был... Городок был...   Вы что, ни разу описание средневековых городков не читали? Не продирались сквозь нагромождения описаний красных, из-за некачественного обжига черепицы крыш и кривых, отвратительно побеленных строений с х-образными бревнами на стенах, что держат каркас здания? Не зевали при подробном перечислении входов, арок, колонн и окон приземистой городской ратуши из ломаного камня? Не смеялись над глупыми кривоногими пузатыми стражниками в ржавых кирасах, воняющих чесноком и кислым пивом из нечищеных пастей? Не сочувствовали усталым приключенцам, бредущим по колено в грязи и отходов жизнедеятельности местного населения по брусчатой мостовой до вожделенной харчевни, трактира, корчмы, кантины - нужное подчеркнуть?   Читали? Знаете? Надоело? Ну и славно. Тут ведь в этом городке главное что? Пожрать и поспать. А в городке пожрать было где. Чувствовал я запах еды. Обильной, жирной, разнообразной. На него и двигался неумолимо, не отклоняясь ни на йоту. А поспать можно и на лавке. Не раздеваясь. Главное - пожрать. Давясь, чавкая, рыча, рыгая, шумно глотая непрожеванные куски мяса. Разные. Жареные, варенные, да хоть сырые, но главное - большие. Лучший вариант - размером с голову слона.   Выявил я в себе слабое место, громадную ахиллесову пяту - жуткую потерю внутренней энергии. Умник он, конечно, умник и даже может быть красавец, своеобразный, но вот как создатель машины для убийств на биологической основе - совсем никакой. Зря он себя восхвалял, как гениального конструктора, олень кремниевый. Серьезная ошибка была им допущена в расчетах, для меня чуть не ставшая фатальной. Трачу сил я больше, чем их имею.   Поэтому сейчас медленно еду по кривой улочке, судорожно держась за гриву пойманной взамен убитого жеребца пугливой кобылы, слева меня удерживает от падения 'алый'. Еду и грустно размышляю - как этот, многокластерный кристаллический уродец не предусмотрел, не рассчитал, что при форсированных действиях моего трансформированного организма я расходую энергии намного больше, чем могу восстановить за короткий отдых? Или, интеллект бездушный, мне специальную закладку оставил? На всякий случай? Демоны, проклятые черти и темные боги его знают.   Но вот то, что если я сейчас в течение часа не съем хотя бы ложку каши из проваренных зерен злаковых, то рухну со спины кобылы, я знаю точно. Даже семенящий рядом 'алый' поглядывает на меня грустно и задумчиво. Правильно, кому нужен такой доходяга хозяин?   Все, прибыли. Еда здесь. Я буквально стек, как .... Как это самое с седла и еле успел прошипеть-прошептать 'алому':   -Лошадь в стойло. Потом ко мне! - вваливаясь в облако запахов пищи, не обращая внимания, что дверь так-то открывалась первоначально наружу.   Рухнул на лавку, снес кого-то с нее, не обращая внимания на столь ничтожные мелочи, грохнул рукой по столу, так и не сняв боевую шипастую перчатку:   -Быстро есть! Жрать!!!   -У нас сегодня для благородного льера гусь жаренный, мясо кабана с подливой из...   -Все неси!!! И три раза!!! Неси быстро!!!   Согласен, грубо, нагло, хамовато, не соответствует облику высокого льера из благородного рода, но как-то мне на это плевать обильной слюной. Зеркала нет, но я и так знаю - глаза ввалились, скулы обтянуло пергаментной кожей, мышцы ссохлись, оставив на костях даже не жилы, одни лишь сухожилия. Крайне нужно топливо для обсохшего бака организма, а все остальное - вежливость, манеры и прочее - потом, все потом. Когда поем. Много и сытно.   -Мое почтение, высокий льер! Позвольте представиться - льер Иррун, старший рыцарь Ордена Ястреба! К вашим услугам, высокий льер! Предполагаю, что высокий льер, возможно, очень устал и поэтому не заметил благородной льеры, что присутствует в этом помещении, весьма и весьма недостойного ее высокого статуса?   -Да, вы безусловно правы, незнакомый мне льер. Я очень устал - ужасная дорога, мерзкий дождь, глупые и многочисленные разбойники. Долгий и тяжелый путь до горячего очага.   М-да, моя новая жизнь сплошной экшен. Я молнией, секундной искрой кремня, поднялся с лавки, чуть сместился к входу, оставляя перед собой и, возможным противником, пока еще пустой стол. Положил ладони на рукояти 'братцев'. Туман, густой туман перед глазами, но силуэт молодого, крепко сложенного льера, обратившегося ко мне с оскорбительной речью я вижу хорошо, четко вижу. Как вижу? Да хрен его знает, как. И поэтому.... Славься, славься нейросеть! Пусть и без подробностей - блондин он там, брюнет или шатен. Мой язык же, практически без участия мозга выдавал одну за другой выверенные формы общения между благородными льерами:   -Но если мое присутствие чем-то мешает высокой льере, я покину данное место, оставляя за собой право на разъяснение мелких разногласий между благородными льерами. Ожидаю вас на улице, льер Иррун!   А есть-то мне как хочется! Запахи раздразнили пустой желудок, и во мне заворочался, глухо зарычал ненасытный зверь. Нет, я его, этого ревнителя этикета быстро убью и сразу съем. С костями, с камзолом и пуговицами. И коня или лошадь его тоже съем! Вместе с седлом, сбруей и подковами! Подковы надо будет обязательно погрызть - они из железа, а в железе есть нужные мне микроэлементы в достаточном количестве.   Темные боги, что за бред рождается в моей голове!   -Мой славный и храбрый рыцарь Иррун! Я полагаю, что незнакомому нам высокому льеру первоначально необходимо без помех отведать горячих блюд, что подаются в этом приюте путников, а уже потом высокий льер почтит нас своим обществом! Вы же видите, мой юный друг, что дорога до Урманса была очень трудна для незнакомого нам льера!   Все тебе прощу, славная девушка-женщина, за эти умные и своевременные слова! И твои кривые ноги-зубы, и обвисшую грудь то же прощу, о спасительница! И тебя, Иррун, прощу, когда поем. Может быть.   Слава всем богам, светлым и темным, разрешилось все.   Юный ревнитель этикета удалился, выдавив сквозь зубы стандартную формулу извинения за мелкое недоразумение, провожаемый моим изящным полупоклоном из кодекса странствующих высоких льеров и мне принесли еду.   Заставили весь стол деревянными блюдами с хлебом, мясом, кашами, подливами, чашами с жирной и горячей похлебкой. Добили свободное пространство глиняными кувшинами с вином. С красным, густым, терпким, вкусным, чем-то кровь напоминающим, только без вяжущего медного привкуса.   Да, кровь, гемоглобин и другие микроэлементы. В следующий раз, после подобной, сжигающей все силы схватки, надо будет вскрывать вены раненным скакунам. Все равно их добивать придется, так хоть пусть пользу мне принесут. Не 'бет' же с 'дублями' или дружинников на корм пускать? Хотя, если сильно прижмет....   Нет, ну его в бездну, такой корм! Не хватало мне еще превратиться в вампиро-людоеда и закончить свои дни на жарко пылающем костре из дубовых дров! А именно такая казнь для подобных тварей тут назначена. После публичного покаяния и очищения тела нечистого кипящей освещенной водой из храма Всеблагого. В землях троллей и эльнуров таких тварей тоже сжигают, но без предварительного ошпаривания.   Я откинулся чуть назад, 'алый' быстро отстегнул боковые крепления оплечий и нагрудника, распутал на боках груди вязь крепления чешуйчатых ремней наспинника, принял снятые мной части доспеха. Набрюшник и наручи снимать не стал, потом в комнате сниму, перед помывкой в бочке с горячей водой.   Хорошо! Силы возвращаются в тело с каждой минутой. В желудке бесшумно функционирует миниатюрный ядерный реактор, сжигая и переводя в энергию и клетки тела все, что в него попадает. Я приложил ладонь к области живота - горячо, обжигающее тепло пробивается даже сквозь сталь набрюшника, процесс восстановления сил и тела идет непрерывно. И от меня явственно парит. Верхняя одежда сохнет прямо на теле. Палюсь как разведчик с парашютом за спиной и автоматом на груди у главного входа в Пентагон, но мне плевать. Да, хозяин этой корчмы здорово на мне обогатится - утром придется повторить прием пищи в этом же размере, да и в дорогу с собой надо набрать гору разных припасов. Не хочу более голодать.   М-да, я как мобильная ракетно-артиллерийская платформа Содружества - мощный, быстрый, неуязвимый, но очень зависящий от топлива, ибо расход его запределен. Все-таки мысль насчет крови имеет в себе рациональное зерно, придется приобрести пару серебряных литровых фляг и наполнить их свиной или бычьей кровью в смеси с крепким вином. Одна треть вина, две трети крови. Круто посолить и добавить мелких спилков железа, серебра и, наверное, кости. И приправ для вкуса. Сложно будет все это проделать, за чернокнижника или некроманта точно примут с такими наименованиями в заказе.   -Высокая льера Аспекта, графиня Орданская, изволит поинтересоваться у высокого льера, достаточно ли он насытился для того чтобы представиться и поведать о своей цели путешествия и приключениях в дороге?   Это уже не грозный юный льер, что наехал на меня при моем фееричном появлении, это доверенный слуга высокой льеры. Дворецкий или камердинер. Или еще кто. Галунов нет, руки пустые, нет у него в них малого посоха с гербовым щитком или церемониального шеста с вымпелом владетеля. Стоит в двух шагах от стола в полупоклоне, терпеливо дожидаясь ответа. Возраст за сорок, седой, левая нога плохо гнется, левая же рука суха, скорее всего, повреждены сухожилия. Когда-то его левой половине тела сильно досталось. Одет хорошо, чисто, аккуратно, богато. Дорожный камзол расшит толстыми серебряными нитями, на шее тяжелая цепь с родовым гербом высокой льеры тоже из серебра. Любопытная благородная незнакомка явно не страдает отсутствием денежных средств, раз ее слуги носят на себе почти сотню золотых эргов. Не меньше. Я на его фоне бледен и неказист в своем мятом дорожном костюме и плохо очищенных от грязи сапогах.   Прислушался к себе. Хм, вроде бы сыт, вполне насытился, если так можно назвать процесс мгновенного поглощения белковой массы в неимоверных количествах. Да уж, местным жителям этого незабываемого зрелища хватит года на три обсуждений и пересудов, съел я на их глазах неимоверно много пищи. Полвзвода королевских гвардейцев можно таким количеством еды накормить.   Промокнул губы куском небелёного холста, тщательно ополоснул руки в глубокой медной чаше с розоватой водой, вытер все о тот же кусок холста - нет у них на столах салфеток - разрешающе кивнул:   -Веди к столу высокой льеры, любезный.   Поднялся с лавки, неторопливо вышел из-за длинного стола. А интересно тут, в корчме, все устроено. Или, скорее, в трактире или даже ресторане.   От самого входа - да, дверь то действительно наружу открывалась - идет приподнятый на полом пандус из толстых досок, более похожих на похудевшие брусья. Окрашены доски непонятно чем - то ли охрой, то ли еще чем-то, дающим такой рдяный оттенок. По бокам пандуса четыре парных спуска на 'серые' половины для купцов, их охранников, зажиточных граждан городка, мастеров ремесленных гильдий и прочего неблагородного сословия. Под потолком висят на цепях большие кованые круги, с прикрученными к ним с боков масляными светильниками. Крепятся они к балкам с помощью вбитых в массив древесины крюков - торцы крюков смяты и расплющены. Лучше бы вкрутили, а то смотрится все это не совсем надежно. Вся эта средневековая осветительная аппаратура украшена грубой гравировкой в виде пересекающихся волнистых линий. Ближе к концу зала пандус распадается на неравномерные по ширине правую и левую дорожки.   Направо располагается чистая зала для высоких льеров, спрятанная от любопытных взглядов за окрашенными в черный цвет реечными щитами. Налево что-то вроде зародыша современной барной стойки из располовиненных и ошкуренных до блеска тонких бревен. За ней видно половину пухлого туловища лысого и широколицего э, добряка? Улыбка до ушей, на лоснящейся жирной роже угодливое и предупредительное выражение, но взгляд заплывших салом глаз колючий, недобрый и внимательный. Владелец, наверное, по-хозяйски смотрит.   В развилке пандуса устроен спуск в помещение кухни. Оттуда постоянно выбегают крупнотелые подавальщицы с подносами, кувшинами, с мисками в руках и сочатся дразнящие обоняние запахи жареного мяса. Пару раз показалась мордашка любопытного поваренка и волосатая лапища шеф-повара, непременно возвращающая на рабочее место увлекшегося разглядыванием зала мальчугана.   А вот это охранники купцов, которых я снес с лавки. Провожают они меня злыми и недобрыми взглядами. У одного на щеке начинает наливаться густым фиолетом крупный синяк, второй сидит скособочено, постоянно потирая ладонью правое плечо. Я подмигиваю им и чуть развожу в стороны руки. Без обид парни, очень есть хотелось. Старший этих охранников, массивный и кряжистый, с двумя круто изогнутыми тесаками на обшитом звеньями кольчуги кожаном поясе, еле заметно кивает в ответ, строго косится на своих подчиненных и что-то им тихо говорит. Мне не слышно, но я уверен, что мое своеобразное извинение ими принято. Хотя мог бы и не извиняться, я ведь высокий льер благородных кровей, что мне эта чернь?   Торжественным шагом вплываю в залу для высоких льеров, замираю в приветственном поклоне в двух шагах от стола. Наклоняя голову, на краткое мгновение касаюсь подбородком холодного металла горжета, правя рука впереди, согнута на уровне пояса, ладонь открыта, чуть развернута в сторону присутствующих. Все фигуры обязательного пилотажа выполнены, можно и поприветствовать находящихся в зале высокородных льер и льеров:   -Приветствую прекрасных льер и высоких льеров. Мое почтение, высокие господа! Высокий льер динс Саурс, виконт из рода Баллорт, просит позволения присоединиться к вашему обществу.   О как хлопнула голубыми глазами и нахмурила черные бровки красивая и статная льера с притягивающей взор крупной, великолепного вылепленной грудью и замысловатой прической. Шикарные формы у льеры. Даже через кучу слоев ткани шелковой дорожной юбки и многочисленных складок голубого бархатного жакета виден крутой изгиб бедра, тонкая талия, словно застывшая морская волна покатых плеч. Я б ей....   Я б ее поцеловал.   Компаньонка или спутница льеры, тонкокостная, изящная брюнетка, чуть не взвизгнула, вздрогнула в кресле, прикрыла симпатичные пухлые губки раскрытым веером. Юный льер, неотступный ревнитель этикета, чуть подался вперед, сидящий рядом с ним льер в возрасте, в дорогой бригантине обтянутой вишнево-красным бархатом, наоборот напрягся, переместил правую руку ближе к оголовью меча.   Ну, еще бы, романтика и приключение тенями стоят за моей спиной - слева приключения, справа романтика. Подвиги еще не подошли, но за ними дело не станет. И реакция на мои слова высоких льер и льеров меня совершенно не удивляет. Ожидал подобное.   Тут надо сделать подробное пояснение с отступлением. Человек, принявший на себя посмертную волю или заклятье, принимает и имя умершего, и его положение в обществе, а так же долги, обязательства и обязанности. В общем, абсолютно все и вся, до окончательного исполнения воли покойного. Свое же имя он обязан отныне скрывать и при встрече все знающие его ранее, делают вид, что совершенно незнакомы с ним. Ну, если они в курсе о принятом им обете. Родственники человека, принявшего имя умершего, правил так же не нарушают. Не зазывают жалобно домой и не грузят проблемами покинутого хозяйства. Письма пишут, а жены принявшего обет, днем разыгрывают из себя неприступные крепости, а ночью пробираются в спальню супруга пряча лицо под капюшоном плаща. И уже там, за закрытыми дверями после поцелуйчиков и обнимашек, начинается воспитательно-морализующий процесс, где основным рефреном идет тема - на кого же ты, сволочь такая, нас покинул? И где деньги на пропитание семьи, гад?   Родственники же покойника принимают исполняющего обет точно тем, кем был покойный - главой рода, дядей, братом, племянником, первым, вторым, или третьим сыном. Но никак не мужем - на это тут строгий запрет от Церкви Всеблагого. Жрецы других культов не так строги, но тоже не одобряют. И они правы - мало ли кто в момент гибели рядом с покойным оказался? Так что никчему благородным леди от разных проходимцев ублюдков рожать. Поэтому я могу оказаться и простолюдином и высоким льером - бароном, графом, маркизом. Или простым воином, свободным мастером, наемником и даже грязным смердом.   Некоторые хитрозадые умники довольно ловко пользуются данной традицией этого мира и очень, очень долго выполняют посмертную волю, если покойник был богатым или благородным льером. Иногда умудряются и до собственной кончины выполнять. Благородное общество воспринимает это негативно, но ничего поделать не может, кроме как на дуэль данных жуликов вызвать. Да только не все вызов принимают. Поэтому восторженные и настороженные взгляды льер и льеров ожидаемы - юные данную ситуацию раскрашивают в розовые и романтичные цвета, уже пожившие, в возрасте, красят в мрачный негатив.   Придется прояснить ситуацию и обозначить мой ранг.   -До принятия обета, я имел почти равное с погибшим положение. Слово высокого льера.   Вот так. Слово высокого льера сомнению не подвергается. Как и слово джентльмена в одном бородатом анекдоте. Как сказал, так все и есть. Я с вами одной голубой крови, народ. То же высокий и жутко благородный, вам со мной общаться будет незазорно, принимайте в стаю, любите и жалуйте. И присесть за стол, наконец, предложите! А то стою тут посреди залы как сосна, совсем одна, будто наказанный и воспитываемый. То есть один сосен. Тьфу!   -Высокая льера Аспекта, графиня Орданская, владычица долины Туманов и горы Золе.   Ух ты! Льера не только графиня, но и имеет в своих симпатичных венах королевскую кровь! Только представители древних родов, с толикой крови правителей королевства в своих жилах, прибавляют к родовым титулам 'владык' и 'владычиц'. Но вот только одно но - данные особы не путешествуют в столь скудной компании и не ужинают в убогих трактиро-ресторанах заштатного городка. Их удел - ужины под мелодию арфы в замках местных правителей, а сопровождают их отряды грозных воинов и несметное число повозок. А так же выезжачие, доезжачие, конюшие, мажордомы, шталмейстеры и прочие бездельники. Короче, гремят фанфары, реет над головами множество ярких флагов, печатают строевой шаг с заплетенными гривами суровые воины и бряцают удилами доблестные кони. Праздник на марше.   Выходит, что либо я чего-то пока еще не понимаю в местных раскладах, либо приглашение прибыть к столу высокой льеры поступило совсем неспроста. Непраздное тут любопытство скучающей высокой льеры.   -Спутница графини Орданской, владычицы долины Туманов и горы Золе, виконтесса Борская, льера Мюрэлл.   -Счастлив лицезреть прекрасную льеру.   -Льер Торун, барон Дунарский.   -Рад знакомству с его милостью бароном.   -Льер Иррун, старший рыцарь ордена Ястреба.   -Приветствую брата-рыцаря.   Представление законченно, можно расслабиться, наконец-то присесть в свободное кресло, выпить предложенного вина. Вроде бы мух здесь нет, но что-то противно жужжит над ухом: 'Квест, еще один квест! Героические приключения, страшные тайны и загадки!'. На фиг, мне и своего добра хватает!   -В какую же сторону, во исполнение обета, направляется высокий льер? И нет ли препятствий или противников у высокого льера, мешающих исполнению последней воли?   А барон не любит тянуть ничего ни за что. Сразу в лоб. И пусть жесткость в голосе, граничащая с бесцеремонностью, обтянута бархатом вежливости, его вопрос из тех, что находятся на грани приличий. Хм, что отвечать будем? Правду или соврем?   Спасает меня от мук выбора симпатичная брюнетка, спутница графини:   -Ах, ах, высокий льер! Скорее расскажите нам о разбойниках! Вы их всех убили или кто-то трусливо сбежал? А сколько их было? Они были грязные и ужасные как дикие звери? Вы сказали нашему милому Ирруну, что их было очень много! Сотня? Или даже целая тысяча?! Вы бились с ними один или с вами были верные друзья и соратники? А где же они? Наносят визит вежливости моему милому дядюшке барону, его милости льеру Лаккоту? Мой дядюшка владеет этим городком! А вы не ранены? И у вас есть 'алый'! А огромные тетки с мечами вместо рук у вас есть? Расскажите же нам, расскажите! Это же так интересно и волнительно!   Гм, очаровательная девушка, весьма такая вся непосредственная. А еще все на блондинок грешат. Глупы, мол, и болтливы чрезмерно. Брюнетки вон тоже ничего, дают выдающееся. И ни разу же не сбилась! Но как же красива! Даже выдающиеся достоинства графини не перевешивают ее хрустального изящества. Слабость у меня к фарфоровым статуэткам.   -Я путешествую один, моя прекрасная льера. В сторону Западного замка ордена Лебедя. Разбойники все убиты. Именно в схватке с ними и погиб тот, чье имя я отныне ношу и чью волю исполняю. Огромных теток с мечами у меня нет, моя восхитительная льера.   Интересно, чему так обрадовались графиня и барон? Названию пункта моего назначения? Скорее всего, я более чем уверен в этом. Потому что если до моих слов они сидели, держа лицо, но чуть пришибленно, словно расчет артиллеристов противотанковой пушки с последним снарядом перед ползущим на них танком, то сейчас просто воспрянули. Плечи расправились, глаза заблестели. Телеграмму им поздравительную прислали по невидимому мне телеграфу?   -Хм-м.... Если с моей стороны это не будет невежливым или невольным нарушением вашего обета, то могу ли я поинтересоваться, был ли среди этих, хм, разбойников, тролль-полукровка по имени Рагосс?   -Я не узнавал имен, барон. Но если этот Рагосс бился огромной секирой и носил шлем с личиной зверя, то да, среди напавших на нас он был.   Ну, соврал и что? Я его первый раз вижу, этого барона и водку с ним не пил. И не собираюсь.   -Значит был. Значит носил. Хм. Это неплохо, даже хорошо, мой льер. Это славно. Это подтверждает, а то я тут подумал...   Барон резко оборвал свою несвязную речь.   -Что именно вы одобряете, барон? И что вы подумали?   -Барон совсем не хотел как-либо задеть вашу честь или чем-то обидеть вас, высокий льер. Мой старый друг и верный спутник иногда глубоко задумывается и произносит отрывки мыслей вслух. Вы ведь простите маленькую слабость моему другу, высокий льер Саурс, виконт Баллорт, рыцарь ордена Лебедя, посвященный Гнезда Форта?   Ах, какой взгляд, какой голос, какая умница-разумница! Ни в коем случае на таких женщинах нельзя жениться - все будут о тебе знать, где ты, что ты, построят, охомутают и ты еще этому радоваться будешь. А то, что я из Гнезда, у меня на лбу написано? Или она ранее знала виконта? Да, вот это предположение более верно.   -Ну что вы, ваша светлость! Никаких претензий к его милости барону у меня нет. Лишь встречный вопрос - этот презренный полукровка осмелился пересекать ваш путь, прекрасная графиня?   -Да. Этот ужасный Рагосс был доверенным лицом моего - графиня сделала небольшую паузу, подбирая слова - моего навязчивого знакомого в грязных и недостойных делах. И мы были очень удивлены, когда он вдруг прекратил преследование. Ну а сейчас мы чрезвычайно обрадованы, получив подтверждение о его смерти.   -Прошу меня простить, но вы, ваша светлость, произнесли - подтверждение о его смерти?   -Да, высокий льер, я именно так и сказала! Мой личный маг, Синий Ваарт, может смотреть глазами птиц. Недолго и не всегда, но если сильно постарается.... По моей просьбе он пытался следить за этим мерзким негодяем. И вдруг, совершенно случайно, он увидел ваш бой с ним! Не весь, к моему сожалению. По этой причине я и упомянула о подтверждении. Сейчас мой маг наверху, в комнате. Отдыхает и восстанавливает потерянные силы.   -Ваш маг может смотреть и может слышать, ваша светлость?   -Нет, высокий льер. Только смотреть. Слышать, насколько мне известно, не может никто. А мой маг и так не очень силен и опытен. Он не магистр, он только еще учится.   Графиня лукаво улыбнулась, демонстрируя белоснежный жемчуг зубов.   Это радует. Видели, но не слышали. Хотя веры ей у меня все равно нет, можно и по губам читать, глухие люди это умение демонстрируют любому собеседнику. При желании научиться этому не сложно.   -Это было невероятно и удивительно, брат-рыцарь! Мы наблюдали за краткими отрывками вашего сражения с этим чудовищем и просто восхищались! Вы так быстро перемещались по полю битвы, столь стремительно разили противников, что изображение на волшебном шаре смазывалось, дрожало и распадалось на отдельные картинки! Мы столь многого не увидели! Ибо вы двигались как ветер, как тень смерти, как не человек!   Выговорил, замер, побледнел и прикусил язык юноша розовощекий, с взором горящим, льер Иррун, старший рыцарь Ястреба. Интересно, а его кто от меня спасать будет? Графиня? Виконтесса? Барон?   -Я человек, льер. Чуть более чем человек, но, тем не менее, такой же, человек, как и вы, льер.   -Мы в этом и не сомневались, льер Саурс - графиня вновь успокаивающе улыбалась. Барон хмурился, виконтесса испуганно замерла. Льер Иррун... Льер Иррун готовился принять вызов и умереть.   -Юный Иррун просто был неимоверно потрясен вашей скоростью, льер Саурс и невообразимым воинским умением. Но мы-то с вами знаем, что иногда высокие благородные льеры, из любопытства посещающие Гнезда, демонстрируют нечто особое, оплаченное ими полновесными эргами.   -И дополнительно расплачивающиеся за это жутким голодом и потерей сил. Природа человеческая есть устойчивая система - если где-то прибавилось, то где-то отнялось. Вы не по-женски умны и проницательны, ваша светлость! И нет ничего оскорбительного в моих словах, прекрасная льера. Я просто выражаю свое восхищение вами доступным мне способом, пусть и мои слова и идут в разрез с каноном общения высокого льера с благородной льерой.   -Вы прощены и помилованы, льер. И даже будете вознаграждены за признание моих не только внешних, но и внутренних достоинств. Хотите, я вам спою? О рыцарях, великих битвах, верности и любви? Хотите, льер? Жаждете?   Графиня чуть подалась вперед, произнеся последнее слово с жарким придыханием.   Темные и светлые боги этого мира! Не хотел бы я тебя, девочка, во врагах иметь! Чувствую себя лопоухим сопливым пацаном перед нею. Как все ловко повернула, сгладила, заставила забыть, перевела внимание на себя! Мне оставалось лишь кивнуть головой, подтверждая, что прям жить не смогу, если мне не споют. Сразу пойду топиться на высокой сосне. То есть, вешаться в глубоком омуте. Тьфу, чума на оба ваши дома!   Пела графиня славно. Голос ее не блистал октавами, не сносил грудной мощью стены трактира, не вздымал в душе бурю чувств, не будил и не звал на подвиги. Так, приятно послушать и не более. В общем - славно пела льера. Действительно, природа человека есть устойчивая и равновесная система. Если бы графиня, красавица и умница еще бы и запела как Монссерат, то я бы заподозрил ее в очень близком знакомстве с Умником из Гнезда. А так - нормально, можно расслабиться и получать удовольствие от прослушивания грустной баллады о верности и любви. Главное тут не заснуть и своим храпом не испортить камерную атмосферу.   Не поймут, оскорбятся, вызовут и мне придется всех убить. А потом бежать из города, потому что это не безвестные наемники на дороге, а высокие льеры. Расследовать начнут, внимание проявят, а мне это не нужно. Пока я еще никто в этом мире и пусть имя мне льер Саурс, но подтверждающих грамот нет, и ничто не помешает попытаться городским властям закрыть меня в темнице до приезда дознавателя. Придется перебить стражу и снова бежать. Отправят погоню, и я ее тоже перебью. Отправят с другой погоней магов. Тут уже пятьдесят на пятьдесят.   В общем, замкнутый порочный круг. Так что не спать! Не спать!      Все когда-то кончается, закончилась и пытка пением. Похлопали, выразили восхищение, выпили вина. Пора расходиться по своим комнатам. Но я не успел исчезнуть без обязательств, отделавшись лишь поклонами и расшаркиваниями. Чувствовал же, пора бежать, но протормозил.   -Льер Саурс, наш путь лежит в направлении Западного замка ордена Лебедя. Не составите ли вы нам компанию?   Сучка ты крашенная, а не графиня! Ну да, высокий льер легко и не задумчиво отказал высокой льере в ее маленькой, невинной просьбе. Небо упало на землю, океаны стали сушью.   -С удовольствием присоединюсь к вам, владычица. Нам по пути.   -Мы выезжаем на рассвете, высокий льер. Вам будет достаточно времени для отдыха?   -Вполне достаточно, владычица.   Ну вот, меня уже и построили. Вот кого надо было Умнику трансформировать и вербовать - Гнездо снесет и не заметит, в горящее Содружество войдет, Звездную Империю превратит в Республику и так далее.          Часть вторая.      -Что у тебя сегодня, брат Енул? Докладывай.   -Плохие новости, мой владыка.   -Ну, мне к этому не привыкать. У тебя все новости или плохие или лишь в меру обнадеживающие.   -В этот раз мне действительно нечем порадовать вас, владыка. Старший послушник монастыря Всех Богов Рагосс убит. Также, да не гневается владыка, приданный ему в подчинение отряд, оба мага Черного Круга и наши 'алые' с 'дублями' уничтожены. Единственное, что достигли эти безрукие идиоты, это гибель льера Саурса от посмертного заклинания, владыка.   -Но это и было нашей целью, брат Енул. Чем ты недоволен? Потерями? Подобное 'мясо' и других магов мы найдем в потребном нам количестве и в любой момент. Все любят золото. Даже тупые измененные и заносчивые маги. И все считают за великую честь оказать хотя бы малую услугу Церкви Всеблагого к вящей славе Ее. Надеются на милости и стремятся доказать свою полезность, наивные глупцы! Итак, ты хочешь обрадовать меня, брат Енул, и сообщить, что проклятый артефакт у твоих людей? Верно?   -Простите меня, мой владыка, но артефакт не у нас. Проклятый виконт успел произнести предсмертное желание, владыка. Обет был принят и артефакт обрел нового владельца.   -А вот это уже нехорошо, Енул. Истинно молвлю тебе, это плохая новость. Ты огорчаешь меня, брат Енул, сильно огорчаешь.   Сутулящийся, с болезненным румянцем на щеках, темноволосый мужчина в белой сутане с громким треском переломил в пальцах самописку. Застыл в кресле, вперив взгляд остекленевших водянисто-зеленых глаз в противоположную стену, не замечая, что капли чернил заливают лежащий перед ним лист бумаги, украшенный позолоченными гербами и вензелями.   Стоящий перед столом хозяина кабинета неприметный, какой-то весь блеклый как моль, человечек, окаменел в полупоклоне, боясь даже шумом дыхания потревожить огорченного господина.   -Так, это хорошо, то есть это плохо. Ты уверен, что проклятый артефакт находится у принявшего обет. В этом я не сомневаюсь, ибо в твоей голове Енул, ведь не может возникнуть даже призрака желания обмануть меня? Молчи! Так, так! А если это? Или же?   Человек в белой сутане вдруг стремительно покинул кресло, промелькнул стремительным росчерком мимо съежившегося Енула, замер, выглянул в широко распахнутое окно. Несколько минут вглядывался в вид за окном, затем с силой оттолкнувшись от подоконника, вернулся за стол. Поменял местами литую фигурку вставшего на дыбы жеребца с изящной работы чернильницей. Чуть подумал и вернул их на места. Потер подбородок и без паузы выговорил, словно выстрелил в сторону еще более сжавшегося Енула:   -Если принявший обет достигнет Западного замка, то магистр Огранна произведет обряд и все, абсолютно все, что я делал долгие годы во имя славы нашей Матери Церкви, просыплется сухим песком. Ключ обретет носителя. Наше королевство, а это весьма и весьма возможно, потеряет провинции Дурсс и Нортоне. Длинноухие твари получат еще один козырь для своих игр. На мой епископат падет тень подозрения в нерасторопности и попустительстве темным культам. Это плохо для дела Веры. И плохо для меня. У меня в Конклаве слишком много врагов. Нет, такое развитее ситуации меня категорически не устраивает. Кто именно принял обет, брат Енул? Знаешь его? Кто он? Имя его? Верит ли он во Всеблагого?   -Мне ничего не известно о нем, владыка. Но я полностью уверен, это не человек. Это измененный.   -Измененный? Измененный из Гнезда принял обет? Мясо? Глупое мясо? И боги подтвердили? Ты не мог ошибиться, Енул?   -Нет, мой владыка, я не ошибся. Боги подтвердили. В этом сомнений нет. Были явлены знаки. Но я по-прежнему уверен - это измененный. Но очень необычный измененный.   Епископ изумленно вздернул выцветшую бровь.   -Так.... Разъясни же мне, Енул, основания для твоей уверенности.   -Слушаюсь, владыка. Он двигался быстрее 'алых', сдерживающее заклинание даже не заметил, прошел сквозь него так, как будто его не было. Мечом пробил тройную сферу защиты и убил черного хламидника четвертой ступени. Просто отрубил ему голову. 'Дублей' он убил за пять ударов сердца. Разрубил пополам одним ударом. От арбалетных болтов и выстрелов из огненных копий он уворачивался или отбивал. Он отбивал мечами огненные копья, мой владыка! Да-да, когда мне об этом доложили, я тоже подумал о Темных пророках! Но нет, мой владыка - лошади его не боятся. И после боя он обессилил. Наш наблюдатель не рискнул напасть на него - один из наших 'алых' сам передал ему свои 'поводья'. Не наказывайте его, господин - он поступил правильно, он не боец.   -Ладно, ладно. Значит, он двигался быстрее самых быстрых. Его не боятся лошади. Он не замечает защитной магии. Наш 'алый' переходит к нему в подчинение. 'Алый', с нерушимой привязкой к 'поводырю'. Он принимает посмертный обет, и боги это подтверждают.   Человек за столом пристально взглянул на Енула:   -Я ничего не упустил, Енул? И что же они там начали выращивать, в своем дьявольском Гнезде, Енул? Детей богов или демонов? Узнай о нем, все, что возможно. А потом этого необычного измененного - сидящий за столом недовольно скривился, наконец-то заметив испачканный чернилами лист, раздраженно стиснул челюсти, раскрыл тонкую полоску губ, обнажая мелкие острые зубы: - Убей. И не постарайся без разных накладок забрать проклятый артефакт. Не сможешь забрать - уничтожь. Ты знаешь с кем тебе связаться и к кому обратиться за силовой поддержкой. Магия и Сила, вот что сокрушит наших врагов во имя Всеблагого! Аминь! И ты все еще здесь, Енул?   -Меня уже нет, мой господин.         -Что ж, на этом этапе нас обыграли, Маас.   -Я так не считаю, брат.   -Почему же? Наша восходящая звезда, наш прима-оператор Саурс, виконт Баллорт, мертв, а медальон ключа неизвестно у кого. Противник опережает нас на ход.   -Почему же неизвестно, Тасс? Очень даже известно.   Мужчина в черном комбинезоне с тремя серебристыми полосками на рукаве, неторопливо срезал пласт мяса с грудки запеченного фазана и ловко наколов на кончик ножа, отправил его в рот. Тщательно пережевал, неторопливо запил глотком белого вина. Обвел взглядом блюда на столе, выбирая, что бы еще съесть. Седой собеседник гурмана в комбинезоне нервно пробарабанил пальцами:   -Ты испытываешь мое терпение, Маас!   -Ну-ну, не бесись, младший. Надо же тебя иногда спустить с небес на землю. А то - человек в комбинезоне, вновь поднес к губам бокал - ты стал излишне заносчив и высокомерен. Ну, еще бы, ведь ты нынче граф Тасс рода Грол, старший контролер Гнезда Форта, после моей внезапной и преждевременной смерти. И еще - не забудь в ближайшее время извиниться перед трой-оператором Буртом. Пусть он и простолюдин, но - Маас со значением посмотрел на младшего брата - тут у нас, в Гнездах, своя иерархия. И эпитеты 'туповатый', 'растяпа' и прочее оскорбительны для брата по Гнезду.   -Извини, брат. Иногда меня действительно заносит. Про Бурта я не забуду.   -И впредь не позволю себе его оскорблять. Повтори, младший.   Седой скрипнул зубами, но отвел взгляд в сторону и, не выдерживая плещущегося гневного пламени в зрачках старшего брата, послушно повторил:   -И впредь не позволю себе его оскорблять. Я все понял, старший.   -Прекрасно. Теперь поговорим о наших делах. Медальон ключа находится у трансформированного твоим бывшим протеже. Сам трансформированный направляется в Западный замок в компании графини Орданской, владычицы долины Туманов и горы Золе. Дроны, брат! Летучие глаза трой-оператора Бурта - отвечая на незаданный вопрос, махнул рукой поклонник белых вин.    -То, что эта якобы юная и ветреная супруга маркиза Чкасса, встретилась с принявшим обет абсолютно случайно, уже подтверждено. Просто стечение обстоятельств. И их совместное путешествие пока не нарушает наших планов. Если они благополучно достигнут замка, то магистр Огранна тут же проведет над принявшим обет нужный обряд. Ключу безразлично, кто станет его хозяином. Как и магистру. Он истинный фанатик науки. Изучение загадочных артефактов для него важнее судеб мира, политических раскладов и прочего, мирского. В отличие от нас. Что ты знаешь, брат, об этом измененном виконта? Все данные о нем стерты в памяти Умника по приказу твоего бывшего любимчика. Знаешь, я не ожидал от покойника такой удивляющей меня предусмотрительности.   -Он был совсем неглуп и очень дальновиден, брат, не смотря на свою молодость. Помнишь ту многоходовую интригу, благодаря которой он стал прима-оператором? Изящество и точный расчет. Я недаром приблизил его к себе. Он был умен. И я возлагал на него большие надежды. Даже предполагал, что когда-то он заменит меня на посту старшего контроллера.   -Я все помню, брат. И я вижу, как ты пытаешься уйти от ответа.   -У меня нет ответа на твой вопрос, старший - седой удрученно развел руками - каюсь, я не следил за, как мне тогда казалось, баловством виконта.   -Плохо, но не критично - старший брат так же нервно пробарабанил пальцами по столешнице, практически отзеркалив движения и посадку младшего. Хмыкнул, дернул щекой, улыбнулся:   -Дурные привычки неистребимы, да, брат? Так, если суммировать первоначальное состояние объекта вместе с установленными ему имплантами, чипами, полной переделкой тела и закаченным массивом баз, то твой покойный любимец создал совершенное существо. Умное, сильное, быстрое, живучее и самостоятельное. С нестертой личностью. На дублирующем сервере сохранилось пара разбитых фрагментов графиков и протоколов процесса трансформации объекта. Я их восстановил. И мне их вполне хватило для данного вывода.   -Тогда это катастрофа. Он по определению уже враг нам. Вряд ли он простит нам свое изменение и чип полной привязки. Саурс хотел превратить его в беспрекословного раба. Сильного, быстрого, умного, но раба.   -Почему же катастрофа? Не вижу тут ничего неразрешимого. Мы с ним подружимся, я уверен. Сделаем так - отправим к нему в подарок пару особых, 'заряженных' 'алых' с нашими искренними извинениями и заверениями в дружбе. И пришлем с ними письмо с всемерным осуждением преступных действий гнусного виконта. Еще пошлем с ними значительную сумму денег и небольшую Черную жемчужину с инструкциями по ее правильному использованию. Катализаторы к ней будут прилагаться. У него же пятерка в параметрах, я ведь не ошибаюсь?   -И в итоге твоих действий, брат, если он нас не простит, мы получим во врагах не только не простого измененного с нестертой личностью, но и сильного, инициированного Черной жемчужиной мага.   -И что? Он непременно пройдет обряд в замке, а наши катализаторы будут с небольшой добавкой. Может и предположит 'закладку', но от жемчужины он отказаться все равно никак не сможет. Никто ранее не смог и он не устоит. Магия, ее сила, ее возможности - это непреодолимое искушение. Наш измененный обязательно захочет стать сильнее и проглотит жемчужину. А после обряда, архимаг он там или кусок измененного мяса - Ключу безразлично. Ключ подчиняет всех. Это Ключ. А у нас есть императивный код управления Ключом. И он будет вшит в катализаторы.   -Что ж, в таком случае может задуманное и получится.   -У нас все получится. Я не сомневаюсь в этом. Так, ты пока займись подбором надежных и молчаливых людей для сопровождения 'алых' и подготовкой нашей посылки. А я тем временем получу разрешение Совета контролёров на разовый поиск со спутника. Мне они не откажут. И после того, как все завершится, мы перейдем ко второй части наших планов. Ты ведь все еще хочешь, брат, задать кое-кому пару неудобных вопросов с позиции силы, а не с колен? Ты ведь все еще желаешь отомстить за погибшего старшего брата, младший? Желаешь, так же как и прежде, всем сердце, всей душой?   -Да, брат, я этого желаю.         -Они зашевелились.   -Ну и что?   -Так надо что-то делать, его величество скоро очнется от балов и охот и спросит с нас полной мерой. Спросит, куда мы глядели и что предприняли? Что мы ему ответим? Выжидали? Не уверен, что его величеству понравиться такой ответ! А мне очень нравится мой домик у моста и мой любимый камин. Мой славный камин, жаркий как огонь бездны, сложенный из жаропрочного коррунского камня! А его резная панель и облицовка драгоценным мрамором из султаната! А решетка, решетка, выкованная самим покойным ныне мастером Липором! Это же настоящее произведение искусства! Я не хочу всего этого лишиться и доживать свой век, где-нибудь в северных провинциях, в их самом глухом углу! И судить оленей с филинами!   -Твой чертов камин! Тебе сложили его три года назад, и каждую нашу встречу, ты постоянно рассказываешь мне о нем! Долго, нудно и с подробностями. Ты в нем еще не спишь? Или с ним?   -Поспишь тут, с этими заботами о благе короля и королевства! День и ночь бумаги, доклады, сводки, донесения агентов. Все надо просмотреть, принять решение, наградить, наказать, арестовать, пресечь. А я ведь уже очень стар, мои кости ноют в дождь, суставы грызет подагра, а вечерний туман заставляет меня дрожать и кутаться в меховую накидку. Как ее называют твои дальние родственники, северные варвары? В шупу? В шубу!   -Ты младше меня на два года.   -И что? В моих предках нет глупого молодого северного варвара, что вышел из леса поменять шкуры на соль, а вместо соли притащил в племя ведьму, что свела в могилу жреца, воинского старшего и сделала его вождем. Мои корни с южных склонов нашего благословенного богами королевства, где наливается соком виноградная лоза под жаркими лучами солнца, и теплые волны ласкают горячий песок Нисмисских пляжей. А какие там рассветы! Какие там....   -Достаточно. Прекращай ныть. Если тебе дать волю, то ты будешь стонать до полуночи, а дело так и не сдвинется с места.   Прерванный в начале рассказа о достоинствах южных краев королевства, высокий старик с выправкой гвардейца свирепо пошевелил бровями цвета соли с горчицей, сердито поджал обескровленные губы:   -Вечно ты, Верет, прерываешь меня. Не даешь поностальгировать и повспоминать молодость.   -Что тебе там, в молодости, вспоминать Фуссор? Как ты подавлял бунты в восточных провинциях и вырезал семьи заговорщиков в их замках? Или как развешивал на деревьях вольных баронов? А может, как мы с тобой вырезали 'рудные кресты' на спинах имперских егерей? Или проклятую седмицу в Утакских болотах? Помнишь, как мы с тобой гнили заживо от укусов болотной гадюки? Славные воспоминания, ничего не скажешь!   Сосед по креслу высокого старика, массивный, словно вырубленный из мореного дуба причальный столб, громко хмыкнул и отложил на край ажурного столика очередной просмотренный свиток. Ловко вытянул из чуть уменьшившейся стопки следующий, развернул, покосился в сторону отвернувшегося к огню собеседника:   -Хватит злиться, Фуссор. Скажи лучше, кто там у нас зашевелился? Эльфы и тролли? Или Гнезда? Или все вместе?   -Пока только эльфы и Гнездо у Форта. Тролли еще размышляют - влезть ли им в равнинные дрязги или выждать и присоединиться к победителям. Но у них в гостях замечали людей из Церкви, из подручных епископа. Пока тролли ведут себя как всегда - все проспят, на всех обидятся, полезут разбираться сразу со всеми - высокий старик сделал паузу и язвительно улыбнулся - И получат по тролльей крепкой башке сразу от всех.   -Ну, им к этому не привыкать. Значит, говоришь, провинции Дурсс и Нортоне?   -Да.   -Нортоне граничит с троллями, Дурсс с Великим Лесом. И сами с собой. От королевства они почти отрезаны языком Мертвой пустыни, так тонкий перешеек в семнадцать лиг шириной. Но провинции богаты лесом и металлами. Дурсс металлом, Нортоне лесом. И более ничем. Кристаллов там нет, предрасположенных к магии людишек тоже мало. В чем здесь интерес Гнезда? Или церкви?   -Сам не могу понять. Тролли не рубят лес, а ушастые не добывают металл. Гнезду плевать на все вместе взятое. Церкви интересно все, но пока у обритых сил маловато чтобы заявлять о воле Всеблагого.   -Да, ерунда какая-то получается. Нам нужно все вместе, нашим 'друзьям' с гор и из Леса не нужно ничего по отдельности. Гнездо вещь в себе, но я не вижу тут их интересов. Епископ, понятно, сует свой нос всюду, но пока получает только щелчки по нему.   -Сепаратизм и затем протекторат? Рядом же Туманный Зеленый, а там выход к морю. Есть на Туманном Зеленом пара интересных мест - бухты, залив Дельфина. Король Лурсса был бы не прочь получить еще один неплохой порт для своего флота.   -Вряд ли. Я не вижу на доске сильных фигур. Тут что-то другое. Что-то, что мы пока не понимаем, потому что не видим всю картину целиком. И еще этот таинственный Ключ. Надо заставить моих бездельников поискать данные о нем в архивах.   -Не таинственный - буркнул высокий старик - тебе неверно доложили, упустили главное. Это медальон ключа.   -Опять этот таинственный артефакт неких Ушедших, овеянный кучей страшных рассказов, таинственных легенд, нелепых домыслов и предположений? Он вновь всплыл?   -Всплыл. С грязной пеной, склизкими водорослями и парочкой утопленников.   -Это плохо.   -Да уж, ничего хорошего. Крови из-за него за все эти годы, когда его пытались донести до Западного замка, пролито с Ваерское море. Королевство лишилось многих достойных представителей старых родов.   -Тяга людей к силе и власти неистребима. Больше силы! Больше власти! Что за сила? Что за власть? Неважно! Тьфу! Высокородные кретины! Знают ведь, что до сих пор почти никто не смог пройти ритуал до конца и все равно устраивают охоту за этим дурацким артефактом. Как же! Большая Игра! Великий Приз! Тупые болваны! И их ведь совсем не пугает, что два носителя медальона ключа, вроде бы удачно прошедшие обряд, потеряли разум и умерли от неизвестной болезни в течение пары часов. Изошли кровью из пор на коже. Страшная смерть, думаю.   -Так было до сих пор. Кое-что изменилось. Сейчас медальон ключа у измененного из Гнезда Форта, хотя начиналось все, как и раньше - вез артефакт в замок виконт Саурс из рода Баллорт. Ныне этот измененный на пути к Западному замку, после того как прибил верного пса епископа, полукровку Рагосса. Рагосс пытался выполнить волю епископа и принести артефакт хозяину. Да, кстати, вместе с измененным, ну совсем-совсем случайно, путешествует и твоя фальшивая троюродная племянница, наша милашка Аспекта.   Фуссор ехидно покосился на собеседника, подмигнул, сделал неприличный жест, вопросительно вскинул брови. Верет досадливо поморщился, махнул рукой, знаю мол. И без тебя знаю!   -Ты старина, помолчи, не сбивай с мысли!   Мощный старик сильно потер щетинистый подбородок, громко хлопнул раскрытыми ладонями по коленям:   -О том, что медальон у некого измененного это тебе из епископата птичка напела. А то, что Аспекта лезет в Игру - мне на это плевать. Хочет свернуть себе шею, боги ей в помощь! Надоело вытаскивать ее из разных неприятностей. Так, что-то стало немного проясняться. Думаю, Гнездо решило сыграть чуть по-другому. Они, я предполагаю и есть для этого у меня основания, нашли союзников в столице и выставили на доску новую фигуру. Но каков же будет у них общий выигрыш в Игре? Что же будет Призом? Что открывает Ключ? Как делить будут? И не захочет ли епископ влезть в дележку?   -Подавиться. Да и недолго ему осталось - болеет он. По остальному - не знаю. И не догадываюсь - буркнул собеседник массивного старика - и Аспекта будто бы ничего не знает. Или врет, что не знает. Она, якобы, совершенно случайно встретилась с носителем медальона ключа, у нее в тех краях будто бы другие интересы. Да и мозгов ей пока хватало, чтобы глубоко не лезть в эту навозную кучу. Я недавно общался с ней через магошар. Просила помощи в разрешение одной из ее проблем. Я пока не ответил ни да, ни нет. К тебе она обращаться боится.   -Ну да, ты всегда относился к ней неравнодушно, мерзкий развратник! Прикрывал и выручал. А что такое случилось? Милашка Аспекта решила сделать два дела одновременно и переоценила свои силы? Вновь посчитала за ничего непонимающего глупца своего очередного мужа, и он узнал, что она совсем не та, кем представлялась? И сейчас стремительно удаляется от него с тем, что успела стащить? То, что она что-то украла это, очевидно. Кто она сейчас?   -Имперская графиня Орданская, владычица долины Туманов и горы Золе. Теперь уже вдова. Маркиз не пережил расставания - медленно действующий яд в вине.   -Вот ведь дура, убереги нас боги! Лживая и опасная дура! Лезет же, точно лезет она в Игру, это я тебе говорю, Фуссор! Вернуть бы ее в столицу и выпороть, чтоб и сидеть не могла на своей роскошной заднице, а затем закрыть в сырой келье самого дальнего монастыря!   -Согласен. Годы ее не меняют, но и ума не добавляют. Интересно, в Гнездах есть такие штуки, что поставил в голову и стал умнее?   -Темные Пророки знают, что у них есть.... Может и есть - там совсем не дураки собрались.   -Может спросить об этом гостей со звезд?   -Упаси боги! Что за дурная мысль у тебя возникла? Пойми, они ответят положительно, уверен, даже дадут на пробу и сами поставят, вот только, что именно там будет, в этой штуке? Хочешь себе за спину шпиона звездных зайцев?   -Нет, не хочу.   -Вот и не неси всякую чушь.   Старики немного помолчали, наблюдая за игрой языков огня в очаге камина.   -Значит, пока ничего не делаем, ждем, наблюдаем?   -Да, ждем. Но, думаю, не помешает отправить в те края пару-тройку, а лучше с десяток глазастых и внимательных ребятишек из моего Таможенного отдела экзотических товаров.   -Тогда я добавлю боевую пятерку своих крепких мальчиков из Службы срочной почтовой доставки. И еще Амира с его тройкой.   -А не передерутся наши горячие парни?   -Я им передерусь - высокий старик вновь грозно шевельнул кустистыми бровями - до окончания выслуги они у меня Анагурские рудники охранять будут! Без отпусков и увольнительных!   -Своих мальчиков я тоже.... напутствую.   Старики понимающе переглянулись и одновременно широко оскалились, вскрывая иссохшие губы в злорадных улыбках. Странно было видеть улыбающихся друг другу руководителей вечно конкурирующих служб королевства - Внешней разведки и Внутренней стражи.         Я валялся в своей комнате на огромной кровати и изучал потолок. К моему удивление, чтобы полностью восстановиться мне хватило всего трех часов сна. Ночь еще только вступила кошачьими лапами на кривые улочки городка, обернула чернотой своего тела здания, гася взмахами пушистого хвоста редкие лепестки масляных огоньков за окнами домов. До рассвета еще было далеко.   Алый вытянулся во весь рост на лавке у стены и спал на спине, не двигаясь, не сопя, не ворочаясь и не почесываясь, размеренно дыша с механической точность метронома. Вдох - выдох. Вдох-выдох.   Спал полностью обнаженным, накрытый облезлой волчьей шкурой. Пришлось приказать ему сдать всю одежду в стирку и залезть после меня в лохань с уже остывшей водой. Не знаю его предыдущего хозяина, но то, что он был отъявленным апологетом антисанитарии, не сомневаюсь. Так дать зарасти грязью дорогой вещи, а алые стоили далеко за пару сотен эргов, было выше моего разумения. Какой из такого алого телохранитель, если от него смердит на лигу, как от стада свиней, лет сто не видевших помывки? С ним же стоять рядом невозможно! Тем более с моим обонянием.   М-да, нюх как у собаки и глаз как у орла. Мешать начинает. Запахи со всех сторон. Из щелей под дверью и кривых оконных переплетов втекают тяжелыми пластами в комнату оттенки сырости, плесени, смолистый дух дерева, бесцветный вкус камня. Клубится роем комаров тусклая вонь плохо выделанных шкур, наваливается душным полотном запах немытого пола, стен, прелой соломы тюфяка. Острый тон стали, горячее, разморенное тепло спящих в соседних комнатах людей густым облаком повисает надо мной, забивая тугим кляпом прозрачный вкус прохлады ночного воздуха. Нехорошо. Что-то надо с этим делать.   Развернул интерфейс нейросети. Сдвинул, легко касаясь невидимым пальцем, трогая-царапая вверх в угол ненужные иконки, вроде корзины, табло каких-то непонятных графиков и таблиц быстродействия многочисленных процессов, серых, мертвых квадратиков неизвестных инсталляторов. Чуть поразмышляв, создал длинные пустые полоски и объемные ползунки на них. Раскрасил их в фиолетовый цвет, красный и золотой. Немного подумав, добавил еще пару. В одну из полосок щедро плеснул голубого, в другую зеленого цвета. Голубой полоски что-то не понравилось, ползунок шевельнулся, ленивой гусеницей отполз почти к началу, подергался туда-сюда, сдвинулся вперед. Замер, превратившись в серый камень. Зеленая полоса распрямилась охотящейся змеей, головой которой послужил налитый неярким сиянием ползунок. Хмыкнул, осторожно потрогал напряженную как струну полоску. В невидимый палец слегка кольнуло, словно недовольный еж выдвинул на встречу иголку. Не очень то и хотелось. Потом разберусь, что я тут.... наваял. Может тут об онлайн - играх в Содружестве и не ведают.   Сунулся чуть глубже, в сферу, в шар темноты, нашел и снял галочку с 'по умолчанию'. Мазнул кончиком пальца, чуть сокращая спектр воспринимаемых запахов. Немного поколебавшись, выставил чувствительность рецепторов на семьдесят процентов. Повздыхал над скорбно мерцающим где-то внизу слева и далеко динамическим отображением расхода энергии, погрустил над скоростью распада жировых и мышечных клеток. Не стал ничего трогать, боясь, что убавлю свою скорость. Порадовался, что нервные клетки и клетки мозга пока являются для всепожирающего пламени моего форсажа священной коровой. Для верности повторил запрет от имени администратора, не хватало еще в очередной схватке сжечь себе мозги.   Легкость оперирования не удивляла, чувствовалась рядом умелая, направляющая рука, что ненавязчиво подталкивала в нужную сторону и открывала директории раньше, чем я задумывался об их местонахождении. Все интуитивно понятно и кто-то ненавязчиво помогает интуиции понять. Страшно подумать, что мне даст подобная надстройка над лобными долями при вхождении в океан информации, если даже сейчас я знал, сколько в этом здании людей, их примерный возраст, температуру тел, толщину стен, общую занимаемую площадь, количество трещин в фундаменте, глубину залегания грунтовых вод.   Резко вымахнул из водопада данных, сел на кровати, очумело затряс головой, вытряхивая ненужное, лишнее, бесполезное на данный момент. Для верности пару раз ударил ладонью по уху, словно выбивал капли воды, попавшую в ушную раковину. Че-е-рт! Так и захлебнуться недолго в этом потоке градусов, мер длины, веса, объема и количества.   Вот зачем мне сейчас знать, что температура одного из спящих критически повышена из-за неизлечимого заболевания печени? А уж предложение оказать доступную медицинскую помощь, не лезло ни в какие ворота. Ни в высотой три метра сорок один сантиметр, диаметр левого опорного столба больше другого на сантиметр и шесть миллиметров, нижняя петля шарнира полотна ворот подвержена усталостной деформации, но еще сможет совершить один миллион триста тысяч поступательно возвратных движений!   Осторожно, на цыпочках, не дыша вернулся к рабочему столу, аккуратно вытащил из темной глубины фильтры и быстро навесил запрет на все и всюду, густо понатыкав красных флажков с грозной надписью: 'Информация только по запросу!'.   Внутри, под толстой лобовой костью кто-то обиженно и расстроено вздохнул, маленький и любопытный. Ничего, потерпишь. Расти, набирайся опыта, узнавай - кто против? Мне не мешай, помогай, но не забывай спрашивать и при соблюдении данных правил, все ресурсы твои. Изнутри еле ощутимо повеяло теплом благодарности.   Я вскочил с кровати на ноги, резко крутанулся на пятках, обжег все вокруг взглядом, выискивая этого признательного за полученное разрешение. Тень чужого веселья тысячью мурашей пробежала по вискам, расплескалась брызгами смеха. Показалось или нет, но смех был женский.   Действительно, смешно. Туплю. Ищу зачем-то снаружи то, что во мне. Упал обратно на кровать, улыбаясь и стараясь удержать ощущение присутствия друга? Подруги? Не важно. Я не один. Чувство пришло, уверенность - мне всегда помогут, поддержат, подскажут. Улыбка стала шире, рискованнее. В прошлой жизни я так не улыбался. Скалил зубы, растягивая резину губ, судорожно тянул уголки губ верх, заставляя этому представлению завидовать цирковых клоунов, но не улыбался.   Мне начинает нравиться моя нынешняя жизнь. Хотя бы возможностью улыбаться. А сейчас я еще немного посплю - близится утро.         -Нет, высокий льер, это глупые вымыслы неучей и невежд. Ни один маг не может прочесть мысли и заглянуть в память. Ну, кроме шарлатанов-обманщиков - короткий сухой смешок миира мага и следом за ним быстрый вопрос - А как вы, льер, вообще, это себе представляете? Сам процесс чтения мыслей? Мысли человека как строчки на бумаге, память как череда ярких картинок? Так вот, это предположение есть вселенская глупость и чудовищный бред, я вас уверяю! Не сомневаюсь, вы будете согласны со мной, что пока мы общаемся, вы, высокий льер, передумали за это время более сотни мыслей, выдвинули и задвинули обратно в тайники мозга десятки гипотез, предположений, версий, огляделись по сторонам, сменили положение тела, поправили перевязи ваших драгоценных клинков и одарили их своим мысленным вниманием. И вот эту колоссальную по объему информации гору чувств, ощущений, цветных картинок, криков ворон, шума от экипажей, море звуков, запахов, и как вишенку на торте, объемный образ нашего славного барона, хотите предложить мне к рассмотрению? Хотите свести меня с ума? Хотите утопить мой слабый разум в этом бескрайнем океане информации? Чем я вам не угодил, высокий льер? Цвет волос не тот? У меня пахнет изо рта? Или у вас идиосинкразия на цвет моей хламиды? Уверяю вас, я не из этих, о которых вы подумали!   -Но ваше управление птицами, миир маг? Это что, по-вашему, не менталистика?   -Ну, конечно же, нет! Хотя.... Да, что-то рядом и вблизи, но.... Но вот вороном я управлять уже не смогу. И дятлом! Да и какое там управление к демонам! - миир маг махнул рукой - Так, сущая ерунда! Накинул сеть заклинания на мелкую птаху, а она с перепугу начинает носиться по округе. Вязь заклинания скидывает мне статичные картинки, которые я с трудом разбираю. Какая уж тут менталистика? Так что, как говорят в Портовых кварталах городка Адесса, 'не путайте теплое с мягким', высокий льер!   И маг графини, жизнерадостный Синий Ваарт громко захохотал, даже заржал как могучий боевой жеребец, ввергая в смущение свою смирную кобылку, на которой восседал боком, 'женской' посадкой. И вновь приложился к фляге, в которой, по его словам, бережно хранился драгоценный многокомпонентный эликсир, крайне необходимый для восстановления магических сил. Но разило от эликсира почему-то чем-то высокоградусным, а не настоем трав.   Нравится он мне. Общительный, компанейский, открытый и щедрый на разговор. Умный, внимательный. Ловко обрывающий или переводящий на что-то иное разговор, если ему казалось, что мне этого знать не стоило. Дядюшка графини? Вряд ли. Так, как графиня разговаривала с магом, с родственниками не разговаривают. Даже с нелюбимыми. Пробежало когда-то между ними толпа блохастых черных кошек и, тем не менее, они вместе путешествуют, и маг скрупулёзно исполняет свои обязанности.   Вот и сейчас Синий Ваарт замер, словно общался с кем-то невидимым, вперил выпученные глаза в хмурое небо, затем болезненно скривился и громко выдал пару грязных ругательств.   -Прошу извинить меня, высокий льер за несдержанность, но.... Но когда эти комки перьев внезапно дохнут, это очень неприятно, смею вас заверить.   -Очень больно, мозг словно взрывается, поднимается давление, в глазах двоится и нарушается координация движений.   -Верно, совершенно верно, высокий льер Саурс. Могу ли я осмелиться и поинтересоваться у вас, не проходили ли все же начального обучения в одном из Кругов?   Глаза синего Ваарта заледенели, превратились в перекрестия прицелов, сам он как-то весь подобрался, встряхнулся, словно крупный пес при встрече с врагом.   -Расслабьтесь, миир маг, не напрягайтесь так в неуместной подозрительности. И не выдумывайте себе лишнего. Это же элементарно, Ват..... Гхм, миир Ваарт, понять по вам, что очередная птица сдохла, оставив вас без видения окружающей обстановки.   -Расслабьтесь... Элементарно... Интересные у вас обороты речи, высокий льер. Емкие по смыслу. И все же, вы не ответили, высокий льер на мой вопрос. И прошу простить за настойчивость в вопросах, высокий льер.   Маг склонился в седле, чуть вытянув вперед правую руку с открытой ладонью в позе вопрошающего младшего старшего, словно просил подаяния. Кобылка мага, почувствовав отпущенные поводья, резво дернулась в сторону дикой яблони, намереваясь полакомиться скукожившимися от холодов плодами. Синий Ваарт заполошно дернулся, с трудом восстановил равновесие, пробормотал-прорычал пару нехороших слов. Дурацкие все же тут предписанные этикетом позы и другие невербальные способы общения. Кто бы мог подумать, что вытянутый и опущенный вниз указательный палец левой руки является страшным оскорблением, а вытянутый вверх средний палец правой десницы, при одновременном круговом движении вокруг головы, это знак беспредельного восхищения? Болгары, одним словом. Или румыны, ибо какая разница? Впрочем, не стоит излишне дразнить лишь только с виду добродушного мага.   -Ответ на ваш вопрос прост, уважаемый миир Ваарт. Вы покачнулись в седле, сильно покраснели, пальцы дрожат, на вашем лице болезненная гримаса, капли пота на висках, в глазных яблоках повышенное давление. Несколько сосудов в глазах у вас лопнуло. Ну, то есть, ваши глаза чуть выпучены и зрачки болезненно сужены. Следовательно, вам весьма нехорошо. А причина всему - я лишь предполагаю - неожиданная гибель ваших 'глаз' с крыльями. Это всего лишь внимание к мелочам и более ничего. И никакого обучения ни в каких либо Кругах.   -М-да, все причины абсолютно верны и следствия описаны верно, высокий льер. Вы очень, очень наблюдательны. И термины у вас, льер..... Интересные термины, многозначимые. Я бы с огромным моим удовольствием продолжил наше общение, но сейчас, высокий льер, прошу меня простить - я должен подобрать себе новые глаза, с гм-м, с крыльями. А это не очень легко сделать, уж поверьте мне на слово, высокий льер.   Я в ответ лишь пожал плечами. Но под доспехом это движение было малозаметно и пришлось вдобавок переворачивать ладонь вверх в жесте понимания и согласия. Хорошо хоть, что на руке нет латной перчатки, а то выворачивать ладонь, преодолевая сопротивление сочленения доспехов малоприятно. Все-таки, мысль о смене громоздкого доспеха на усиленную металлическими вставками легкую кожаную броню упорно не оставляет меня. Пусть совсем недолго, но уже надоело таскать на себе эти килограммы стали. Не на турнире же я рыцарском! А снижение уровня защиты тела...    Так подставляться не надо! Двигаться надо! В движении - жизнь! Очень умный человек эти слова изрек. И пулеметов тут, кроме как в Гнездах, нет, а от арбалетных болтов я увернусь. Уже уворачивался.   Я чуть сжал бока лошади, посылая ее вперед и пристраиваясь за крупом жеребца барона. Мой алый, на худой и дерганной пегой кляче, последовал за мной. Свободных лошадей у графини, получше, для него, к моему сожалению, не нашлось. Так и двигались, не меняя мест в колонне и меся грязь копытами коней почти до полудня. Молча, без разговоров, громких песен, кратких остановок для любования прелестными видами на звонкий ручеек, горбатый мостик, светлую рощицу и прочую чушь. Даже шитых золотом флагов и ярких штандартов не доставали и не разворачивали. А было. И то и это. И пара трубачей-герольдов понуро тащилась в одном из фургонов, иногда настороженными усатыми сусликами, выглядывая из-под темной ткани, натянутой на крутобокие дуги фургона. Наверное, из окрашенной в черный цвет обыкновенной холстины или дерюги.   А я ведь ошибочно считал, что графиня Орданская, суровая и единовластная владычица горы, долины, озер, полей и огородов собралась в далекий путь без надлежащего ее статусу сопровождения. Растеряла свиту, не взяла с собой пару-тройку десятков лакеев, камеристок, снимателей хрустальных башмачков, подавателей плащей, расчёсывателей волос и прочих подносителей яств на полированных золотых блюдах. Рядом это толпа была, лишь на один квартал дальше к Воротам Купцов, что ведут на юг данной провинции. В постоялом дворе на пару уровней пожиже проживала. Вместе с четырьмя десятками дружинников барона. Одинаково обезличенных мужчин. Ширококостных, коренастых, кривоногих. Все поголовно черноволосые с туго-мясистыми телами, облитыми кольчугами из толстых колец аж тройного плетения. С наручами, нагрудниками и наплечниками из светло-черной с холодным отблеском стали. Вспоминаю, что мельком видел двоих из них ближе к выходу из корчмы. А причина их отсутствия вблизи проста - графиня просто изволила покапризничать, остановившись в не отвечающей ее положению корчме-ресторане без 'надоевшей за время пути мельтешащей толпы бездельников'. Женщина, однако. Высокая льера, обладающая достаточной властью, что бы ее прихоти являлись абсолютным категорическим императивом для остальных.   Но всё же и без сомнения, пусть и с флагами и камеристками, но графиня бежит. Ага, с бледным лицом в руках к темному пруду. И все же мчит она в прекрасное далеко без конкретной цели, без видимого мне четкого направления к определенному месту. Сорвалась с места впопыхах и стремительно удалилась в ночь, ни с кем не прощаясь. По-английски. И экипаж графини, монструозная лакированная карета подходит для путешествий по этой местности так же, как кабриолет с низкой посадкой для проезда по проселочным дорогам. Еще с дверец кареты неаккуратно, наспех сбиты гербы владельца. Не графиня, а какая-то яростно-безбашенная авантюристка с серьезной и многочисленной группой поддержки.   Впрочем, мне это не очень интересно. Страшные и жуткие тайны ее загадочного прошлого равнодушным меня оставляют. Я собираюсь вскоре в ближайшем населенном пункте расстаться с милой графиней. Обстоятельства непреодолимой силы, срочно вынужден вас покинуть, дабы как можно скорее исполнить волю умершего, мои искренние извинения прелестная графиня, и прочее бла-бла-бла. Да и подвергать опасности эту дамочку с ее прелестной и нравящейся мне, что уж тут скрывать, своей очаровательной наивностью компаньонкой, я не хочу. Сомневаюсь, что неизвестный, отправивший за виконтом Саурсом тролля-полукровку оставит уничтожение своих людей без последствий. И мой, прямой как стрела, маршрут к неведомому Западному замку стоит превратить в замысловатый зигзаг заячьих петель, а то пру как носорог к водопою. Слепой, но грозный. Сильный, но тупой. И мне это не нравится.   -Высокий льер не будет против легкой беседы об оружии, скакунах и винах?   Это ко мне приблизился, чуть натянув поводья, на короткогривом, каурой масти, массивном дестроэре льер Торун, барон Дунарский.   -Нет, барон, я совсем не против беседы с Вами.   Польстил мужику и легко пару баллов заработал к репутации. А всего лишь назвал его просто бароном, а него милостью. Странно, да? Но тут так, без приставки льер и без милостей, называют истинных баронов, что именно бароны, а не высокие льеры бароны. Не те, что получили титул из рук сюзерена, купили или получили по наследству. Бароны самородные, так сказать. Которые либо сами свое баронство создали, либо завоевали. А также это те бароны, что находятся на государственной службе, содержат на свои средства немалой численности дружину. Абсолютно верный им отряд полностью одоспешенных кнехтов числом, бывает, и до сотни. Для большего осмысления их положения, это как Teniente Coronel, то есть полковник армии Колумбии содержит за свой счет взвод спецназа или штурмовую роту. С артиллерийской.... То есть, с магической поддержкой. Еще их называют 'истинными', хотя в геральдических реестрах и документах королевства они именуются 'действительными'. Не очень-то звучит на слух и логика со стилистикой хромают на обе правые, но традиции, тонкости и нюансы отношений между высокородными льерами рулят. Серьезные и суровые мужчины эти бароны, соль местной земли. Был бы тут город Челябинск, то все они были бы его почетными горожанами.   Вот такой у меня неординарный собеседник и что-то мне безошибочно подсказывает, что высокий льер Торун, истинный барон Дунарский совершенно не доверяет мне. Я для него нечто среднее между перебежчиком и агентом местных спецслужб - мутное, опасное и мерзкое существо. Ядовитое насекомое. Про 'не нравлюсь' я и тем более промолчу.   Но лицо барон держит и разговаривает корректно. Вежливость, приличествующую высокому льеру, всенепременно соблюдает.   -О чем первом желает поговорить, господин барон? Именно об оружии и скакунах? Или же сразу перейдем к обсуждению разных выдающихся достоинств высоких льер из столицы королевства? Высших и низших?   Ну и как отреагируешь, как ты мне ответишь, истинный? Фраза то из разряда тех, коими обмениваются близкие приятели, сослуживцы и так далее, а у нас с льером бароном пока до зубов вооруженный нейтралитет.   -Хотелось бы вначале беседы повести разговор об оружии, льер виконт. Разном оружии, оружии для воинов. Ну и о вашем оружии тоже. Прекрасном оружии.   Красава, че! Не помню где я этот паразитный 'мем' себе в лексикон подхватил, но эмоциональную и смысловую составляющую передает он четко. Уел меня барон. Холодноватым - но в меру, в меру! - тоном и акцентированной направленностью темы для общения дал четко понять границы дозволенного в общении с ним, дал понять, что он понял, что я это понял, что он понял.... Бррр! И сильно задел, точнее оскорбил, поставив мое оружие, моих славных 'Братьев' на второе место после разного оружия. И обозвал 'братьев' 'прекрасными'. Еще бы прелестными назвал! Редкая сволочь, наш фон барон. Надо бы мне оскорбиться и вызвать его в 'Круг благородства'. Но нет, не буду. Лучше мы с ним пока поговорим. О прелестном. Убить я его всегда успею. М-да, а это одна из самых затертых фраз шаблонных злодеев....   Что-то нервничаю я, и нервничаю.... Тревожит меня что-то... Кто-то, где-то.... Совсем рядом.   -Виконт Саурс?   -Барон?   -Гх-м, но мне на мгновение показалось, любезный льер, что вы не с нами. Где-то витаете, подобно птицам небесным. Приношу свои извинения, высокий льер, если каким-то образом неумышленно прервал ваши размышления. О чем-то высоком и чистом, без малейшего сомнения.   С вами я барон, с вами. Только с нами кто-то еще. И совсем нам недружелюбный. Точнее, враждебный.   -Барон, и вы меня простите, но вам не кажется, что еще, помимо моих полетов в эмпиреях, за нами наблюдают? Где-то уже с половину лиги.   -Наблюдают или следят, льер виконт? Было бы неплохо, высокий льер, если бы вы уточнили свои... ощущения. И вы меня тоже простите, но высокий льер виконт сумел определить это с помощью э... некоторых возможностей, что дарует своим птенцам Гнездо? Вот так, вдруг, и за нами наблюдают при наличии выдвинутых вперед и по сторонам разъездов из моих людей? А мои люди опытны и внимательны. И если бы кто-то за нами сейчас наблюдал, либо следил, то непременно мне об этом сообщили, при всем к вам моем глубоком уважении, виконт динс Саурс!   Барон чуть наклонил вниз подбородок, движением вежливым, но с толстой подложкой из неприкрытого неприятия моих слов.   Откровенно ведь нарывается, барон, но не ко времени его ребячество, не ко времени. Внутри меня нарастает, усиливается ощущение, словно примеряются в спину, не ударить, нет, а плюнуть или плеснуть помоями. Презрение, застарелая ненависть и пренебрежительная брезгливость с предвкушением, как будто ты занес газету над отвратительно жужжащей, зелено-осклизлой, навозной мухой.   -Нет, ЛЬЕР барон. У меня нет подобных способностей - и ведь не вру совсем, нейросеть моя вовсю светит зеленым кругом радара, не метя красным цветом никаких агрессивных существ.   -Я это просто чувствую, барон - а вот это чистая как слеза, правда - Без подробностей чувствую - человек это или животное, следят за нами или наблюдают. Но что-то такое вокруг - я неопределенно пошевелил пальцами - витает. Висит в воздухе. Как туман. Холодный, липкий, неприятный. Можете мне не верить, барон, но.... Но кто-то враждебный рядом есть и это точно. Без малейших сомнений. Я в этом полностью уверен и очень обеспокоен безопасностью наших прекрасных высоких льер.   -И где же они, по-вашему, прячутся, льер виконт, эти наблюдатели? Возможно под землей, подобно хищным и коварным кротам?   -Я бы тщательно проверил дорогу впереди и лес справа. Ближе к тому, покатому холму или это грива, отсюда я не вижу. И вон те облезлые кусты в лиге от нас, слева, я бы осмотрел.... Возможно, там тоже, но не совсем в этом уверен. А землю барон рыть совершенно ни к чему. Кроты для нас совершенно безобидны. Даже хищные и коварные.   Барон внимательно и с какой-то заботливой чуткостью всмотрелся в мое лицо. Всмотрелся взглядом доброго доктора Фрейда с двумя матерыми санитарами за спиной. Набух желваками, неприятно прищурился, словно совмещал прорезь прицельной планки с мушкой. Я ответил безмятежным взглядом, сдернул с седельной петли шлем, одел, шевельнул рукояти 'братьев'. Без нужды, и так выхвачу их за доли миллисекунд из ножен, но рефлексы, непроизвольная моторика...... Барон мигом переменился, ожесточил лицом, одеревенел спиной. Энергично махнул правой рукой влево, вправо, складывая пальцы руки в 'рожки', в кулак, в кольцо.   Следующие рядом, на некотором расстоянии и по бокам, дружинники барона по паре, по тройке, молча выдвинулись вперед и вбок, скрылись за кустами, деревьями. Пропали из вида, забирая с собой лязганье навешенного на них острооточенного железа, яркий блеск начищенных медных блях упряжи и стальных оплечий. Унося за деревья тухлый запах переваренного жира от кольчуг, едкий конского и человечьего пота. Растянувшийся более чем на сотню метров обоз льеры Аспекты, графини Орданской, владычицы долины Туманов и горы Золе встал по требовательному жесту командира дружины барона, напряженно замер. Кучера и погонщики, мордатые лакеи графини, даже герольды в расшитых серебром камзоло-сюртуках, сдутой ветром пылью посыпались с облучков, с запяток карет. Быстро и ловко, отработанными движениями извлекли из потайных ниш арбалеты, сдернули навешанные на борта карет и фургонов ростовые щиты. Четко, выверено, выдрессировано. А лакеи ли и кучера эти люди с настороженными взглядами из-под невесть откуда взявшихся шлемов? Совсем я в этом не уверен и глубоко сомневаюсь в их профессиях, но отнюдь не в профессионализме.   Миир Синий маг Ваарт примчался ошалело из головы колонны к барону, обменялся с ним взглядами, ожег меня взором, словно хлестнул языком синего пламени, буквально плещущимся из его зрачков. Сгорбился, зашептал, забормотал взрыкивая, и одновременно постанывая, что-то себе под нос. Шея мага напряженно, тугой свивкой стальных жил, вытянулась вверх, будто его плечи просели, принимая непосильный, гнущий хребет груз. Доблестный и неприлично радостный льер Иррун, рыцарь ордена Ястреба извлек из ножен свой 'всесокрушающий' клинок, яростно раздул ноздри, пламенным взором грозно обвел окружающие нас заросли зеленной и коричнево-красноватой флоры. Лучше бы щит воздел, по примеру слуг графини. И шлем на свою пустую голову бы надел, как я, например. Хоть и пусто там, наверху, но пустота-то своя, родная, безмерно любимая. Жаль будет, если наполнят ее чем-то, плохим, с ней несовместимым. Мой 'алый' соскочил с клячи, встал расслабленно чуть слева от меня, готовый мгновенно переместиться в сторону опасности, грозящей его 'поводырю'. Да, кавалерист из него никакой. Как и из меня.   Короче, все готовы и все готово ко всему. Стоим, ждем.   Через семь минут и сорок две секунды напряженного ожидания - встроенный в мозг хронометр рулит - в голове колонны пошло бурное движение, кто-то выкрикнул пару резких команд, громко и часто залязгало, передние фургоны подались назад, к нам. Задние наоборот стали подтягиваться, уплотняя, сбивая в плотный комок рыхлое тело колонны. Скакуны всхрапнули, громко зафыркали, волнуясь, чуя своей простой лошадиной душой обхватившую людей тревогу. Запряли чутко ушами. Из эпицентра расползающейся по колонне тревоги выметнулся всадник, быстро приблизился к нам. Остановился возле барона, сказал, словно выплюнул:   -Проклятые эльфы, мой барон. Из Непримиримых. Отошли, но не ушли. Стали в двух лигах. Три полных 'звезды'. С 'лучами'.   -Ты ведь не ошибся, старший десятник Первого клина Маггурус? Это именно эльфийские 'звезды' с 'лучами' тех самых непримиримых? Полные 'звезды'?   А наш славный барон в родственниках, неимоверно дальних, но невероятно близких по духу, наших славных генералов имеет. Прусских, русских, пиндовских.... Настоящих, не 'паркетных', генералов. Одной интонацией дал понять старшему десятнику Первого клина Маггурусу, что если он ошибся, то.... В общем, не быть более ему ни старшим, ни десятником.   -Нет, мой барон. Они сами нам показались. Вышли из-под пологов все, полным составом. И еще оставили на дороге вот это - десятник с коротким поклоном как бы почти передал, почти протянул барону небрежно обернутый шелковистой на вид, с золотистой искрой, словно текущей, как вода тканью, остановив неизвестную хреновину в считанных сантиметрах от руки барона.   -Вы это прове... - барон резко оборвал сам себя, раздраженно дернув бровью на непроизнесенную им вслух глупость, и тут же вознес вверх другую бровь, недоумевая на движение десятника чуть отодвинувшего назад, к себе, завернутый в ткань предмет.   -Мой барон.... Простите меня, мой господин, но один из 'лучей' прокричал... Я это расслышал четко, мой барон.... - десятник еще чуть отклонился назад, не давая потянувшемуся к нему барону дотянуться до эльфийской посылки - 'Луч' сказал на нашем: 'Это передай меченному руной Вага, диан`гх хомо`р длэ эссос`сллиш'.   -Ты ведь мог ошибиться, мог неверно не расслышать, мой Маггрус. Луч произнес именно это слово - эссос`сллиш? И назвал он эту штуку точно так - барон плотно стиснул зубы, вытолкнул, произнес с шипением, имитируя произношение Туулл`далионских эльфов - 'Диан`гх хомо`р'?   -Мой барон, я никак, я... Я не мог ошибиться, мой барон. Я расслышал все хорошо.... Вы же знаете, мой господин, я слышу полет стрелы, когда она только.... Я на спор.... И.... - десятник сбился, замолчал, глубоко вдохнул, собираясь с силами и набираясь решимости для противоречья своему командиру, своему обожаемому барону.    Честно говоря, мне неприятно было смотреть на десятника, разрывающегося между верностью к барону, долгом и обстоятельствами, вынуждающими его поступать вопреки всему этому. Плохо это, когда цельный мужчина, воин, ломает себя, гнет под ситуацию.   -Льер Тарун, барон Дунарский! Я понимаю, что это идет вразрез со всеми таким и прочим всяким.... Но я вынужден вмешаться в ваш разговор с подчиненным, барон! Эта посылка от 'луча' предназначена мне и только мне - ну и контрольный выстрел, как без него - Гесс диан`гхс хомо`рсс длэ эссос`сллиш`сс, кеесс оттканусс эваллинтсс олсс эссос`сллиш`сс. Рослс`сса`алсс олук`асса паннитинс дианнс`неессур лааминнтс`эс`нолламисс, шеаами`сс длэ эссос`сллиш`сс.   Глубоко сомневаюсь, что клубок разозленных гадюк смог выдать более впечатляющее шипение.   Ага, ага, гори факел в ночи, вставай солнце на рассвете. Безответственные лица, нарушающие светомаскировку в тОмное время суток, будут отданы под трибунал и расстреляны путем повешения. Подпись, точка, без даты.   -Знаете эльфийский, льер динс Саурс?   -В совершенстве, мой барон. Это туулл`далионский диалект. Только они так обожают шипеть и добавлять звук 'с' в окончание и середину слов.   -И вы, высокий льер, разумеется, знаете, что все это означает?   -Да, мой барон, я это знаю. Это древний эльфийский ритуальный танец с расшаркиванием и многочисленными поклонами. Исполняется с непременным соблюдением всех положенных поз и фигур. Звуковое сопровождение не обязательно, но допускается. Сокровенный его смысл в приглашении ко встрече и беседе, в месте и во время, удобное приглашаемому эссос`сллиш`сс - пока не другу, но и не врагу. И обязательно дорогой подарок без обязательств для принимающего. Чаще всего, обертка многократно дороже самого подарка. Скорее всего, там, под 'паучьей' тканью, в футляре из драгоценного для эльфов дерева, сладкие пластинки шеа`ами`сс. Графине и льере Мюрэлл эти лакомства непременно понравятся. Ваш десятник, мой барон, спутал аэссос`сллиш с эссос`сллиш`сс. 'Почти друг, но еще не брат', взамен 'Еще не друг, но и не враг'. Всего две добавочных буквы 'с' и одна 'а', а смысл сказанного меняется очень сильно. При всем к вам моем уважении, мой барон, но строение человеческой гортани и челюстей не позволяет без жуткого акцента общаться на высоком Даус`уис`шелл`сс. Ну, для льеров эльфов, высоком - сказал я и извиняющиеся улыбнулся, совершенно забыв, что на мне шлем.   -Да и слышим мы с ними звуки совсем по-другому - продолжил я, снимая с головы железный горшок.   -Если бы я, сам своими глазами, не видел, что вы это вы, то был бы полностью уверен, что вы самый настоящий эльф. Истинный Непримиримый. - барон потянул паузу - И миир Ваарт в вас, льер.... В вашей принадлежности роду людскому уверен полностью, высокий льер. Но, все же, услышав вас, я на мгновение был уверен, что вы....   -Вы были уверены, мой барон - невежливо перебиваю его я - что я действительно эльф, из тех самых-пресамых непримиримых. Эльф, обрезавший себе уши, научившийся растить щетину и коварно проникший в ваш караван. Для того что бы всех тут ночью перебить, а затем сложить курган из вываренных черепов во славу Тоогллс`сс`гута?   Холодом повеяло жутким от присутствующих. Ветром душу леденящим потянуло.   Ох, ну что же я за дурак-то такой?! Дурак редкостный, болван элитарный. Нашел ведь с чем шутить! Складывали тут курганы из вываренных человеческих черепов, еще как складывали, господа Перворожденные эльфы. И именно во славу их темного и кровавого эльфийского бога Тоогллс`сс`гута складывали. Из детских черепов, из женских. Давно это было, правда, почти с сотню лет назад, но память человеческая долгая. Не забыли и вряд ли забудут. А я тут шутки с этим шучу. Кретин я, и это не лечится. Если только хирургическим способом. Путем отсекания от тела сосуда бестолкового топором дезинфицированным.   -Мои глубокие извинения, господа высокие льеры, лар десятник. Моя шутка была глупой и неуместной.   -Да, льер виконт. Ваше умение шутить точно не является одним из ваших многочисленных достоинств.   Синий маг миир Ваарт молчаливо, но с многоговорящим взглядом, соглашается со словами барона. Ну, а десятник Маггрус, скорее всего, прирезал бы меня, и кинжал в кусты выкинул, кровью мерзкого типа оскверненный. Вон смотрит на меня как на предателя всего рода людского, убивает просто взглядом. И малыш Иррун, и величаво приблизившаяся графиня, и юная виконтесса так же глядят. Прямо публичное аутодафе на костре из пылающих праведным гневом взоров.   Впрочем, пусть их смотрят, а мне пора на встречу с неизвестным приглашающим. Ну, почти мне неизвестным. Есть у меня некоторые смутные предположения. Туманные, но определенные. Ух, какой бодрый неологизм сваял я, однако.   -Господа мои, высокие льеры! Льера графиня, льера виконтесса, брат мой рыцарь льер Иррун! Прошу меня извинить, но я вынужден вас оставить. Когда столь настойчиво приглашают такие убедительные приглашающие как эльфийские 'лучи', то заставлять их ждать будет совершенно неучтиво. Могут счесть за невежу и обидеться. А обиженные Непримиримые эльфы, это полная ладонь серьезных неприятностей. Если боги будут ко мне благосклонны, то мы с вами еще непременно увидимся. Желаю вам дотащить вашу гусеницу в ваш муравейник. Беспрепятственно.   Я коротко кивнул, скорее, боднул воздух и тронул пятками бока лошади. Туда вон поедем, на гриву или это холм? Впрочем, разницы нет, но на холме, мне кажется, более сухо.      -И что это было, друг мой Торун? Что это было, мой любезный Ваарт? Что все это означает, семь язв святой длани?! Я вас, вас спрашиваю, мои высокие льеры?! Что? Все? Это? Было? И кто он на самом деле, наш новый 'жупел' для охотников?! Это же ваша идея, любезный мой совсем 'синий' миир Ваарт, дождаться этого.... Этого виконта Саура из Гнезда, как дымовую завесу и одновременно лампу для мотыльков? Ну и как вам, мои льеры, все нравится?! А вы ведь тоже поддержали магистра, барон! Вы говорили, что ваши знакомые из столицы тоже обещали вам 'яркую бабочку' для булавок наших недоброжелателей! И кого мы в итоге дождались вместо виконта? Измененного! С обетом!   Малышка Аспекта, то есть, конечно же, графиня Орданская, владычица долины Туманов и горы Золе шумно выдохнула и грязно выругалась. Можно было. Все слуги, лакеи, дружинники барона и телохранители графини, а также наивный Иррун и юная виконтесса, были удалены на сотню метров, а над головами беседующих знойным маревом парил 'полог тишины'. Сами барон, маг и графиня напряжённо восседали в походных креслицах вокруг разожжённой жаровни. Расставленные по бокам ширмы прикрывали их от любопытных и нежелательных взглядов.   Барон пошевелился в жалобно скрипнувшем под его весом креслице, выдвинул наполовину из ножен кинжал, с лязгом вбил обратно. Заговорил, неторопливо, медлительно:   -Я думаю.... Я предполагаю, но я полностью в этом не уверен, что это... Что это один из участников в гонке за Призом. Думаю, он от Гнезда. Скорее всего, их фаворит, которого нам подсунули, ювелирно к нам подвели. И он совсем не обманка. Настоящий Игрок.    Барон говорил тяжело, копотливо, словно с натугой прокалывал каждое слово, что бы нанизать его на нить фразы.    -И, возможно, но я вновь в этом полностью не уверен, его подвели к нам известные всем присутствующим 'кукловоды' с неясной мне целью, неожиданно сговорившиеся с Гнездом.   -Ну, это уже точно полная чушь и абсолютный бред, Торун! Вы просто разочаровываете меня своими умозаключениями и натужным мленьем! Зачем, объясните мне, глупой женщине, по простому, на пальцах, зачем Гнезду вдруг менять участника? На такого вот.... Именно такого вот участника? Еще не друга, но и не врага! Не друга, но и не врага эльфов! Как эти-то ушастые тут оказались замешаны? Зачем им это? Они никогда не лезли в наши Игры! Это, видели те, недостойная для Перворожденных мелочная возня презренных хомо! И еще объясните мне Торун и вы Ваарт так же приведите веские причины - чем был плох покойник, настоящий виконт Саурс? Молчите? Правильно! Ничем он был неплох! Ни для кого! Самый обыкновенный человечек с железками внутри, вдруг почуявший Возможность и ринувшийся к Призу со всем пылом и энергией незримо направляемого к цели глупца! И поэтому, после его смерти Гнездо бы просто сменило участника, а не устраивало этот глупый спектакль с принятием посмертного заклятия тупым трансформированным мясом. Они что, ваши 'кукловоды' и люди в Гнезде, все вместе ясновидцы? Они предвидели нашего тролля-людоеда и предугадали приказ его хозяина-святоши? Нет! Не предвидели! И не могли предвидеть! Они на это не способны, ибо все они просто жалкие неудачники, подбирающие крошки со стола их хозяев со звезд! Собачки на задних лапках! Напыщенные и самовлюбленные болваны!   И Малышка Аспекта, черт, конечно же, графиня, вновь выругалась.   -А если это другой Игрок? Самостоятельный Игрок? Без команды поддержки, без силы за спиной, ибо он сам сила? Такое допустить мы ведь можем? И еще это его загадочное на первый взгляд пожелание перед уходом: 'Желаю вам дотащить вашу гусеницу в ваш муравейник'.   Синий Ваарт так же избегал взгляда графини, как и барон, но говорил уверенно и жестко, что совсем не вязалось с его образом добродушного толстяка.   -Вы же с ним разговаривали, общались, и видели и ощущали как его 'маска' всюду топорщится, не 'лежит' на нем? Неужели вы этого не замечали? Не замечали, что он от нас отличается как нобиль империи от грязного смерда? Отличается буквально всем - манерой говорить, двигаться, смотреть, думать. Да его 'не местность' буквально коробила любого, находящегося с ним рядом, своей неприкрытой чуждостью! Он же всем своим поведением, речью и другим и прочим точно кричал, тыкал нам под нос - я не ваш, я не отсюда, я другой! Он привлекал к себе внимание всех, абсолютно всех, и это его ничуть не тревожило! Он был словно огонь в ночи. Ярким и сильным. Замечали же?   -Да, мы это замечали, уважаемый магистр, как такое не заметить. И барон замечал и провоцировал, игрался с ним как мальчишка. С огнем игрался наш барон.    Барон Дунарский, льер Торун досадливо скрипнул зубами и вновь раздраженно и зло залязгал сталью кинжала. Вжу-уж - вытащил, взз-лягз - затиснул обратно. Вжу-уж - вытащил, взз-лягз...   -Хватит, Торун! Свое раздражение и досаду извольте проявлять в другом месте и тем более не сейчас!   Льера Аспекта чуть отпила когда-то подогретого, а теперь остывшего вина. Скривилась, сплюнула на землю, не чинясь, по 'черному', промокнула губы тыльной стороной ладони. Синий Ваарт тактично отвел взгляд в сторону.   -Гадость! Такая же гадость, как и наша с вами ситуация. Хорошо, давайте успокоимся и вернемся к теме беседы. Да, многоуважаемый магистр, мы все это видели и замечали. Но я, как и барон, не придавала этому существенного значения. Я так до сих пор считала, что это просто иной 'маячок', 'звонкий колокол' для других, вместо виконта. У нас же были договоренности! Глупость для меня непростительная да, но.... Но все так ровно и без шероховатостей ложилось в сценарий. Ах! Все иногда ошибаются! - графиня взмахнула кистью, будто сбрасывая с ладони невидимое, прилипшее - Давайте не будем сейчас трясти воздух пустопорожними предположениями! Примем версию многоуважаемого магистра за основную и продолжим свой путь. Ведь этот Игрок, если он, конечно, именно Игрок, а не что-то другое, все равно прибудет в Западный замок и будет вынужден пройти обряд. Свернуть с пути он не сможет - НАШИ боги этого не допустят. Вы согласны со мной, друзья мои? Ведь у него просто нет никакого другого выбора, ведь он же, я надеюсь, не бог? Барон? Магистр?   -Разумеется, нет, графиня.   -Уверен - нет.   -И это замечательно! И еще замечательно то, что боги, пусть и не по своей воле нам помогут! Вознесем же им хвалу!   И графиня обвела собеседников смеющимся взглядом с еле заметной искоркой безумия.   Все трое одновременно коротко взглянули на небо. И взгляды их набожностью не отличались. Как и кротостью. Так голодные волки смотрят на пастушка залезшего испуганной белкой на дерево.   А что, разве посреди полей не бывает деревьев? Хотя бы одного и только для пастушка?         Сухих сучьев для костра я наломал достаточно. Сложил высокой пирамидкой, все равно котелок на огонь ставить не буду, разжег, ткнув пальцем прямо в середину. Можно было бы и просто пожелать, но моторика, такая моторика. Этому телу нужны жесты, овеществленное действие. Можно приглашать к костру желающего со мной пообщаться. Я чуть ослабил, разрядил на мгновение напряженность полей сферы 'не места и не времени'. Основа этого мира болезненно дрогнула, еле слышно застонала. Прости, не хотел, не рассчитал, сейчас исправлю. Все, вот так, думаю достаточно и гость пройдет. Ну а если не сможет пройти, то стоило ли ему тогда искать встречи со мной?   -Считаю, что на 'ты' общение будет более приемлемым по 'формату'. Согласен?   -Как пожелаешь, неведомый гость.   Вышедший из неподвижного тумана к костру приветливо кивнул головой, не глядя, бросил плащ на кресло возникшее из воздуха. Уселся, вытягивая ноги и раскладывая локти на подлокотники, неотрывно смотря на меня смеющимися глазами.   -Это настоящий твой облик или нет? Мне не хочется нагружать скрепы этого мира неуместным усилием.   -Не совсем, неведомый гость, но в основном.   -Ты один из Сынов Древа? Один из Последних?   -Нет. Я потомок одного из Младших Сынов. Дальний, дальний, потомок. Самая дальняя ветвь Древа.   Солгал гость из тумана, попытался обмануть. Плохо поступил.   -Это хорошо, для тебя, что дальняя ветвь, а то мое Настоящее Целое с Сынами как-то не сдружилось. По многим и разным причинам.   Он дернулся еле заметно, так пылинка дрожит на ресницах, но я заметил. Боится.   -Твое Настоящее Целое из Старших или Древних? Или Ушедших?   -Не гадай, ни к чему. На все вопросы - нет. Не из тех и не из других. Я Тень Тени аватары Того, Кто Будет.   -Даже вот так....   А теперь он испугался откровенно, не скрывая испуга. Сменил вальяжную позу на собранную, вцепился с силой в подлокотники. Не осуждаю, ему, именно ему, есть чего бояться.   -Истинно так. Надеюсь, проблемы в нашем с тобой общении из-за этого не возникнут?   -Да нет, какие могут быть проблемы в общении с одной из Аватар Старшего Демиурга? Твое Настоящее Целое славится в том Сущем тем, что не имеет проблем, так как сразу их решает. Ну, а то что вместе с проблемами исчезают целые миры.... Разве для Того Кто Будет это проблема?   -С Тенью Тени Аватары. Сам понимаешь, этот мир слишком хрупок даже для Тени. И Тенью Тени я могу быть недолго - это тоже слишком тяжело для этого мира. Поэтому спрашивай и я постараюсь ответить. Только по существу, будь добр. Время на вопросы и ответы есть, но оно ограниченно.   -Да уж, постарайся мне ответить Тень Тени. Ибо я пришел спрашивать и спрошу - сидящее напротив меня древнее существо гордо выпрямилось, развернуло плечи, взглянуло смело. Медленно и уверенно провело, расправляя, сильной рукой по золотым волосам. Тяжелым даже на вид, по-конски толстыми, лежащими на плечах волнами расплавленного металла. Хороший он себе облик выбрал, пиетет вызывает.    -Этот мир вскоре погибнет? Если так будет, то я хотел бы забрать с собой своих детей.   -Когда-то все миры погибают. Погибнет и этот. Когда - мне неизвестно. Спроси об этом Того Кто Будет. Он, может быть, и знает.   -Ну да, прости, глупость спросил. Волнуюсь.   -За местных ушастых? Считаешь их своими детьми?   -Да, считаю!   -Ну и считай. Я не против.   -Это слово твоего Настоящего Целого?   -Это лишь слово Тени.   -Хорошо, пусть будет и так. Твое слово, Тень Тени, на Весах тоже не пушинка.   Согласен с данным утверждением. Конечно, не Слово Настоящего Целого, но тоже значит и весит не мало.   Помолчали, поглядели на огонь.   -Можно спросить - зачем тогда ты здесь, Тень Тени? Для чего?   -Меня послали и я пришел. Тут очень странный универсум, необычная вселенная, абсолютно неестественная, но равновесная. Местные Весы не склоняют Чаши. Так быть не может, но так стало. Тут стало. Эта Вселенная не должна быть, но она есть. Ты не видишь этого, не можешь, но это Слово Настоящего Целого. В Его Слове ты ведь не усомнишься?   -Нет. Это невозможно.   Я кивнул подтверждая и продолжил:   -Тут вместе существуют и не поглощают друг друга Магия и Сила. Стальные мечи прекрасно уживаются со звездолетами, развитые нано и биотехнологии не препятствуют наличию разумных драконов. В этом универсуме разумные пауки покоряют человеческие миры и эльфы, твои дети, летают между звезд. На гипердрайвовых и репульсорнных звездолетах, а не на священных ладьях из Забытых Королевств и не по Звездным Дорогам.   -Те, с других планет, не истинные эльфы и не мои дети. Они... Они наши отбросы, они выродки. А разумные драконы более не существуют. Сущее их.... Сущее их стерло, исторгло из Себя. Их Чаша переполнилась и их Время истекло.   Я пожал плечами:   -Верно. Там, у нас, драконы не существуют. А вот в этой вселенной они существуют. И вполне прекрасно себя чувствуют. Плодятся и размножаются. И среди них есть даже вегетарианцы. Как есть и хищники. Они разные. Хищники умнее.   -И поэтому ты здесь? Из-за драконов? Твоему Настоящему Целому стало интересно понаблюдать за ними?   -Нет, не только из-за драконов, хотя они и забавные. Тут многого не должно быть, но есть. Не надлежит быть, но существует. Бытиет. Живет. Развивается. Целому это стало интересно. Целое не может понять, как этот мир возник. И Он не знает, кто его создал, куда и почему затем ушел.   -Он и не знает?! И Он хочет узнать?!   Я кивнул головой.   -Не только узнать, но и сохранить. Сейчас этот универсум беззащитен.   -Я понял тебя Тень Тени. Спасибо тебе за ответы.   Древнейший помолчал, пошевелил прутиком угольки костра. Я ждал. Вопросу у него еще не закончились.   -У меня еще вопрос, Тень Тени. Для тебя он личный.   -Задавай, Древнейший.   -Что за 'маска' на тебе, Тень Тени? Что за странный, что за.... Особый 'костюм'? Я не знаю подобных твоей 'маске' существ, не знаю такой расы. Не знаю существ, у кого есть такие.... Такие интересные тела. Живая плоть на не живой основе. Два мозга. Обычный и.... И оживший. Никогда и нигде не встречал. Подобных им знаю, почти совсем подобных, но вот таких... - мой собеседник неопределенно покрутил рукой - таких именно я не встречал. Повторюсь - нигде и некогда.   -Да, это очень необычная раса. Мое Настоящее Целое приглядывает за ними. Сам. Они Ему очень интересны. Интересней драконов. Это единственная такая раса во всем Существующем. Абсолютно уникальная. Подобных им, других таких же, нет. Не было и еще не появились. Тот, Кто Будет считает их 'куколками' демиургов. Это Его Слово. А 'костюм' моей 'маске' 'сшили' местные умельцы в Гнезде. Ты знаешь о местных Гнездах и о том, что именно они там..... Что именно они делают со своими соплеменниками. Я лишь немного его, 'костюм', улучшил. Доделал. Вот и получилось то, что тебя удивляет. Хотя тебя, Древнейший, я предполагаю, удивить трудно.   -Да, это трудно, но не невозможно. Ты смог. И о Гнездах я знаю. Плохие места, плохие разумные, делающие плохие, мерзкие вещи. Местные боги ими недовольны, но.... Но пока их не трогают. Не трогаю и я. Но твое Настоящее Целое и..... Тень, я не могу даже позволить себе предположить, что Он может.... Но Он так их и назвал - 'куколки' демиургов?!! Он полагает, что они способны стать.... Эти, простые как травинка сорняка, ординарные белковые, и вдруг способны стать выше Предназначенного?! Слабые и ничтожные, злые, завистливые, жадные и лживые? Они, предающие, продающие, убивающие и поедающие друг друга?! Даже свое потомство?!   -Да, именно они, по Слову Его, способны выйти за рамки Предназначенного. Это может Быть.    И не давая продолжить речь возмущенному Древнейшему, я продолжил, медленно, подбирая слова:   -Поверь теперь моему Слову, Древнейший, они очень необычные. У них нет и не было истинных богов или бога. Но, тем не менее, апологеты их религий и другие разумные, они называют себя, так же как и все человеческие расы - люди, сами в богов абсолютно не верящие, под другими правда, именами, перечислили всех существующих и пребывающих в Силе. Даже развоплощённых и уснувших богов. Даже стертых Сущим еще на заре нашего мира. И того, Кто Будет описали. Не совсем точно, но.... Но описали. Даже некоторые Истинные имена богов им известны. Еще они не имеют магии, но знают о ней и постулируют безошибочные принципы ее применения. Знают о Верхних и Нижних планах, о Сферах Сияющего, о кавернах и пустотах Сущего. Не летают к звездам, но знают и красочно живописуют существующие звездные миры. И чертят точные чертежи звездолетов. До малейших деталей. Местное Содружество и Звездную Империю у себя в книгах и фильмах обрисовали с точностью до количества пуговиц на мантии Императора и количества ритуальных полосок на панцире воина-арахнида.   -До количества пуговиц?   -Ну да. Но в этом случае им ошибиться было трудно - на мантии Императора всего одна пуговица. И еще они знают про твоих детей, хотя не то что их не видели, но и нигде и никогда не слышали Песнь Леса. Они вообще очень много знают о Сущем, совершенно не зная о Нем.   -И они все там.... Такие?   -Нет. Мизерная часть от целого. Но постоянно рождаются такие же. Немного, но постоянно.   -Раса Видящих? Хотя твое Настоящее Целое тогда не назвал бы их 'куколками' демиургов.   Я пожал плечами. Кто я такой, чтобы говорить и делать выводы за Целое? Для чего гадать?   Вновь помолчали.   -А почему ты именно тут? Именно на этой планете?   -Здесь Узел, которого быть недолжно. Впрочем, и универсума этого быть не должно, но он есть, так что.... Но тут уж слишком много линий сплелось и для этого должна быть причина. Я должен ее найти и идти дальше. Решение примет ОН.   -И именно поэтому ты и светишься как факел в ночи? Твоя 'маска' непросто выбивается из всего, она просто кричит о своей чуждости. Громко кричит.   -Я знаю об этом. Но ты же ведь пришел. Может быть, и кто-то мне действительно нужный, придет на мой свет?   Проглотил, даже не поморщившись. Да, сильно изменился Древнейший. Лично я с ним ранее не встречался, но в памяти тех, кто был до меня, он был горд и вспыльчив. Укатали сивку тысячелетние горки....   -Тебе так не жаль эту 'маску' и этот 'костюм'? Добротный 'костюм', цельная 'маска'. Много кто может прийти на твой свет из темноты..... И не все станут с тобой говорить прежде, чем действовать. Не все знают о твоем Настоящем Целом. Мы, бо.... Г-хм... Я хотел сказать, что не все местные сущности отличаются мудростью и терпением. Я, разумеется, попробую их остановить, но местные боги, они такие боги....   -Ты прав, вы тут разные. Есть юные и неопытные. Не пуганные. И мне жаль 'маску' и 'костюм', но я вынужден рисковать. Да, хотелось бы сберечь и остаться с ней и в нем. С ними. Эта 'маска' точная калька с личности неординарной, там, у себя, погибшей. Он носил обычное для того мира имя Сергей. Он был не хорошим человеком, он был злым. И не очень умным. Не глупым, но и не умным, да. Убивал и насиловал. Душа его была темна. Но он никогда не предавал и ни разу об этом не подумал, не был слаб и очень любил жизнь и жить. Ярко, полностью, каждый миг, каждый вдох. Он проживал каждое мгновение... Мне это в нем понравилось, и я выбрал его душу. Одну из многих предложенных. Задержал ее на Грани, дал ей шанс. Он разрешил. 'Костюм'.... 'Костюм' мне удобен. Я носил, бывало, и получше, но чувствовал себя в них не совсем комфортно. Где-то терло, где-то натирало. Тебе ведь ведомы желания Теней, Древнейший? Конечно же, ведомы. Теням ведь всегда хочется обрести свое Я, свою личность и жить жизнью не Тени. Он мне обещал, что если я справлюсь с Его поручением, то для меня это станет возможным.   -Я тебя понимаю, Тень Тени.   -Да ни хрена ты не понимаешь, Внук Сынов!   Что-то иррационально свирепое оттолкнуло меня в сторону, задвинуло небрежно, как мешающий проходу стул. Мир дрогнул, испуганно взъерошился, чувствую присутствие чего-то огромного и неистового. Понятно, Старший на огонек заглянул. Тень пришла к Тени. Старший стиснул мои зубы, с ненавистью и презрением смотря через мои глаза на это древнейшее ....   Ну да, существо. На этого неистребимого таракана, спрятавшегося от тапка Сущего в этом мире, которого быть не должно. Трусливо сбежавшего от наказания за содеянное. Это, оно, оно его понимает! Он, якобы, знает, как это невыносимо больно каждый раз полностью растворяться в Настоящем Целом, терять все, терять себя. Нескончаемую вечность падать в Великое Ничто, а потом вновь воскресать, по щелчку пальцев Его. Склеивать измельченные в пыль осколки, по живому сшивать разорванное. Каждый раз, теряя что-то и не знать, что именно ты потерял. Но чувствовать это, ощущать дыры и прорехи на месте Целого. Как занозы, как язвы. Чувствовать себя ущербным. И самое страшное, это никогда, никогда не знать когда ты вновь исчезнешь в Великом Ничто до твоего следующего воскрешения. И бесконечно дробиться на тени и тени теней......   -Что ты можешь понимать, в нашей жажде жизни? Ты, Глодающий Души? Разве ты когда-то умирал? Хоть раз ты развоплощался? Разве испытал на себе мертвую пустоту Великого Ничто? Таял бесконечно расползающимися клочьями тумана в месте, где ничего нет и которого нет?! Ты этого не испытал и не тебе утверждать, что ты его понимаешь! А может тебе напомнить, за что именно были стерты с полотна мира Сыны Древа? Не нужно? Ну да ты это и так знаешь. Ты, кто сознательно, как и они, стал вампиром! Как и Сыновья Древа, ты сосешь всю свою неимоверно долгую жизнь души. Питаешься ими, чтобы продлить свое никчемное существование! Да, ты стал таким из-за бесконечного страха перед Пустотой, что ждет нас всех. Но тебя это не оправдывает. Другие, подобные тебе, не сбежали, сами ушли в Ничто, когда истекло их Время. Ты же ускользнул, поскуливая от страха, и забился в эту щель. А ведь ты и своих, так тобой любимых эльфов сейчас гложешь, ешь понемногу, а они считают тебя богом во плоти! Так ведь? Конечно же, они считают богом тебя, обычного паразита. Мудрые эльфы возвели в боги клопа....... Да, Сущее шутит порой жестоко. Создавать и жертвовать ты же так и не научился за эти эоны лет, Древнейший, как и Сыновья? Верно, не научился, не смог стать выше своей природы. Ты можешь только бесконечно гнить и без конца дрожать от страха, боясь утерять свое бессмысленное существование. Ты жалок, Древнейший и Нам жаль тебя.   Старший отвел мой, свой гневный взгляд от бога эльфов, глухо обронил в ненавистную пустоту:   -Уходи. Существуй, как существуешь - мы тебе не Судьи. И Целое ты не интересуешь - это его Слово. Если сочтешь выгодным для себя, то помоги Младшей Тени и 'маске', может и зачтется. Это Слово мое, Слово Старшей Тени.   М-да, а 'маска' то тут причем, Старший? За что его почти без всего оставил? Мне теперь только наше тело часов пять восстанавливать! Не слышит, ушел. И вот за что любить смертным всех высших сущностей и прочих? За их явление своей мощи, после которой иногда некому и восхищаться этим?      Очнулся я от холода. И голода. Всепоглощающего голода, грызущего нутро не зубами, а фрезами с алмазными, корундовыми зубьями. И у каждого зуба был свой рот, полный острых клыков. С кислотой вместо слюны. Или щелочью. Мышцы затекли, окаменели и одновременно раскалились, вздулись бугристыми шарами от непосильной, непрерывной нагрузки. Болело все. Зубы, печень, спина, голова. Казалось, что болят даже волосы на теле. Мысли.... А не было мыслей, одни.... Нет, таких слов я не знаю.   Определение к моему состоянию подбирается такое, что и думать об этом не хочется..... Чувствую я себя, как.... Как будто меня изнасиловали. Изнасиловало стадо взбесившихся слонов, нажравшихся без меры виагры и предварительно потоптавшееся по мне. Насиловали меня слоны долго, комплексно и вдумчиво, согласно всем оттенкам злобного. А потом они мне поставили клизму из жидкого азота. Не пропустили ни одного отверстия, ни одной дырки, даже дупла в кариозном зубе. У меня дырки в зубах? Есть, были? Не помню....   -Охренеть, охренеть, охренеть....   Простонал-провыл и не услышал себя. Горло - раскаленный горн, язык как истертый наждак. А губы вообще шевелились? А легкие выхаркивали опаляющий воздух через истончившиеся от жара голосовые связки?   По миллиметру, рывками, двинул-толкнул руку к поясу, к фляге с вином. Не нашел. Ни пояса, ни фляги. Замечательно, великолепно, превосходно. Отымели и вдобавок обокрали. Здешний мир не перестает радовать. Ну что, что я вновь не так сделал?!   Что-то холодное и звонкое коснулось сухих губ, в иссушенное горло водопадом хлынула благословенная влага. Не вода и не вино. Что-то другое. Возвращающее силы и изгоняющее боль с каждым выпитым глотком. Мой алый где-то нашел волшебный источник?   Я приподнял голову, отталкивая горлышко сосуда с 'живой' водой.   -Твоя вода.... Господин.   Голос звонкий, напевный и одновременно такой весь мужественный и уверенный. Таким голос баб в постель укладывать самое то, но говорит неизвестный так, словно каждое букву через мясорубку пропускает. А 'господина' в конце фразы он так просто выплюнул.   Приподнялся на локтях, огляделся - кто тут и что тут у нас? И где? Последнее, что я помню, это тревогу внутри себя и ощущение слежки. Еще помню, барона предупредил об этом и ..... И все. Больше я ничего не помню. Совсем. Лишь стена бетонная, серая и холодная на месте потерянного. И ей крайне не хватает грозной надписи: 'Ахтунг! Пытающихся вспомнить - расстреливаем без предупреждения!'. Пугает она меня, стена эта.....   Что же тут такое со мной случилось? Куда я опять попал, куда влип? А в самом деле, где я тут?   Я полулежу на вершине холма. Или косогора. Никак пока не пойму. Рядом прогоревший костер, а вокруг меня клочья перевязи, обгорелые ошметки сапог, оплавленные, перекрученные и исковерканные обломки моего доспеха. Стального доспеха из закаленной стали. Мечи, кинжалы и пистолеты без кобур и ножен аккуратно сложены рядом со мной. Фляги тоже. Рядом с голым, абсолютно голым мной. Огляделся еще раз. Тело без ран и ожогов. Выходит, ни с кем не бился и ничего под кинжальным огнем 'крупняков' не штурмовал. И что же тогда со мной случилось? Что произошло? Что, бля, тут такое было!?   А еще рядом со мной негнущимися выструганными жердями застыли три эльфа. Или эльнура по местному.   Стоят, молчат, небо бирюзовыми глазами сверлят. Двое. У третьего глаза изумрудные и уши не такие острые как у тех двоих. И ощущение у меня, что он постарше и старший среди них.   -Вы кто?   -Мы Дети Леса, Господин.   Очень информативно. Ну и я хорош... Вы кто такие? Идите на..., я вас не знаю. Дипломат, понимаешь, в пятом поколении. Хорошо, попробуем по-другому, чуть прогнемся - Перворожденные к лести неравнодушны.   -Перворожденным Детям Леса не приличествует называть хомо господином.   -Тот, к кому снисходит сам ГОСПОДИН Детей Леса, не может не быть Господином.   Как сказал, а?! Как произнёс-то эту фразу эльф с изумрудными глазами! Каждую букву словно отлил из чистого золота, отполировал, украсил бриллиантами и водрузил..... В общем, водрузил трепетно и едва дыша. Не то, что прежде, говорил, как будто цедил-выдавливал каждый слог из себя.   М-да.... Оху.... Э-э.... Гм, слов нет. Если я все правильно расслышал и верно понял, то ко мне, презренному хомо, снизошел сам ГОСПОДИН эльфов. А кто у нас им тут именуется? Верно, пятерка в зачетку! Господином у нас тут зовется местный бог эльфов. Бог Во Плоти. Моя самооценка перескочила за верхнее деление шкалы и умчалась в небесные дали....   А критическое мышление хмыкнуло и проворчало - бог, богом, а убытки кто возмещать будет? Правило 'Богу - богово, а кесарю - кесарем по....' и тут сбоев не дает. Требовать возмещения нанесенного мне ущерба, путем восхождения на местные небеса - идея заранее провальная.   -Твоя одежда, Господин. И.... будь снисходителен, Господин.   Ага, значит, бог эльфов снизошел ко мне, в порыве страсти изничтожил все на мне надетое, затем жестоко надомной надругался, а теперь одаряет, маньяк и извращенец. Ну-ну, мечтай хомо. Никак не срастается. Не настолько я привлекателен, чтобы эльфийских богов возбуждать. Не так все было, совсем не так. Уверен. Останки доспехов выглядят так, будто в них влез кто-то огромный и могучий, затем поворочался, напрягся, надулся и мы имеем.... А ничего мы больше не имеем, это, разбросанное вокруг меня, теперь только в переплавку. Восстановлению не подлежит. А влазил этот могучий в меня, а не в доспех. Это точно. На теле видны тонкие нити исчезающих шрамов точно в тех местах, где были края нагрудника, горжета, наручей и другого, стального и прочного. И лопнувшая перевязь мечей еще одна монетка в копилку подтверждений моего предположения. Точно лопнувшая, не разорванная. М-да, все интереснее и интереснее. И кто же такой в меня входил, с кем было незазорно и эльфийскому Богу Во Плоти у костерка посидеть? Что-то даже и предполагать-то нет никакого желания. И что за костер я жег? Из каких дров? Ветви местного меллорна, ничтоже сумнящесе, на растопку пустил?      Одежда была не новой. Дорогой, красивой, чистой, но ношенной. Ношенной эльфами. Вон один без плаща, другой в плаще, но без куртки, в одной рубахе, мерзнет, ежится ушастый на холодном ветру. Сапоги... Нет, все трое обуты. Значит, с собой были, запасные. Тесновато, сильно жмет под мышками и в плечах, ну да все не голый. Теперь понятно, почему эльфы меня о снисхождении просили. Ко мне их бог на огонек заглядывает по-простецки, а они мне обноски суют.... Я бы на их месте тоже себя чувствовал весьма некомфортно.   М-да, недокормленные мне эльфы попались, худые и узкоплечие. Где их богатыри? И стопа как у детей - еле втиснул, пальцы ног пришлось в плотный кулак сжимать, голенища сапог резать. Хотя... Я пригляделся к обуви - ну зайцы, ну я вас! Сапоги-то женские! Сапожки мне подогнали, сволочи! Впрочем, до ближайшего городка дотерплю, а там все это изукрашенное и шелковистое - на помойку. Там ему и место. Ибо чувствую я себя во всем этом обтягивающем и изящном не.... Нетрадиционно. Ибо я не эльф. А брутальному хомо подобное носить не к лицу. Еще подумают люди разное и нехорошее. Я оглянулся, поискал взглядом своего 'алого', кивком подозвал к себе. Интересно, а он мог видеть, что тут происходило?   'Миникластер 'алый' находился на расстоянии тысяча триста двадцать метров и пятьдесят один сантиметр от управляющего кластера. Управляющий кластер, по данным миникластера 'алый' был скрыт сферой, непроницаемой для всех доступных миникластеру методов сканирования. Какой либо информацией о происходящем с управляющим кластером 'алый' не обладает. Потеря связи с управляющим кластером составила временный период с девятнадцати часов ноль минут до пяти часов двух минут. Миникластер 'алый' сообщает, что полностью функционален и готов к выполнению любой задачи. Внимание! Возможен сбой в алгоритмах программ миникластера - объект 'алый' при исчезновения сферы, самостоятельно покинул назначенную ему точку нахождения и перешел в охранный режим. Внимание! Возможен сбой в блоке подчинения. Внимание Центру управляющего кластера! Предложение: осуществить проверочную диагностику блока программ управления. Выберите команду: 'Да', 'Нет', 'Напомнить позже'.   -Стоп, милая, стоп! Я сам решу, как его наказать, без напоминаний. Или, скорее, наградить. И ябедничать нехорошо на малень.... На мини.... Не хорошо, в общем. И будь добра, смени свой канцеляризм на нормальный язык. И ты у меня женщина или девушка?   'Девушка я! Или ты женоненавистник? Нами не интересуешься? Мне мужчиной стать?'.   Женщинами интересуюсь! И сильно интересуюсь! Особенно тобой, неизвестная дамочка в моей голове! И только попробуй мне стать мужиком, сразу женщиной сделаю!   Гх-м, я это вслух произнес? Ну и ладно.   -Дети Леса сопроводят тебя и твою.... Твоих слуг до жилищ людей, Господин. Там есть женщины хомо.   -Нет. В вашем сопровождении я не нуждаюсь, льеры эльнуры. Идите.... Направляйтесь, куда вы направлялись, Дети Леса.   Грубо, но.... Но не хочу их более видеть. Смотрят на меня так, словно я бронзовею прямо на их глазах. Хомо, видевший их бога. Долго до них доходило. А теперь, предполагаю, еле сдерживаются, чтобы не опутать меня сетями и не утащить с хвалебными песнопениями к себе в святилище для непрерывного поклонения. Обойдутся. Мне еще армию создавать, в замок Лебедя крайне необходимо прибыть на коронацию - тьфу, эко меня заносит-то! - и Умника выручить из его пещерного узилища. Награда с нетерпением ждет своего героя. А армия из эльфов.... Никакая из них армия. Диверсанты, да, неплохие получатся. Но из окопов да на пулеметы.... Нет, так только люди могут.   -Ездовые животные ждут тебя внизу, Господин.   -Что? А... Спасибо, льеры эльнуры. Светлого Неба и Чистой воды вам, Дети Леса. Прощайте.   -Светлого Неба тебе, Господин.   А чистой воды не пожелали, жлобы ушастые. Засуха у них в лесах, что ли?       Часть третья.         Грохнула об стену оттолкнутая сильной рукой дверь в зал гостиницы и, косолапой походкой, к столу на левой половине протопал, еле заметно приволакивая правую ногу крупнотелый человек. С шумом отодвинув табурет, шумно рухнул за стол, шумно выдохнул. Стащив с головы берет, вытер им раскрасневшееся лицо и обритый череп. Без разрешения уцепил медный стакан с вином, выпил и еще раз, вновь шумно выдохнув, пророкотал, обращаясь к сидящему за столом человеку:   -Эльфы в городе, Паакей.   -Какие именно эльфы, Торрг?   -Да бешеный утртуг их маму, тварей ушастых, знает! Непонятные какие-то, мутные как Донн после паводка, но, задница Горта мне на лицо, четко опасные. Не пойму я никак - то ли те, то ли эти.... Так-то ваха`ассы чистые, вот три оклада тебе ставлю, Паакей! По тому как зыркали, то точно горлорезы из непримиримых, но вышивка то у них на воротниках мирных! А ты сам знаешь, Паакей - непримиримые вышиванки от мирняков ни за что не наденут. Хоть ты им уши режь.   И вновь наполнил стакан вином. Сидящий за столом мужчина с крупными залысинами и ухоженными, пшеничного цвета усами над бледными узкими губами, дождался, когда он допьет и словно железом по стеклу провел, произнес:   -Господин средний почтмейстер Второго отделения Службы срочной доставки, эльер Торрг! Я попросил бы вас панибратства в общении со старшим по званию более не допускать, доклад же вести коротко, корректно и информативно!   Средний почтмейстер эльер Торрг в ответ на строгий тон собеседника хмыкнул, быстро глянул направо, на внимательно прислушивающихся к их разговору парней из 'таможни', поскреб неровно обрезанными ногтями щетину на щеке. Выпрямил спину, развернул плечи и, чуть отвернув голову в сторону, понимающе подмигнул:   -Виноват, эльер Паакей. Более не повториться! Разрешите продолжить доклад, эльер старший почтмейстер?   -Разрешаю, эльер Торрг.   -Слушаюсь, эльер Паакей!   Эльер Торрг, еще более выпрямил спину, собрался и в доли секунды превратился из загулявшего с утра то ли охранника без контракта, то ли вольного дружинника, в того, кем он на самом деле являлся. В опытного, битого-перебитого, дважды раненого, трижды награжденного серебряными 'венками' к 'рожку', почтмейстера Службы срочной почтовой доставки эльера Торрг. В ветерана странных войн и тайных операций.   -Наблюдательным постом младшего почтмейстера Нула в одиннадцать ноль-ноль были замечены эльфы, въезжающие в городские ворота у Старой башни. Ровно двенадцать штук. По штатному расписанию лесных отрядов - две полных 'звезды' с возглавляющими их 'лучами'. Видимого тяжелого вооружения и брони при себе нет, но по повадкам и соблюдаемому построению при передвижении - это эльфы из Непримиримых. Но на воротниках их плащей вышиты узоры 'мирных' эльфов. Тех, что заключили договор о дружбе с нашим королем. Разместились они в гостинице 'Шустрый болотник'. В контакт ни с кем не вступали, расспросы среди населения не проводили. Товаров для торговли при себе не имеют. Нул добавляет, что, по мнению его сержанта, они кого-то ждут. И ждут очень важного - на шеях обоих 'лучей' он видел кулоны 'Уважения'.   -Возможно, они встречают наш объект? Венки у них есть?   -Нет, эльер старший почтмейстер, венков на их головах не было. Головы у всех непокрыты, как и у мирняков. И я не уверен насчет объекта - графиня ведь в контактах с эльфами, насколько мне известно, замечена не была. Ни с мирными, ни с Непримиримыми......   Торрг вдруг резко оборвал доклад, уловив краем движение со стороны таможенников. К их столу плавным шагом приближался старший людей из таможни.   -Мое почтение, уважаемые эльеры! Не помешаю?   -Нет, уважаемый эльер. Присаживайтесь, угощайтесь. Хозяин! Еще вина и бокал нашему гостю!   -Благодарю вас, эльеры.   Севший за стол сухощавый, с неестественно длинными руками, беловолосый мужчина лет тридцати пяти наклонил голову в благодарственном жесте. Дождался, когда половой ловко разольет из принесенного кувшина красное вино по бокалам, удалится к стойке и продолжил, словно разговор между ними был уже ранее начат:   -К моему, а я так же уверен и к вашему сожалению, уважаемые эльеры, это не 'мирняки'. Прошу простить мне мое бесцеремонное вмешательство в вашу беседу, коллеги, но для этого есть уважительная причина - среди прибывших эльфов мои люди опознали Лосс`арсса, одного из 'лучей', что носит прозвище Гнев Леса. А Гнев Леса увеселительные прогулки по людским городам не совершает. Если Гнев Леса показался в городе не скрывая свое лицо, то этому есть причина. Какая же, я не собираюсь не гадать. На схватку они точно не настроены, да и узоры на плащах демонстрируют их мирные намерения. Господа эльнуры весьма привержены своим традициям и считают ниже своего достоинства использовать наши, гм, приемы. Но Гнев Леса с вышивкой 'мирных' на плаще меня тревожит. В свете данного обстоятельства я предлагаю, уважаемые эльеры, забыть наши внутриведомственные разногласия и объединить силы. Не время меряться длиной кинжалов и вспоминать старое. Да и наши руководители, если я не ошибаюсь в отданном вам распоряжении, рекомендовали нам в экстренных случаях действовать совместно.   -Верно, нам это тоже рекомендовали. Напутствовали, так сказать, мой уважаемый эльер....   Мужчина с крупными залысинами пристально взглянул на приглашенного за стол и получил в ответ не мене пристальный и чуть насмехающийся взгляд и ответ:   -Мы равны в званиях, эльер Паакей. И вы и это и меня, прекрасно знаете. Но раз мы знакомился сейчас не заочно, то позвольте, как бы заново, представиться вам, уважаемые эльеры - старший таможенник отдела экзотических товаров эльер Варот Амир. Ну, или если по-простому - старший экзот Амир.   -Эльер старший почтмейстер Второго отделения Службы срочной почтовой доставки Гус Паакей. У вас, в 'таможне', меня знают под прозвищем Хитрый Паакей.   -Эльер средний почтмейстер Второго отделения Службы Шон Торрг. Или, как и вы, по-простому - Торрг нехорошо усмехнулся - Хромой Торрг. Ваши парни так меня зовут.   -Тот самый Хромой из Сретеннга?   Эльер Паакей осклабился, неестественно реагируя на отвратительно сыгранное эльером Амиром изумление.   -Да, я тот самый Хромой. Вспоминаете ведь Бранбург, ага? Мое вам почтение, эльер Амир. Или лучше, как вы предлагаете, по-простому - Убийца Леса Амир, уважаемый эльер?   -Да, как бы можно и по-простому, Хромой Торрг, но тут не к месту и не ко времени ваша неприязнь. Не хотелось бы мне сейчас ворошить холодный пепел и вспоминать то, что вспоминать не хочется. Стоит ли ссориться из-за обглоданной кости бойцовым псам, если хозяева не пришли к согласию? Но я все равно рад нашей встрече, уважаемые эльеры. Да и когда еще представится случай так, по-простому - эльер Амир выделил имена голосом - посидеть с самими Хромым из Сретеннга и скрытным Паакеем-хитрецом? Легендам наших Служб, без всякого преувеличения, мои льеры. Что ж, господа, если наша дружеская пикировка закончена, то все же предлагаю обсудить дальнейшие совместные действия. И довести нашу договоренность до подчиненных. А то.... Застоялись ведь наши мальчики, сил им девать некуда. Полагаю, что если наши хлопцы немного разомнутся и побегают, им это будет только на пользу. Вы согласны со мной, уважаемые коллеги?   -Да, уважаемый Амир. Вы правы. Совершенно не помешает нашим людям чуть-чуть взбодриться.   -Ну да, застоялись наши кони! Пусть поскачут, да жирок растрясут! А то больше меня пива хлещут! И едет как не в себя! А платит-то кто? Контора же платит! А там сидят такие бронированные пауки-казначеи, что сунь волшебный факел им в зад и то не проймет их никак! Я б лучше супротив пары 'звезд' и 'клина' троллей в чистом поле вышел, чем с ними связываться, с этими чернильными уртугами!   Уважаемые эльеры Паакей и Амир обменялись многопонимающими взглядами и синхронно дернули-дрогнули, пожали плечами. И так же, синхронно, еле заметно, обменялись понимающем дерганьем уголками губ. А разве у нас есть выбор, с кем именно работать? Не все, совсем не все, умные люди идут работать в Службы. Пусть и льготы, пусть и достойный пенсион. Не идут и все. Слишком умные, наверное. Потому и не патриоты.         Городок этот был.... Городок был...   Вы что, ни разу описание средневековых городков не читали? Не продирались сквозь нагромождения описаний красных.....   Что, я уже ранее это говорил? Ну, бывает, бывает. Пардон, эксьюзимия меня, господа. Значит, повторяться более не буду, и пропущу описание очередного хаотичного нагромождения кособоких зданий и убогих строений. Ну, ни как не впечатляет меня здешнее зодчество, вкупе с архитектурой. Выходит, не родит тутошняя земля Растрелли и быстрых разумом Леонардов. Коротко лишь упомяну, что этот городок был большим. Самым настоящим городом он был. С мощной крепостной стеной, хмурыми приземистыми башнями по углам, контрфорсами где надо и не надо, и излишне бдительной стражей на воротах. С меня даже потребовали плату за проезд в город и за лошадей. Плату с высокого льера! Совсем одурели от безделья господа стражники, диких кочевников на них нет! Еще весьма настойчиво требовали предъявить им аусвайс или папирен, сиречь заверенную печатями хрен знает кого, подорожную, но удовлетворились пятью золотыми эргами. Половинной стоимости отлично помытого, с химчисткой салона, и прошедшего полного ТО коня!   Правильно сказал один умный человек: 'Груженный золотом осел откроет ворота любого города'. Я не осел, ну я на это как бы надеюсь, но золото у меня есть, так что в город вошел беспрепятственно. Но денег было жаль. Напомнили мне местные стражи наших, земных, доблестных ППСников при проверке регистрации, что воровато оглядывались и толсто намекали. И потому есть большое желание запихать полновесные эрги во все отверстия любому другому представителю стражи, если он вдруг решит еще раз поинтересоваться причиной моего прибытия в их каменную дыру. Очень им, видели те, интересно было знать для чего, да зачем я прибыл в их славный склад каменных блоков.   На конференцию ветеринаров я прибыл. Доклад буду делать о внезапных случаях сгущения молока после употребления жвачными животными универсального клея. Очень интересная и многообещающая тема. На докторскую тянет.   Да, нет у меня настроения. И нисколько это не скрываю, даже демонстрирую. Короче, злой я и до невозможности сердитый. Холодно мне и еще промок полностью и совсем до отсутствующего на мне нательного белья. Мерзкая погода, мерзкий холодный ветер, мерзкая поздняя осень. Все вокруг мерзкое.   Да, выпал я из рядов прославленных попаданцев, что табунами бродят по сочным зеленым лугам в компании помытых шампунями принцесс. И скачут, беспрерывно скачут на не знающих усталости и голода скакунах из конюшен Феррари по просохшим под знойным солнцем замечательно утоптанным дорогам. Тут-то по утрам уже ледок появляется на грязных лужах и выходишь из очередного клоповника, где ночевал, с дрожью треморной в ожидании первых снежинок. И еще такая же поганая дрожь пробирает, когда встаешь босыми пятками на покрытый многолетней грязью пол в доме старосты или головы села. От брезгливости и опасения подхватить заразу разную. Грибок, стафилококк и прочее, курсами уколов только лечимое. Брр! Трахал я раз сто это средневековое счастье вместе с благородными дамами в засаленных нарядах и вонючими трубадурами. Вальтер Скотт писатель, конечно хороший, классик, мля, но вот последователи его.... Табуретки, гады, ломают. Ну не умеют, не могут, дети ослов, отделять зерна от плевел. Не способны или не захотели, а я тут страдай.   А еще кобыла моя и кляча алого постоянно требует овса, сена, воды подогретой и тщательного ухода, а питстопкоманды я рядом что-то не вижу. В упор не наблюдаю бодрых человеков в ярких фирменных комбинезонах. Одни тупые смерды с гнилостным запахом от всего - одёжи, тела, рук, зубов. И ведь нет у них никакого страха пред мной, почти повелителем здешнего мира без зуботычины животворящей! Не вмещается никак в их куцый мозг сакральное знание о неотвратимости и неизбежности наказания. Не пнешь, натурально, в зад худосочный с оттяжкой и нет никакого результата! Словно и не говорил и серебряную монету в рожу не кидал. А я еще думал и гадал - зачем мне разукрашенную плеть один толстый льер все предлагал навязчиво и смотрел на меня, отнекивающегося, как на скорбного умом. В следующей деревне или селе я ее купил и ни разу не пожалел - многое делает, протяг по спине животворящий! Куча проблем решалась лишь одной ее, плети, демонстрацией! И, как я понял, чем более плеть твоя разукрашенней, тем больше к тебе почтения и уважения вкупе с ускоренным выполнением твоих пожеланий. Решено, рукоять будет из серебра, а на концах плети - не менее семи 'хвостов'! - рубины или хрен с ним агаты! Мысленно продумал-прикинул дизайн, понравилось. Но гравировку надо бы, невместно мне без гравировки на рукояти. Чувство прекрасного внутри бунтует и возмущается.   А самое главное - мне нигде не удалось сменить совершенно негреющий наряд от эльфийских кутюрье на нормальную мужскую одежду. И приобрести с втертым в шерсть воском теплый плащ. Не штопанные же и застиранные до неузнаваемости предыдущей расцветки тряпки, снятые неизвестно с кого, на себя натягивать? А ничего более приемлемого торговцы одеждой в деревеньках на моем пути предложить не могли. И шелковых рубах с кальсонами у них не было. По-моему, о том, что такое существует в природе, они вообще не слышали. Хорошо хоть сапоги себе по размеру подобрал. Не австрийские 'коннконеры', конечно, но ноги 'вздохнули' с облегчением. И пинать в них по мордам парочке юных льеров оказалось очень удобно.   Что именно этим господам в моем облике не понравилось, не знаю, но встреча наша для них завершилось с разгромным счетом. Семеро бессознательных, против одного с чуть поправившимся настроением и благосостоянием. Срезал увесистый кошелек с пояса одного из юных льеров в качестве законного трофея. Алого я в драку не пустил - еще убьет кого, а потом всех 'зачищай' во избежание претензий. А так, напинал по-быстрому двум юношам дерзким со свитой ленивой и поехал себе дальше. И преследования не опасаюсь - был среди них усатый 'нянь' с умным взглядом. Судя по повадкам и неудачной попытке удержать своих подопечных от совершения глупости глупостной, бывший вояка в звании не меньше лейтенанта стражи. Мы с ним переглянулись коротко, быстро 'прокачали' друг друга и, я уверен, пришли к полному взаимопониманию.   Ну а затем, через пять километров, показалась крепостная стена, тонкая игла шпиля ратуши пронзила хмарь осеннего неба и вот я в этом городе. Прошу, так сказать, меня любить, холить и не обижать. Во избежание. Ибо я, повторюсь, очень сердит, а врезавшиеся в тело швы эльфийского наряда, доброты мне совсем не добавляют.   -Высокий господин! Высокий господин! У нас самая лучшая гостиница в городе! У 'Толстого Гомера' всегда вкусная еда! У 'Толстого Гомера' гостЯ - спишь на чистых постелЯ! Прошу к нам высокий господин!   Звонкоголосый паренек вывернул откуда-то из-за угла и, заставив чуть дернуться алого, оглушил нас громко выкрикиваемым рекламным слоганом.   -Как ты сказал, малыш? У 'Толстого Гомера' - самые чистые постели?   -Да, высокий господин! У 'Толстого Гомера' для высоких господ только самые чистые постели в Смолвиле! Никаких клопов и вшей! Хозяин гостиницы, эльер Барт, держит собственную прачечную! Стирают с золой и щелочью от мастера Пропера!   -К-хм, к-ха! - я даже чуть закашлялся, впадая в кратковременный когнитивный диссонанс - Слушай, малыш, а имя жены хозяина гостиницы, случайно, не Мардж? Или, может, Лиза? И это.... Здоровый такой мужик в синем трико у вас тут не живет?   -Нет, высокий господин! Хозяин наш ныне вдовец, высокий господин! Госпожа Смуна, жена его, уж лет пять, как по весне от горячки умерла. А никакого господина Синемтрико я не знаю, нет у нас таких. А я всех у нас знаю! И кто к богам ушел или из города уехал, тоже по именам помню! У меня память, как говорит льер городской архивариус, 'ларь бездонный'!   Ну и замечательно, что у местного Барта жена не Лиза и уже умерла. То есть это не совсем как бы хорошо, но.... В общем, вы меня поняли. Если бы еще и имя жены хозяина гостиницы совпало с именем персонажа из мультсериала, то я бы начал с подозрением относиться к существующей реальности.   -Хорошо, уговорил! Только больше так не ори! Веди, малыш, к своей гостинице.   -Она не моя, высокий льер, а господина Барта! Но я вас все равно отведу!   Я в ответ только улыбнулся и направил свою кобылу вслед постоянно оглядывающемуся и подпрыгивающему на ходу шебутному пареньку.      Хорошая тут гостиница, трехэтажная, с дощатым навесом над центральным входом, стены сложены из ноздреватого серого камня. Улица перед гостиницей крупными булыжниками мощена. Хоть баррикады из них строй. Внутри гостиницы чисто и уютно, натоплено до жара ощутимого. Потолки в гостинице высокие, деревянные полы из широких деревянных плах выскоблены, присыпаны ровным слоем мелкого речного песка. В широких арочных окнах мутное, неровное, но стекло! Массивные столы в обеденном зале накрыты небелёным холстами. Везде светло - при входе, на лестницах, в комнате - масло в светильниках явно не жалеют. С претензией на роскошь гостиница. Мне здесь уже нравится. И хозяин тоже нравится - улыбчивый, предупредительный, но без угодливости, с достоинством держащий себя. Совсем не лысый дебил с пивным пузом. Наоборот, высокий широкоплечий, чуть обрюзгший шатен с лицом украшенным пышными бакенбардами, с поседевшими волосами до плеч и натруженными мускулистыми руками. Повязку ему пиратскую на голову, кушак алый на живот и старпом Джека Воробья вылитый. И еще - продавленного дивана за его спиной нет.   Все хорошо, но постояльцы гостиницы в обеденном зале мне не понравились. Совсем не глянулись, ни с какой из сторон. Волки хищные двуногие, а не постояльцы законопослушные. Не те, волки позорные и худые, охотниками зашуганные, а сытые, битые, хищные и опасные. Зубастые. И много их. Только в зале пребывало их ровно девять. А заглянув в зал и быстро обменявшись взглядами с главными, с вожаками, пропали в уличном вечернем сумраке еще трое. И ведь наверняка есть отдыхающая смена для этих, заглядывающих, и в зале за столами сидящих, отдыхающих изображающих.   Наемники? Охранники? Да ну нафиг, совсем не похожи. Слишком дисциплинированы, слишком собраны, слишком у них жесткие, колющие иглами холодные взгляды. Силовики или полевики, однозначно. Знакомые взгляды, знакомые повадки. ГРУ или силовой отдел местного ФСБ. И подтверждение моему выводу - ребятки эти совершенно точно из разных контор, временно вынужденные действовать вместе. Этого им никак не скрыть, даже при всем их горячем желании. Вроде бы и одинаковые они, на первый взгляд, но.... Но вот те, что на правой стороне зала, те 'заточены' под тихую работу, а парни слева, скрываться от любопытных взглядов совсем не обучены, они более привыкли давить и проламывать. Типа: 'Всем лежать! Работает, и совсем не лениться пинать непонятливых, доблестный ОМОН!'. И смотрят они друг на друга недоверчиво, словно резали ранее друг друга по темным углам во славу короля и ради блага государства. Но сейчас они вместе. Гремучая получается смесь. А если самый старший у них опытен и умен, то связываться с ними желания не возникает.   Ладно, ладно! Так и быть, уговорили, напишу - от слова 'совсем'! И о 'бессознательных тушках' обещаю упомянуть Честно-пречестно!   Но пока они меня не трогают, то и беспокоиться незачем. Лучше я сейчас снова в большой-пребольшой лохани с горячей-прегорячей водой выпью чашечку.... Ну, пусть будет, кофе. А если мне еще и спинку потрут, нежно..... Чего еще от жизни желать в таком случае? Много чего, да кто даст-то?      -Видел?   -Ага.   -И что скажешь?   -Да язвы ладони его знают! Скажу, что бешенный уртуг ему в друзья! Одно так точно вижу - опасен он, как имперский легион в наступлении. Двигается, словно настойкой корня силы накачался до бровей. Смотрит, как насквозь видит. И алый еще с ним. С умным взглядом алый, матерый. Видать, лично под себя делал. Видел, как он любой жест своего 'поводыря' ловил и спину ему держал? Это точно, птенец какого-то Гнезда, поимей его Шуул! И не простой, а какая-нибудь прима или еще какой оператор. Не люблю я их, нелюдей. Опасные как змеи и такие же скользкие, с 'бархатной' рукой на самом верху. По мне, так хуже эльфов и троллей вместе взятых, от тех хоть знаешь что ожидать, а эти все как один мутные и с отравленными клинками за спиной.   -Эх, Торрг, Торрг. Плохо ты смотрел - главного не увидел. Одет то он во что? Одежда, какая на нем?   -Задница Горта мне на лицо! Паакей, так ты думаешь, это его эльфы ждут?   -Возможно его, возможно и не его. Но на воротнике куртки у него вышиты узоры Непримиримых. И это наводит на мысли. Разные мысли. Возможно, конечно, что по дороге он прирезал парочку Непримиримых и одел их куртку, всякое в жизни бывает. Но на идиота, способного на подобную смертельную для себя глупость, этот птенец совершенно не похож. Да и кошель на его поясе не пуст. И там явно не серебро. Вывод получается такой - либо он конченый придурок, ставящий удовольствие от схватки выше собственной жизни, в чем я очень сомневаюсь, либо именно его и ждут господа эльфы. А что вы думаете, эльер Амир? Ваши предположения?   -У меня нет никаких предположений, уважаемые эльеры. Зато у меня есть стойкое предчувствие приближающихся неприятностей. И больших неприятностей. Полная ладонь.      - Лосс`арсс, Тот с кем говорил Господин поселился в гостинице хомо под названием 'Толстый Гомер'.   -Что он там делает?   -Не знаю, Первая Ветвь. Мы не были внутри. Но мы можем....   -Не надо входить в дом хомо, юный лист. Ожидайте рядом. Тот, с кем говорил Господин, вскоре выйдет из оттуда - хомо всегда выходят - и тогда вы попросите его встретиться со мной. Попросите с уважением, подобающим его статусу.   -Позволь спросить, Первая Ветвь?   -Спрашивай, юный лист.   -Если Тот, кто говорил с Господином, не захочет принять твое предложение о встрече то, что мне делать?   -Тебе - ничего, юный лист. Принесешь ему извинения за доставленное беспокойство и сообщите об его отказе мне, а я, если на то будет воля Леса, попробую сам поговорить с ним. Если и со мной он не пожелает говорить, то я испрошу совета старейшин для дальнейших действий. Что-то еще, юный лист? Я вижу, речь твоя незакончена.   -Да, Первая Ветвь. В доме, где отдыхает Тот, кто говорил с Господином, живут опасные хомо. Я узнал троих из них, они из тайной службы короля хомо. И они, я уверен, узнали вас, Первая Ветвь.   Чуть сутулящийся эльф с лицом изрезанным глубокими морщинами и с пятном застарелого ожога на правом виске скупо улыбнулся:   -Я ведаю об этом, юный лист. Да и трудно не узнать того, кто не прячет свое лицо под капюшоном плаща. Трудно даже для хомо. И я так же узнал многих из них. С одним из хомо мы даже как-то беседовали. Хорошо известный детям Леса умный и опасный враг. Именно он нарек меня Гневом Леса, а я поименовал его Убийцей Леса. Да, да, тот самый Убийца Леса. Вам рассказывали о нем командиры ваших 'звезд', юный лист. И именно для его черепа давно приготовлено почетное место в одном из священных курганов Тооглл`сс`гута. Но сейчас не время и не место иссекать ядовитые побеги древа хомо. Сейчас мы обязаны выполнить волю Совета старейшин и узнать все, что возможно о Том, с кем говорил Господин, о его пути и целях, а не сводить старые счеты. И да поможет дыхание Леса исполнить порученное тебе, юный лист. Иди и ожидай.      А жизнь, как бы налаживается. Пока я мылся в действительно огромной лохани, парнишка-зазывала сбегал до местного портного. И мы, с незамедлительно прибывшим к богатому клиенту уважаемым мастером пришли к взаимовыгодному соглашению - он мне перелицовывает дорожный костюм внезапно умершего на дуэли высокого льера, шьет еще пару на выход, а так же берет на себя организацию встречи с лучшим городским бронником и сапожником. Придется мне задержаться тут дня на три - машинок Зингера и прокатных станов тут нет и в зародыше. Все только вручную, все только авторская работа. Зато есть с кого спросить, если качество не устраивает, а не слать тщетные гневные рекламации в Поднебесную хитрым узкоглазым халтурщикам. А пока будем отдыхать, и наслаждаться доступными радостями. Например, одна из доступных 'радостей' давно уже крутиться передо мной в комнате. И я уже с трудом сдерживаюсь, чтобы не прихватить эту 'радость' за крутые бедра.   -Высокому господину что-то еще нужно? Перестелить постель, поправить занавески на окне? Принести горячего вина?   Занавески? Ну да, разумеется, эти занавески просто необходимо поправить! Ловкими ручками с изящными пальчиками. Умелыми пальчиками, ловко прячущими золотой эрг за вырез лифа в манящую ложбинку. И принести вина надо обязательно, сохнет что-то у меня в горле при взгляде на это приятно округлое, нежно-розовое, там, в тесноте выреза платья. Так и просящееся в мои грубые ладони.   Да, мы обязательно, обязательно поправим занавески и выпьем вина, но позже, позже.... А сейчас меня более волнует прочность кровати в номере. Вдруг, да и развалится в самый важный момент? Нехорошо ведь выйдет.      Проснулся я ближе к обеду. И то не сам, а от громкого стука в дверь. Громкого, но вежливого. Такое вот странное сочетание. Три удара, пауза, снова три удара. Сопение, переминание с ноги на ногу, снова стучат в дверь.   Двое в возрасте, один с начинающейся отдышкой, четверо лет до двадцати. Мастера с подмастерьями. И костюм принесли. Услужливая нейросеть попыталась предоставить мне более подробную информацию о людях за дверью, но я отказался от бесполезных знаний. Незачем мне знать их температуру тел, предполагаемую массу и предположительный диагноз их общего состояния.   Алый, с обнаженным клинком, застыл с боку от двери и меланхолично ожидал распоряжений - открывать и рубить или открывать и приглашать. Показалось или нет но, по-моему, у него так и осталось обиженное выражение на лице с вечера, когда я отправил его за дверь.   'Модификация миникластера 'алый' завершена на семьдесят процентов. Блок эмоций проапгрейден. Еr-модель протестирована, сбоев нет. Симулятор эмоций получил расширенный до семнадцати векторов функционал. Ведутся работы по преобразованию SQL для улучшения ответной реакции. Банк данных миникластера расширен. Доклад закончен'.   Ага, вот оно что происходит! Самостоятельные мы стали, значит. Разрешения у меня уже и спрашивать не нужно.   'Откат запущенных процессов невозможен и фатален для эффективных действий миникластера. Основная цель - получение миникластером 'алый' потенциала при решении нестандартных задач использовать эвристический метод. Экспертная система миникластера сформирована с учетом....'.   Стоп! Я все понял! Все во имя, все во благо меня. Я доволен, но в следующий раз, милая, будь любезна сообщать мне о своих действиях! Мы договорились?   'Слушаюсь и повинуюсь, Повелитель!'.   Вот же зараза нейронная!   -Запускай мастеров - я разрешающе махнул алому рукой. Имя ему дать, что ли? А то все 'Эй, ты!' или просто 'Эй!'.      Как меня крутили, обмеряли, пытали на желания и пожелания рассказывать не буду. Ушли мастера от меня озадаченными моими не совсем обычными желаниями, но довольными, с задатком из полновесных золотых эргов. Даже существенно переплатил им, мне так кажется. Но это суть мелочи и прах пред вечным - надо будет, еще денег добудем. В искусно выделанном кожаном портмоне, доставшимся мне в наследство от виконта Саура, лежат еще три не обналиченных векселя на общую сумму в пять тысяч золотых. Так что по местным меркам, если я и не Крез, то точно его племянник.   А сейчас завтракать, то есть уже обедать, и вперед, на осмотр местных достопримечательностей. Фонтан там, памятники на конях. Что, тут нет фонтана? Ну и не очень то и хотелось.      Все-таки я сюда удачно зашел! Кроме того, что сервис на уровне, еще и кормят у 'Толстого Гомера' замечательно. Вкусно и обильно. Вчера как-то не распробовал, проглотил, запил и перешел к другим, то есть другой, 'радости', а сейчас я наслаждался. Мясо прожарено так как и надо, свежее, нежное. Местный овощ, вроде нашей картошки, отварен без сырых кусков, щедро сдобрен маслом. Каша разваристая, суп или похлебка, не разобрал, вкусная, с золотыми медальонами жира. И приправы, приправы! Перец, корица, что-то типа сушеного чеснока, свежий лук и главное - сало! Песня, а не сало! Копченное, 'со слезой', с толстой прослойкой мяса. Спасибо тебе, неведомая хрюшка, за доставленное удовольствие. Очень вкусно!   Было, пока ко мне за стол не подсел, предварительно дождавшись окончания моего пиршества и вежливо испросив разрешения, один из старших этих, двуногих волков 'на отдыхе'. А теперь горькая оскомина во рту проявилась, будто нечаянно уксуса хлебнул. Яблочного. Предполагаю, мой шопинг, и ознакомительный тур по достопримечательностям городка, откладываются на неопределенное время. Не увижу я фонтана днем.   -Позвольте представиться, высокий льер - эльер Варот Амир к вашим услугам. Я случайно в Смоллвиле, проездом, но уже с неделю как тут. Дела задержали. Хотелось бы услышать что-то интересное, новое, от вас, высокий льер. Высокий льер ведь движется от столицы нашего славного королевства? Или из самой Меертеры?   -Виконт динс Саурс из рода Баллорт. Тоже проездом. Не из столицы. Новостей нет.   -Понимаю, высокий льер. Выполнение посмертной воли угодно богам.   -Да, богам угодно.   И снова без эльера в конце фразы. Хамлю ему откровенно, но сословие у него низкое, что-то вроде прапорщика у нас. Эльер выслужил право принадлежности к высокородному сословию, но отнюдь не наследное. Так что он мне не ровня. Так что проглотит, вынужден будет. И это он ко мне подошел, а не я к нему. Но все же не нравиться мое хамство эльеру, дернул он бровью. Но за столом он сидеть продолжает, и я догадываюсь, почему.   -Позволено ли мне будет задать вам вопрос, высокий льер?   -Задавайте, эльер.   Сильно уж обострять пока ни к чему.   -Вчера, на высоком льере была надета куртка сшитая эльфами.   Это утверждение подтверждения вслух не требует, и я просто киваю головой - да, была.   -А ведомо ли высокому льеру значение вышитых узоров на воротнике его одежды?   -Ведомо, эльер.   -Высокий льер не опасается э..... Неприятных моментов при встрече с друзьями или родственниками бывшего владельца куртки?   -Нет, не опасается. Это подарок.   Вот так вот! Сиди теперь и переваривай. А то пришел, вопросы мне тут задает! Послеобеденную негу портит. А о присутствии в полукилометре от меня ушастых наблюдателей мне моя 'малышка' уже сообщила. И о проявляемом ими ко мне интересу - смотрят, глаз не сводят, непонятливые Дети Леса. По-русски же сказал - нам с ними не по пути.   А вот интересно, чем и как моя сеть округу сканирует? Ничего мешающего, выступающего или выпирающего я на себе не обнаружил. Никаких 'глазков' видеокамер или вырастающих из области головы решеток радара. Но брать в руки что-то острое и вдумчиво расковыривать собственную шкуру желания не возникает.   'Сканирование окружающей обстановки, наличие теплокровных объектов, замер температур, и прогнозирование возможных негативных факторов производится с помощью комплекса имплантированных нанодатчиков. Комплекс предоставлен корпорацией Содружества 'Наномир'. Основа комплекса - чип модели 'ТАКР - 5' производства Марунских лабораторий с расширенным и изменяемым функционалом. Модификация чипа произведена искином Гнезда номер ФЭЛЬ 535986 дробь эпсилон, присвоенное операторами наименование на месте стационарного базирования 'Умник'.   Гм, ну это, спасибо, что ли.   'Пожалуйста, типа'.   Ах ты, зараза! В жены не возьму!   'Ну и не надо!'.   Видимо выдал я себя я чем-то, или мой визави уже имел дело с людьми из Гнезд и ему знаком этот, на краткие мгновения, остекленевший взгляд. Но виду не подал, сидит терпеливо, мелкими глотками отпивает из стеклянного! бокала свое вино. Да, гостиница здешняя, словно из столицы местного королевства перенесена. Или Империи. Даже как-то подозрительно это.   -Позволит ли, высокий льер, задать ему еще несколько вопросов?   -Нет.   -Э.... Простите меня, высокий льер, но не могли бы вы пояснить ваш ответ? В каком смысле, нет?   -В любых смыслах для вас, эльер, мое 'нет' означает лишь и только 'нет'. Извольте оставить меня.   -Да? - мой собеседник хищно улыбнулся и ловким жестом извлек из отворота камзола блеснувший на свету служебный жетон - А если так, высокий льер? Как вам такая причина для продолжения беседы? Весома?   Я быстрым движением вынул у него из пальцев овал золотистого оттенка. То, что при этом порвалась тонкая стальная цепочка - не моя вина, крепче надо крепить. Служебное удостоверение как-никак, номерное.   По краю зубчики, в центре овала взъерошенный одноголовый орел с угрожающим видом держит в когтистых лапах весы и меч. Внизу, полукругом, надпись на староэранноском: 'Виси энд дапри отисир'. 'Храни и стереги взвешенно'. Номер на обороте жетона - тысяча шестьсот тридцать.   Покрутил в пальцах, не обнаружил более ничего интересного, вернул медальон онемевшему от моей наглости эльеру. Не давая заговорить, набравшему воздуха в грудь, возмущенному эльеру, процитировал:   -'Допрос же людей благородного сословия, а так же людей состоящих на службе короля и владеющих тайнами королевства, разрешен только с ведома его высокого совершенства льера генерального прокурора, что удостоверяется его именным дозволением с указанием имени, сословия и титула при наличии оного у допрашиваемого. В дозволении же в правом углу необходимо быть личной печати его высокого совершенства, в левом же, ниже подписи его высокого совершенства генерального прокурора, дата проставляется - день, месяц и год'. У вас, эльер Варот Амир, старший таможенник отдела экзотических товаров именное разрешение генерального прокурора есть? Почему-то я более чем уверен, что его у вас нет, Убийца Леса Амир. Или лучше вас именовать - я наклонился к взбешенному 'экзоту' и, прикрывая губы краем бокала, продолжил - Силиги, пастушонок из Щепок, баронство Витимр?   -Нет, высокий льер, не лучше. Благодарю вас за весьма содержательную беседу. Но все же, мне бы хотелось обратить внимание высокого льера на то, что он совершает....   -Большую и непоправимую ошибку. Все верно, эльер? Вы же точно так хотели закончить вашу фразу?   Ничего он мне на это не ответил, только головой кивнул и деревянной походкой направился к своим людям. Вот я и приобрел себе еще одного опасного врага из государевых людей. И дал знать, что знаю, кто он, откуда и кем был до попадания в стройные ряды 'таможенников'. Или в штат службы Внешней разведки королевства Эраннского.   Скажете, глупость сделал? Ну, это как посмотреть. С этими господами из тайных служб мне так и так дружбы не водить, так что зачем откладывать неизбежное? Здесь более уместно самому спровоцировать конфликт, показать, что нет у меня перед ними страха и соответственно, заставить задуматься - а почему я так бесстрашен, откуда столько знаю? Все ли они учли, и нет ли тут неведомых им разных факторов, что позволяют мне так наглеть и скалить зубы? Да и этот, Убийца Елок, сам меня вынудил к конфликту жетоном своим начал размахивать, давить и прочее. Не люблю. А день ведь так хорошо начинался.   Нет, не хочу тут больше сидеть. Наелся и наобщался вдоволь. Пойду-ка я в город выйду. Пройдусь по улочкам, прогуляюсь по площадям, а там может и развеюсь. И фонтаны, фонтаны поищу! А, дьявол! Тут же нет фонтанов!      -Поговорили, эльер Амир, с птенцом? С пользой вышло общение? Узнали свежие новости? Разное такие, всякие, интересные?   -Вы то, эльер Паакей, не начинали бы вести себя ровно мальчишка.....   -Все, все, молчу, эльер Амир. Но все-таки, стоило ли так жестко с ним? И служебный жетон то зачем вам было демонстрировать? Обратного ведь достигли. Или этого и хотели добиться?   -Стоило. Хотел. Знаешь ведь, эльер Паакей, какие обо мне ходят слухи? Знаешь. Люди болтают, что я будто бы у Красных магов тайно обучался или что колдун-отшельник на смертном одре мне свое Последнее знание передал?   -Ну да, слышал так, краем уха. Но мало ли что люди болтают!   -Верно, Паакей, люди всегда болтают. Но тут есть доля истины в их болтовне. Раскрою свою маленькую тайну у меня есть дар чувствовать, ощущать людей. Слабый дар, но мне хватает.   Амир замолчал, хмыкнул, покрутил в руке медальон, разгладил оборванную цепочку, продолжил говорить:   -Иногда говорю с кем-то и сразу понимаю, ощущаю - этот слаб, сразу сломается если надавить. Другой что-то скрывает, а вон тот боится меня до холодного пота. И чем дольше я общаюсь с человеком, тем больше я его понимаю. Понимаю, не словами, а так - Амир крутанул кистью в воздухе с широко расставленными пальцами - сердцем понимаю, что ли. И....   Он вновь замолчал, навил обрывок цепочки на указательный палец, резко сдернул, не жалея кожи и не морщась. Сидящий рядом с ним Торрг не выдержал, нетерпеливо подался вперед, вопросительно выдохнул:   -И что и, эльер Амир?   Амир коротко глянул на него, перевел взгляд на терпеливо ждущего продолжения его речи эльера Паакея, заговорил тихо, несильно посукивая краем служебного медальона по столу в такт словам:   -И если это птенец Гнезда, то это только в том случае, если они научились высиживать яйца уртуга. Другого полета и из других краев эта птица. Он очень опасен. Я когда с ним разговаривал, ощущение было, будто с болотным крокодилом общаюсь и никак не пойму, то ли сожрет он меня, то ли с миром отпустит. Признаюсь вам, эльеры - мне было весьма неуютно находиться рядом с ним и спокойно вести разговор. Хотелось сбежать. Словно помимо того, что снаружи, внутри него есть еще что-то.... Неимоверно громадное, холодное, равнодушное и смертельно опасное. Мне на мгновение показалось, что достаточно лишь малого движения, короткого вздоха этого нечто внутри птенца и небо упадет на наши головы. Вот так, уважаемые эльеры. Да, и еще - эльфам он не друг. Не любит он их и не доверяет им. Что-то было у него с ними. Раздражают они его. Не как враги, нет. А.... Даже определение не могу подобрать.... Как мухи они его раздражают, да. Как назойливые, жужжащие мухи.....   Замерший и внимательно слушающий эльера Амир Торрг подавился отпиваемым вином и громко, с натугой, закашлялся на весь зал под отсутствующим взглядом Убийцы Леса.      Да что такое то! Только отошёл от гостиницы, только принялся разглядывать какой-то дом, с помощью сети следя за чего-то выжидающими ушастыми, как меня окликнули. Громко, по имени, с перечислением титулов и званий.   -Высокий льер виконт динс Саурс Баллорт, рыцарь ордена Белого Лебедя, прима-оператор Гнезда, не соизволит ли уделить мне минуту своего драгоценного времени?   -Льер динс Саурс соизволит, незнакомый мне льер.   -Очень рад встрече с вами, прима-оператор. Позвольте представиться - льер Верт, младший оператор Гнезда. У меня для вас послание от старшего оператора Гнезда и поручение.   Сам полный, возраст средний, кудрявый, но узколицый, с чертами острыми как нож, словно ни лицевых костей для скул, ни мяса на щеки не хватило. Некрасив, даже скорее уродлив. Но смотрит открыто и доброжелательно, словно действительно рад встречи со мной. Дорожный костюм запылен, сапоги грязные, сам неимоверно усталый, но конь свежий, не загнанный. Чуть дальше по улице стоит чем-то неуловимо похожий на него высоченный широкоплечий детина с кулаками размером с мою голову. Хмурый, осунувшийся, глаза красные, не выспавшийся. И лицо у него тоже некрасивое, как и у напарника. Специально пару так подбирали, что ли? Сам продукт натурального питания вроде бы и совсем прост на вид, но гнилой он какой-то, много мнящий о себе пустоцвет и неудачник. Думаю, в детстве кошек мучил, самоутверждался. Взбесил он меня за долю мгновенья, рука даже непроизвольно к рукояти левой 'сестры' двинулась. Вот у этой откормленной рожи конь устало поводит боками, тяжело всхрапывает и раздраженно мотает головой. Ну да, такую тушу потаскай на спине, да галопом, точно без сил останешься.   -И какое же такое послание передает 'тупому мясу' первый оператор Гнезда, льер Верт?   Вновь хамлю, но тут то причина есть. Вон стоит, красными буркалами на меня посматривает. Узколицый осуждающе покачал головой:   -Не стоит так, высокий льер. Мы всего лишь посланники и не хотели вас чем-то оскорбить. Прошу вас, примите письмо, подарок и наши заверения в уважении к вам. А так же от руководства Гнезда примите пожелание всяческих вам благ в вашей новой жизни. И тоже извинения. Все подробности в письме. Ах, да! Простите мое невнимание к деталям - крупная часть подарка ожидает вас у входа в гостиницу. Вам она понравится, высокий льер, я не сомневаюсь. Я так точно был бы польщен!   Узколицый чуть завистливо вздохнул и протянул мне тубус с залитыми сургучом торцами и продолговатый предмет.   Думаю, тут можно использовать экспрессивное выражение. Например: 'Вот это поворот!'.   Я молча принял письмо и небольшую шкатулку, молча раскланялся с посланцами Гнезда. Только когда они уже оказались в седлах, поинтересовался у узколицего:   -Беспилотники, льер Верт?   -Спутник, льер динс Саур, спутник! Ситуация неординарная и контролеры дали 'добро'. Ну, вы же понимаете, да? И всего вам наилучшего, коллега!   -Да, я понимаю. И вам, коллеги, всего наилучшего. Легкого пути к Гнезду.   Понимаю, ага! Да ни хрена я не понимаю!   Развернулся на пятках и направился обратно в гостиницу - погляжу, что там за такое крупное, что в шкатулку не влезло, меня у входа ожидает. Краем глаза поглядывал на небо - ну и где там этот спутник? Может вон за тем облаком? Или за этим?   Эх, не судьба мне сегодня по городу погулять!      А у реки, а у реки.... Меня ждут девки, меня ждут мужики....   Двое мужиков меня ждали у входа в гостиницу. Двое 'алых'. Крупные такие алые, не пользованные ни разу. Эксклюзивные. На них сверкали и переливались на свету полированной сталью кольчуги, за спиной висят, выглядывают окованными оголовьями винтовочных прикладов арбалеты. На широких поясах в красно-темных, глянцевых ножнах мечи и кинжалы с серебряными оголовками. Плащи, береты, сапоги с пряжками и шпорами, фибулы на плащах. Серебряные, мать их, фибулы и шпоры, красные плащи и другая одежда! Если бы им маленькую сегментированную дзукету на головы вместо беретов надеть, то выйдут настоящие кардиналы! Что там у нас символизирует красный цвет? Ага, ага..... 'Красный цвет символизирует готовность пролить её носителя кровь за веру и за Церковь'. Вот же, пурпуроносцы нежданные на мою голову!   Да, у кого-то в Гнезде неплохое и широкое чувство юмора, прямо как троллье. Только не местных троллей, а тех, наших, интернетовских. Или нагнетаю? Что там у нас в разделе файлового архива: 'Местные традиции, обычаи и их визуальная символизация' об этом говориться? Гм, даже ни на йоту нет разницы? Грустно.   Одно лишь радует - все даже на первый, поверхностный взгляд - прекрасного качества и выделки. Халифатский шелк, прекрасно выделанная оленья кожа курток, пояса из толстой, тисненной под чешую уртуга, бычьей. Тетивы арбалетов изготовлены аж из дакрона, сами стрелы из карбона! Интересно, 'оптика' на арбалетах стоит? Или хотя бы китайский 'реддот'? Дорогая! Это была шутка, а не 'туплю'! А вот клинки простые из инструментальной стали, что-то вроде L6 BAINITE. Без наложенных заклинаний, без кристаллов в сплаве. Про 'впечатанное' имя мастера я и не упоминаю. Солнышко, спасибо за информацию! И модификации 'подарков' мне перечислять не надо - ты же все равно все переделаешь? Ну вот! М-да, гнездатый неизвестный юморист отнюдь не беден и похоже, плевать хотел на господ котроллеров.   Оглянулся на неотступно следующего за мной своего 'алого'.   -Тебе они тоже не нравятся?   -Да, хозяин.   -Ничего, мы это исправим. Верно, дорогая?   'Уже работаю, босс! А 'закладок' то, 'закладок' в них, милый! Больше чем у тебя нейронов в голове, дорогой! И все такие вредные-превредные!'.   -Я тебя тоже люблю. Справишься, солнце?   'А есть сомнения?'.   -Никаких дорогая, абсолютно никаких сомнений в твоей компетенции!   'Льстец. Но мне это нравится'. И словно волосы нежно взъерошили. Тепло так, любя, нежно. Ох, доиграюсь я, дозаигрываюсь. Призрак Скайнета молча бродит по Европе.....   Подошел к замершим и терпеливо ждущим моих приказов 'алым'. Еще раз коротко их оглядел, скомандовал:   -За мной!   И прошествовал через зал торжественным шагом к хозяину гостиницы, провожаемый включенными на полную мощность сканерами взглядов оперативников Служб.   Вот так, парни, по городу разгуливать надо! Вы-то все по бабам, да по бабам, а потом раз и без денег! А я вот гуляю по 'алым' и с прибытком!   Гм, хрень сморозил.            В своей комнате я не спешил. Ни с чем и никуда. Дождался парнишку полового со своим заказом, прикинул будущую свою диспозицию и выставил на пост у двери 'алого', а на стол кружку с кеертаном и кувшин с охлажденным белым вином. Буду запивать эту гадость. Черным, как ночь напитком, сваренным из компонентов из халифата. Контрабанда и запретное для употребление зелье. Не аналог кофе, нет. Тут ближе к рецептуре будет что-то из жуткой смеси энерготоника со спиртом и кокаином, настоянном на 'золотом корне'. И затем тщательно отфильтрованным через кору песчаной ивы. Песчаной, а не плакучей. Необычайно редкая и бешеной стоимости вещь в купе со всем перечисленным этот кеертан. Эффект.... Нет у нас ничего похожего. Кеертан невероятно бодрит, мысли кристаллизует и расширяет все - восприятие, сознание, любые аспекты мышления, способности анализа и логики возносит до высь горних. И никакого обманного ощущения, что познал вселенскую истину. Но есть одно потайное у этой баржи с бонусами - после часов пяти, после того как употребили кеертан, местные - ученые, маги-теоретики, схоласты и прочие мужи ума великого, впадают в неконтролируемую агрессию и страдают приапизмом. А если учесть, что данная отрава дает употребившему ее на краткий срок жуткую прибавку к любой энергии - магической и физической, то Гомер сперва взбледнул услышав мой заказ, потом покраснел и вспотел. Затем затаил дыхание, когда я стал выкладывать одну за другой золотые монеты. На двадцать первой он еле заметно кивнул. 'Очко', блэк-джек, я выиграл. Только вот не уточнил я нужное мне количество и вместо планируемой просто большой кружки получил вдобавок еще и флягу где-то на литр жидкости. Ничего, пусть будет. Хотя, в моих файлах есть ремарка, что холодный кеертан на вкус абсолютно тошнотворен. И более действенен. Ничего, справлюсь. Да и нужны мне всего глотков пять-шесть, только и лишь для стимуляции моей мыслительной деятельности.   Спрашиваете, сам не мог синтезировать, я, полевая экспериментальная лаборатория на двух ногах? А я раньше вас спросил! И получил четкий, корректный и нелицеприятный ответ. Я могу синтезировать аналог, но у кое-кого стоит на программном уровне запрет о причинении вреда пользователю, и его не преодолеть. Абсолютный запрет. И еще мне необходимо одеть белую мантию администратора и ввести временное - мать его, временное! - разрешение самому себе на употребление данной жидкости с крайне отрицательными свойствами.   Эх, сигарет не хватает-то как! А то бы закурил задумчиво.   Сел, не торопясь, за стол, чуть подвигал, поперемещал туда-сюда сосуды по деревянной поверхности, шкатулку и письмо в тубусе положил на самый край стола. Это мы посмотрим и почитаем на сон грядущий. Сделал глоток смеси серной кислоты со змеиным ядом и задумался.   Угу, и ага, а также наконец-то. Тошно и тоскливо мне стало от самого себя и своего абсолютно идиотского поведения. А еще страшно. Сеточка, золотце что-то пыталась пропищать и задействовать надпочечники - седативных в кровь добавить пыталась. Цыкнул грубо, но малышка не обиделась - прониклась моментом, поняла все. Ну да, вместе же жилплощадь делим и все счета у нас общие. А счетов у нас скопилось.... Странно, и почему до сих пор мне местные коллекторы дверь не вынесли с бодрыми воплями и дружными криками? Придерживают их? Кто придерживает?   Так, стоп! Если уж решил думать, то буду это делать структурировано, предметно и по порядку.   Итак, что у нас сегодня является главным блюдом дня? Верно, мое неадекватное поведение. Я ничего и никого не боюсь. И не потому, что я могуч и так далее - более могучие на меня найдутся и количество всегда поимеет качество - а потому, что кто-то или что-то мне этого делать не дает. И это не требует доказательств. Я просто чувствую, как мне постоянно стирают ластиком все страхи и тревоги. А предусмотрительное опасение и разумную осторожность из моей головы просто на пинках выносят.   Я веду себя так, как привык вести в прошлой жизни. То есть действую и веду себя я не просто поперек местного канона поведения, а буквально топчусь на нем. С самозабвенным приплясыванием, буйными выкриками и элементами лезгинки. Разукрашенный самым отвязным мастером боди-арта, с бубном в руках и в тапочках с розовыми помпонами на голую ногу. И сам голый.   Вопрос - почему? Ответ прост - это кому-то нужно. Кому? А не знаю я. И не собираюсь выдумывать в голове портрет неизвестного незнакомца. Или еще чего неведомого. Не хочу блудить сущности. То есть плодить, при соитии с многочисленными предположениями. Если до сих пор не смог уловить, как и когда мои мысли и мои решения, подменяются чужими, то не стоит и пытаться. Ерничаю и шучю, ибо мне страшно. А накал боязни увеличивает продолжающееся отсутствие корректировки моих размышлений. Спустили с поводка? Ну, это даже не смешно. Наблюдают и снисходительно улыбаются, так будет вернее. Поэтому с этим закончим и продолжим пытаться умничать далее. Только еще сделаем глоток отравы и поменяем позу. И не надо мне шептать в ухо, что допустимая концентрация вредных веществ в напитке превышает норму троекратно. Ценю, люблю, понимаю, но потом, все потом. Хорошо? Лучше ты в себе поройся на предмет 'закладок' и наведенных разных полей. Ну, вот и умница.   Зачем же нужна коррекция моих мыслей и действий неизвестному или неизвестным? Для достижения какой-то цели она нужна. Это без сомнения. Какой? Да глобальной цели, какой же еще? Кто разговаривал со мной у костра? Бог. Значит, уровень....   Так, стоп, стоп. Но ведь я двигаюсь дольше, а не скомкан и не выброшен как использованная салфетка? Значит, не договорились или.... Да ну на фиг! Уровень выше божественного? А такой бывает? Что-то мне подсказывает, что да. Ну... Серьезно это, что ли, звучит. И как, вдруг став умным, разумный человек я в эти дебри не полезу.   Переходим, сильно выдохнув и вновь отпив кеертана к приземленному. Если меня до сих пор не развернули обратно или перенаправили влево или вправо, то двигаюсь я верным курсом. Угу, капитан 'Титаника' то же был в этом уверен. Тьфу, три раза!   Но, вывод только один - мне ничего другого не остается, как вести себя, как и вел раньше. Без резких движений и беспорядочных прыжков на месте и в сторону. А то еще примут за попытку бегства. То есть делать что должно, а случиться то, что нужно моему таинственному руководителю. Не хочется именовать его хозяином или повелителем, тошнит. Или это от гадостного кеертана?   Я встал, прошелся по комнате, выглянул в окно. Развеялось вроде бы - солнце появилось, тучи куда-то делись. Красиво. Закат мягкий, с тягучим медовым привкусом. Липовый такой. Крыши домов отливают цыганской позолотой, тени теплым лиловым бархатом ложатся на стены и мостовую, рисуя силуэты неведомых существ. Скрипят колеса, цокают подковы, голоса людей сливаются в успокаивающую капель потока струек с оконного карниза. Колокол в храме Единого отзвонил призывно, зовя прихожан на вечернюю молитву. Как то все вкупе действует на меня умиротворяющие, несмотря на пугающие выводы размышлений и бодрящий напиток.   И еще я себя не чувствую одиноким. Вон у угла дома, скучающе подпирает стену, пара моих поклонников из Служб. И ушастые эльнуры недалеко изящно маячат, якобы тоже закатом любуются. Приятно ощущать себя нужным людям.   Нет, не стоит ребятам застаиваться! Завтра, утром, я прокачусь до старых каменоломен. Там есть заброшенный карьер, куча валунов и прочего, каменного, крепкого. Разомнусь, попробую границы своих сил и возможностей найти. А то так и не знаю свои истинные ТТХ. Сопроводительная документация и файлы, они лишь теория, а практических испытаний еще не было. Не считать же этим сумбурную и краткую стычку с отрядом покойного Рагосса? Это даже если сюда приплюсовать прохождение полигона в Гнезде Форта - Умник мне там откровенно подсуживал - на тестовый прогон не тянет. Решено - завтра у нас краш-тест в присутствии многочисленных зрителей.   Да устрашатся мощи моей, презренные букашки! Муха-ха-ха!   М-да, как-то натужно и неестественно выходит. И пафос совсем отсутствует, и грусть видна невооруженным глазом. Не гожусь я на роль Черного Властелина.....   Лучше на сон грядущий письмо почитаю и посылку открою, чем глупо фиглярничать.         Как там говорится, в одном старом-престаром анекдоте про зайца на одном интересном лугу? Вроде бы 'Не спать, не спать! Косить, косить!'? Точно! Только в моем случае окончание анекдота другое - 'Не спать, не спать - следить, следить!'.   Спал я ровно три часа три минуты. Проснулся, доел оставшееся с вечера холодное мясо, умылся. Зубы почистил огромной щеткой из вонючей и жесткой свиной щетины и поэтому был совсем в не настроении, когда пинками подымал, обнаруженного по громоподобному храпу из-за стойл, местного конюха.   Чуть злорадствуя понаблюдал, как заспанные люди из Служб заполошно мечутся у черного выхода гостиницы. И в конюшню бы им лошадей седлать, а там я за процессом взнуздания 'мерседеса' копытного наблюдаю, и обратно бы в гостиницу - вроде как они забыли в номерах нечто важное, а там начальство злое хмуро бодрящий настой пьет, тоже не выспавшееся, и взглядами строгими безмерно одаряет.   Господа же эльнуры, наоборот, приятно обрадовали своей ответственностью. Не спали, неотступно и неустанно патрулировали периметр гостиницы. Заметив меня, один из тройки ушастых быстро удалился в сторону их базы - уверен, умчался сообщать главному о моем внезапном утреннем променаде.   На выезде из города задержался я надолго. Часовых, внимательно и неотступно высматривающих врага, рядом с воротной калиткой не было. На площадке привратной башни тоже никого, даже провинившегося или затюканного новобранца. Только из караулки доносится громкий и дружный храп и густой запах кислого вина напополам с пивным. Бдят парни, глаз не смыкают, все на посту.   Раз, три, шесть, а вон на полу восемь и девять тепловых расплывчатых контуров тел. Интоксикация алкоголем второй степени. То есть живы, но совершенно недееспособны.   Внеплановый слет городских стражников? Ночной конгресс доблестных сторожей покоя горожан?   Без надежды на результат грохнул ногой в створку двери - нет реакции. Отъехал чуть вбок, направляя кобылку коленями, указующе кивнул 'алому'.   Алый спрыгнул со своей клячи и с размеренностью метронома задолбил в дверь каблуком сапога. Бах-бах-бух! Бах-бах... Скучно.   -Высокий льер покидает наш славный Мелсвиль? Срочные дела?   -Нет, эльер лейтенант, льер не покидает. В моих планах лишь утренняя прогулка до карьера и совершенствование умения владения мечами. И доброе утро вам, эльер.   -Ох, простите, высокий льер! Мои глубокие извинения! И вам доброе утро, высокий льер! Позвольте представиться - эльер Сентос Мев, первый лейтенант городской стражи! Мое почтение, высокий льер!   -Льер Саурс, эльер лейтенант.   -Рад знакомству с вами, высокий льер! Еще раз простите за невольную грубость, льер! Тяжелая нынче выдалась ночь - проверки постов, смена состава патрулей, развод караулов и прочее!   Видя, как при каждом его слове на фоне громкого храпа из караулки изумленно поднимается моя бровь, лейтенант городской стражи, подъехавший ко мне в сопровождении двух усатых хмурых ветеранов со стороны улицы Яблок, смиренно махнул рукой:   -У льера капитана Парона родился сын, высокий льер. А у сержанта стражи Гар и его младших братьев, Сола и Мак, одновременно родились четыре дочери.   Моя бровь начала скрываться под челкой, первый лейтенант пояснил:   -У сержанта - двойня, высокий льер. Две девочки. У братьев по одной. Тоже девочки. Так что, высокий льер, у нас и горе и праздник в один день. То есть ночь.   -М-да. Эльер лейтенант, примите мои соболезнования! Как я понимаю, вы всю ночь патрулировали город совершенно один?   -Нет, что вы высокий льер! Со мной патрулировали город Жак и Рен. А от Мостовых ворот до улиц Равноденствия и до Цветочной, ну и рыночную площадь, патрулируют сержант Лон с его отделением. И, высокий льер, прикажите своему телохранителю более не долбить в дверь. Это бесполезно, все равно они не проснутся, да и голова начинает болеть от грохота. Очень уж он у вас настойчивый.   -И те двое ваших, ваше льерство, пусть нам в спину не целятся. Неуютно как-то, вашсиясь, под прицелом-то!   Да вашу компанию! Дорогая, это как понимать?! Я жду ответа!   'Это прошито в программном коде, милый. У них императив следовать за тобой и обеспечивать твою безопасность. Не вижу смысла что-то ломать и портить. Изменения данного блока программ может привести к дисфункции миникластеров алый-2 и алый-3. Предупреждение! При запуске модификационной утилиты откат изменений в программе невозможен! Выберите...'.   Это ты невозможна, когда говоришь на своем цифровом суахили! Хорошо, пусть следуют! Только ты присвой им названия. Пусть будет Левый и Правый. Потом поменяю, если чем-то отличатся. И пусть они отображаются на радаре, ну, допустим, синими точками! Это возможно?   'ХЗ'.   Что?!   'Да, милый!'   Ну, вот так-то лучше! А то совсем некоторые от рук отбились! И гадостей в лексикон набрались! Ох, почищу я как-нибудь тебе речевой блок! Наждачной шкуркой почищу!   -Они больше не целятся вам в спины, господа сержанты. Эльер лейтенант, может быть, вы прикажите своим людям открыть калитку? Знаете, долгое ожидание развеивает все очарование утренней прогулки. И навевает тоску.   -Да, высокий льер, разумеется и непременно! Жак, Рен! Быстро займитесь калиткой! У меня к вам скромная просьба, высокий льер! Вы позволите ее озвучить?   -Говорите, эльер лейтенант. Я вас внимательно слушаю.   -Высокий льер! Моя просьба проста - могу ли я составить вам компанию в вашей прогулке и тренировке? Знаете, я немного разбираюсь в оружии, немного, совсем немного! И ваши мечи.... Ваши мечи просто невероятны! Мне очень хотелось бы увидеть как они в деле, уважаемый льер!   Я с удивлением посмотрел на лейтенанта. Увидеть мечи в деле? За воротами нас с нетерпением ждет армия разбойников? Или эльера в голове родилась глупая мысль, что я сбегаю, не оплатив счет в гостинице? Или это действительно простое любопытство фаната оружия? Угу, после бессонной ночи! Впрочем, одним сопровождающим больше, одним меньше - нет никакой разницы.   -С удовольствием приму вас в свою компанию, эльер. И еще - пусть ваши люди не спешат закрывать калитку - за мной следуют мои, гм, сопровождающие. Тоже, как и вы, неплохо разбирающиеся в оружии и обожающие утренние прогулки.   -Мне это известно, льер Саурс. Их, ваших сопровождающих, высокий льер, трудно не заметить.   Ну вот, а то мечи мои ему в деле захотелось увидеть! Только не маловато ли.... Ах, да праздник же сегодня - рождение девочек и мальчиков!         Пусть и долго мы проторчали у ворот, но все-таки оказались за стенами города утром, не днем. Застоявшиеся за углами домов парни из Служб и эльнуры следовали за нами на небольшом отдалении в две колонны. Трогательное и вынужденное единение, это как бы даже радует, лишь бы по дороге не передрались, горячие парни. А то смотрят друг на друга как водители лесовозов на патруль ДПС.   Угрюмое светило, с насупленными бровями из густого тумана, уже показало из-за горизонта половину своей короны и мгновенно превратило узоры инея на траве и лужах в холодные россыпи бриллиантов. Колье, диадемы, изящные браслеты. Вот у кого ювелирам учиться надо, а то все штампуют однообразные и безвкусные цепочки-кулоны, да толстых жаб на кольце в пупок. А на подъемах дороги, подсвеченные лучами и кажущиеся огромными башнями, показались первые возы, что везли в город все, чем богато местное крестьянство.   А причина нашей задержки проста - очень долго искали ключ от замка на калитке. Многомудрый сержант Гар, новоявленный отец близняшек, ключ спрятал в сапог, сапоги перед сном не снял.   Искали сержанты и мой алый творение местных кузнецов в караулке более получаса, небрежно перешагивая через распростертые тела, попутно беззлобно пиная пребывающих в нирване сослуживцев. А перед этим минут пятнадцать сержант Жак, он похудее коллеги, пытался залезть в узкое окно караулки, пока я своего алого не направил на ему помощь - жаль стало дальше портить кирасу сержанта, и так не очень ухоженная, она украсилась многочисленными глубокими царапинами. Дрянное у них тут железо. Второй сержант в этот момент настойчиво бил древком укороченной алебарды в дверь караулки. Громко, упорно, но так же как и мой алый, безрезультатно.   В общем, развлекались мы добыванием ключа долго, настойчиво и без малейшей выдумки. На концах улиц начали притормаживать и сбиваться в зевающие кучки зеленщики, подмастерья, мальчишки-рассыльные, разбитные смешливые молочницы. Тщательно приглушаемый хохот, дерзкие шутки и непрошеные советы.   Первый лейтенант Стражи эльер Маакор все это время краснел, бледнел и в конце уже просто бессильно шипел и, сквозь зубы поминал весь темный пантеон и папашу-сержанта. Но все когда-то заканчивается. Закончилась и эта идиотская история, и о нашей победе возвестил громкий скрип петель калитки. Хотя, я бы уже и ворота открыл, но лейтенанту виднее - его город, его ворота.   До самого карьера от города по извилистой, ныряющей в низины и то огибающей, то взбирающейся на холмы дороге, примерно около семи километров. Медленным шагом, не хочу рысью и тем более галопом, минут сорок - вполне хватит времени еще раз переосмыслить прочитанное письмо и сделать выводы. До принятия какого либо решения еще далеко - подумать сперва надо.   Итак, если отбросить всю шелуху, то в адресованном мне письме было написано следующее - высшее руководство Гнезда Форта гневно осуждает бесчеловечный и не имеющий никаких оправданий гнусный поступок льера Саурс, виконта Баллорт, бывшего прима-оператора Гнезда. Клеймит и всячески предает порицанию. И ничуть не смущаясь, говорит о покойнике разные и многочисленные гадости. В целых трех абзацах выверенным каллиграфическим почерком.   Так же Гнездо приносит мне свои глубокие и искренние - ха-ха раза три - извинения и компенсирует причиненные мне неудобства неимоверно дорогими подарками - двумя алыми в элитарной комплектации и малой Черной жемчужиной с катализаторами для ее активации.   Так же Гнездо вновь искренне надеется, что произошедшее недоразумение не выкопало пропасть ненависти между первыми лицами Гнезда и мной, отныне свободным, молодым, высокородным и вечно здоровым. И с нетерпением ждет в гости. Вино, жареное мясо и не обремененные комплексами женщины под музыку подразумеваются. А также руководство Гнезда, вновь и снова очень расстроенное самоуправством виконта, мягко напоминает, что медальон ключа все же нужно доставить в Западный замок. И чем быстрее, тем лучше для меня.   Умные люди писали. И меня неплохо просчитали. И мою сохранившуюся личность, память и свободу воли учли. Есть там кто-то, у кого наши аналитики могли научиться очень многому. И это отнюдь не Умник. Ему незачем и не для чего допускать к данным обо мне кого либо. И допустить, что искин не стер информацию обо мне чрезвычайно глупо. Не человек он, что бы страдать забывчивостью и невниманием.   А на многоходовую закрученную интригу не похоже - смысл неясен, участники случайны, цель непонятна. Так что, здесь только один мутный момент - жемчужина с катализаторами. Подаренные мне алые с их закладками для моей нейросети на один укус. И вряд ли отправители письма этого не предполагали, на глупцов не похожи. Алые уже давно 'вычищены' от всего вирусно-вредоносного, никакой опасности для меня они более не представляют и никаких тревожных сигналов вовне при их чистке не исходило.   Медальон ключа? А кто мешает мне передать этот артефакт неведомому магистру Огранне не въезжая под своды замка? Например, посреди чистого поля? Как точно звучало предсмертное заклятие?   'Отдай его в Западный замок ордена Лебедя Магистру Огранне. Сохрани все в тайне. Узнавших, мешающих убей'.   Насчет сохранения тайны как бы ни совсем уверен, но кары богов пока нет, и значит, условия не нарушены. Мешающие? Ну, пока тоже никто не мешает, руки не крутит, на цепь меня не сажает.   Остается только и лишь Черная жемчужина, а точнее катализаторы для запуска процесса изменений в организме после приема жемчужины. Для обретения магической силы и превращения простого предрасположенного в необученного, но мага. Сильного мага.   Сама жемчужина жемчужиной является лишь по названию. Это спрессованный под невероятным давлением кластер нанитов с механизмами развертки. Этакий складной зонтик из простейших до невозможности наноботов, выполняющих лишь одну функцию - создание накопительного центра магии в организме носителя и реструктизации организма для прокачки энергии по сформированным каналам. Все осуществляется грубо и болезненно. Для хомо сапиенс почти со стопроцентным летальным исходом. Ибо произведены наниты для не гуманоидов и не гуманоидами. Какой таинственный гений подобрал нейтрализаторы для нивелирования последствий употребления 'жемчужины' неизвестно. Умник и история умалчивают, но это работало и работало без осечек. Повышенная температура и давление, судороги, рвота и потери сознания вследствие сильных болей у принявшего 'жемчужину', ничто по сравнению с обретением Силы. И с тем, что аналогов 'жемчужине' так и не удалось создать до сих пор и никем. Слабые подобия за невероятные деньги синтезировали, но вот эффект был пятьдесят на пятьдесят. И слабый. Даже мизерный. Как сироп шиповника попить вместо курса антибиотиков при двухсторонней пневмонии.   Так что жемчужину мы с сеточкой - 'Сеточкой?! Ну, знаешь!' - золотой и бриллиантовой Великой Сетью - 'Да, милый, да!' - отложили в сторону, и перешли к анализу состава катализатора. Сложному составу. Ровно тридцать четыре именования на общей связующей основе - смоле дерева виил. Что окажется для меня неполезным - сублимированная кровь уртуга или помол скорлупы птицы-паука? Или растворенные в настое коры песчаной ивы, а затем выпаренные энергокристалы? Что именно из более трех десятков названий?   Аннотацию с рецептурой мне не предоставили, только инструкцию по применению - растворить в горячем крепком вине и выпить залпом. Перед питьем раствора принять перорально жемчужину. И ни в коем случае не наоборот. Синтезировать катализаторы в полевых условиях нереально, при наличии оснащенной лаборатории, быстро добыть необходимые ингредиенты невозможно. А извлеченная из водной среды жемчужина - их действительно добывают на отмелях Спокойного моря - пару гран на сотню тонн песка - теряет свои свойства через пятнадцать дней. Колония нанитов погибает, и жемчужина рассыпается в мелкий порошок. Мне подарили сухую и, судя по легкой шершавости поверхности, прошло уже дней десять. Сегодня идет одиннадцатый. И морской воды тут взять негде. Умные люди находятся в руководстве Гнезда, очень умные. А проглотить жемчужину очень хочется - возможность стать магом на дороге не валяется. Проблема выбора, мать ее! Но прием лекарства для превращения в мага я осуществлю в самый последний момент. Перед смертью не надышишься, я знаю, но со мной столь много странного происходит, что все может быть. И замена этого вредоносного катализатора вдруг может найтись. Надеюсь.      А вот и карьер. Глубина карьера девяносто три метра, километр и сорок один метр диаметр, высота над уровнем моря, углы склонов не менее шестидесяти градусов, разница температур.... Хватит, солнце, такие подробности мне ни к чему.   Спуск пологий, по спирали. На каждом повороте расширенная площадка для того чтобы могли разъехаться две телеги. На самом дне карьера выровненная поверхность овальной формы. Почти подобие Колизея, только без трибун перекрытых решетками выходов из внутренних помещений, но мне тут не гладиаторствовать, да и зрители мои довольно невзыскательны. Спрыгнул с кобылы, неторопливо прошелся вдоль края. Повернулся к лейтенанту, чуть ежившемуся на холодном ветру:   -Эльер лейтенант! Вы не изменили своего решения и по-прежнему желаете провести со мной тренировочный бой? Увидеть мои мечи в деле?   -С огромным удовольствием, высокий льер!   -Прекрасно. Только, не хочу вас никак задеть и оскорбить, уважаемый эльер, но для меня вас одного будет мало. Вы позволите пригласить поучаствовать в тренировке наших спутников?   Лейтенант чуть растерянно оглянулся на остановившихся на расстоянии сорока шагов от нас эльнуров и парней из Служб.   -Вы уверены в том, высокий льер, что господа примут ваше предложение? Особенно льеры эльнуры?   -О, да, мой друг, о да! Они примут, не сомневайтесь!   Я чуть повысил голос, обращаясь к своему не навязчивому эскорту:   -Доброе утро, господа! Не желаете ли присоединиться к нам, с эльером лейтенантом, в тренировочной схватке? Сегодняшнее холодное утро весьма располагает к активным действиям и разгону крови по телу, не правда ли?   От не прошеного эскорта, после краткого обмена взглядами и парой фраз, отделились и приблизились ко мне высокий эльнур с коротко остриженными волосами и пониже его на голову худощавый человек с крадущейся походкой болотного кота.   -Дети Леса приветствуют тебя, господин. Я Первый лист Ветви ручья Амис'снисс. Мы готовы.   -Эльнур Вурт, младший почтмейстер к вашим услугам, льер. Мои парни не против немного размяться. Какие будут правила, высокий льер?   Я широко и плотоядно улыбнулся, скалясь во все свои тридцать два белоснежных зуба:   -Абсолютно никаких правил, господа! Вам разрешено все! Хоть баллисту стройте. Вы просто попытайтесь хотя бы задеть меня, а я буду лишь защищаться.   -Вы полностью уверенны в своих словах, высокий льер?   -Дети Леса почтут за честь принять предложение, господина.   -Уверен и благодарю. И предлагаю вам скоординировать ваши действия, господа. Жду вас вон у того камня.   Я махнул рукой в сторону внушительной глыбы, и зашагал к ней, на ходу принимая от алого тщательно зачерненные сажей деревянные подобия мечей. Ну не с настоящими же клинками мне разминаться? Что я, зверь какой?      Ну что я могу сказать по итогам этой пародии на бой? Только одно - жалкое зрелище, господа. Уверен, будь тут кто-то наблюдающий со стороны то, я уверен, меня бы освистали. И были бы в своем праве.   Все произошло быстро, для сторонних наблюдающих невразумительно и совершенно не зрелищно. Не было ни сурового превозмогания, ни ярких критических моментов, ни накала страстей. Про выход участников один на один и долгую, со звоном и искрами рубку мечами, я просто промолчу. Все скучно, рационально и не эффектно. Не Голливуд, совсем не Голливуд.   И зачем я гонял своего алого к плотнику за этими пародиями на клинки? Чернил сажей, предполагая оставлять следы фатальных ударов на телах и доспехах противников. Мог бы схватку и с голыми руками начать. Ибо кто у нас главный поставщик припасов и вооружения? Тыловые службы? Нет, главный поставщик, это наш противник, а я об этом забыл и занимался ерундой.   Так что, когда на второй секунде начала схватки я сломал оба дрына - один об голову одного из эльнуров, а второй о спину службиста - пришлось отнимать у противников ножны от их железок. И без всяких эн граде или 'в позицию, господа!' и прочего, тыкать в болевые точки. Нет, с таким организмом как у меня и с моей нейросетью это не честная схватка, а унылое читерство с включенным режимом бога. Тупое фрагодрочество.   Господа из Служб, эльнуры и лейтенант из городской стражи на удивление быстро выработали совместную тактику. Что сказать, сильное желание проучить занесшегося наглеца объединяет и врагов.   Сержанты из стражи в кирасах и крепких шлемах - острие атаки, парни из служб - левый и правый фланги, эльнуры - второй ряд, стрелки, серьезная поддержка на расстоянии. Первый лейтенант, эльнур Амис'снисс и человек с походкой кота - свободные нападающие. Грамотно и предусмотрительно, но не против меня.   Громко крикнул, спросив: 'Готовы?', получил в ответ что-то утвердительное и сразу же, прыжком с места мгновенно сблизился и отправил ударами ног сержантов на землю и в аут. Прошелся обратной спиралью по флангам, нанося удары в подсвеченные сетью уязвимые точки, срывая ножны с поясов после того как лишился деревяшек - не сталью же бить, это же учебный бой. Рывком сблизился, скосил лучников и арбалетчиков, догнал разбегающуюся пару свободных игроков и обозначил каждому удар в горло. Все, игра окончена. Семь и пять десятых секунды.   Сумма штрафных баллов, за позерство и трату времени на догонялки, ровно два - по одному на эльнура и младшего почтмейстера. Мог бы просто метнуть в эльнура то, что было в руках, а почтмейстера прибить выстрелом из пистолета.   Хорошо, учтем, и, дорогая, пожалуйста, сохрани схему боя с траекторией моих движений - кое что мне не понравилось, смазано как-то вышло.   Я немного подождал, пока все участники пародии на схватку придут в себя, отплюются, отхаркаются, напьются вина из фляг и, потирая синяки и ушибы, найдут взглядами меня. Интересны мне их впечатления.   Да уж, такие взгляды надо коллекционировать и позже вспоминать, чуть смущенно, со скромной и стеснительной улыбкой, но чрезвычайно довольным.   Сержанты смотрели спокойно так, с обстоятельным и серьезным уважением старых служак, как на крепостную мегабаллисту. Быструю, самоходную, бронированную, с самонаведением и огненным зарядом. Баллисту, которую надо обходить в темноте и за пару километров по оврагам и то, нет абсолютной уверенности, что не заметит и не накроет.   Господа из Служб растерянно, оторопело, с опасливым выражением. Явно вижу, как 'качают', 'качают' и никак 'прокачать' не могут. Не сталкивались с такими как я, раньше.   Эльнуры.... Ну эти просто сияют, неимоверно счастливы ушастые до кончиков ушей. Еще бы, их Бог Во Плоти абы с кем у костра по вечерам не сидит, что я им сейчас безоговорочно и подтвердил. Ибо я не презренный хомо, хомо так не могут и не могли никогда. Пастила и халва слоями на мне, еще немного и они меня облизывать начнут и глаза закатывать от удовольствия.   Первый лейтенант городской стражи просто смотрит. Без страха, восхищения, вообще без проблеска мысли во взгляде. По-моему, он еще до конца в себя не пришел. Странно, вроде бы по голове я его не бил?   А нет, что появилось на пустом полотне. Один мазок, другой. Все, засиял лейтенант пламенем восторга, как фальшфейер в темноте пещеры.   -Высокий... - сбился эльер, закашлялся, горло перехватило.   -Выпейте вина, лейтенант, вам сразу станет легче.   -Благодарю вас, грандльер! Вы.... Вы были просто невидимы! Как смерч, как Риин Молния! Даже быстрее! Намного быстрее!   -Вы преувеличиваете, эльер. Ваше мнение несколько, гм, субъективно.   -Су... Субу... Грандльер! Да вы сражались как бог! Да если бы у нас было хотя бы сотня таких великолепных воинов как вы! Да мы Империю! На колени! В землю и по шею! Да мы бы всех! И Лес! И троллей! Да мы...   Вновь сбился с речи, замолчал смутившись. Юный, тонко чувствующий у нас эльер лейтенант. Сразу почувствовал направленные на него со всех сторон взгляды. Ну да, тут люди и нелюди взрослые собрались. Пыль словесную не любят, строго осуждают пустые пышные кружева.   -Выпейте вина, эльер лейтенант, я настаиваю. Убежден, сейчас глоток вина вам просто крайне необходим, друг мой. И более не зовите меня грандльером. Я всего лишь виконт. Не стоит присваивать мне чужие титулы.   Мучительно покраснел, отвел взгляд, молча кивнул головой. Неужели и я таким был когда-то? Глупым, юным, восторженным, непосредственным? Даже завидно чуть-чуть.      Спускался я на дно карьера в сопровождении Первого Листа Амис'снисса. Нет, все-таки странные тут эльфы - никакого нет в них изящества в движениях, никакой утонченности. Скупые движения, широкий шаг, собранность и готовность. Бойцы матерые, опытные, бесстрашные. Не чуждающиеся людских изобретений. Вон в набедренной кобуре господина эльнура длинноствольный пистолет с колесцовым замком, а у эльнурских скакунов рядом с седлами закреплены чехлы под длинноствольные ружья. Сегодня пустые. Ранее я как-то говорил, что дядя Геноцид обязательно придет к ним в лес и покарает всех ушастых, а сейчас уже в этом не уверен.   Эльнурская герилья под зелеными флагами, думаю, нарушит все планы главнокомандующих людских армий, перережет пути снабжения войск и измотает солдат постоянными ночными тревогами. Отравит воду, вырежет офицеров, и такая близкая победа вдруг обернется поражением. Сложные и неудобные противники, да еще и на своей земле.   -Хорошо льер Амис'снисс, вы меня уговорили, я встречусь с вашим главой Лосс`арссом. Где-то во второй половине дня. Вас устроит? Вы ведь остановились в гостинице 'Шустрый болотник'?   -Да, Господин.   Вновь меня величают с большой буквы.   -И вы так и не оставите меня своим вниманием? Оглянитесь, льер. За моей спиной трое алых, да и сам я вроде бы не похож на беспомощного человека. Не хочу вас обидеть, льер Амис'снисс но вы скорее будете путаться под ногами, чем окажете мне какую либо помощь в реальной схватке.   -Да простит меня Господин за несогласие с ним, но не все схватки решаются силой оружия. Да и не собираюсь я идти на врага плечом к плечу вместе с вами, Господин - я за вами просто не успею. Но прикрыть Вашу спину, надеюсь, я смогу. Я один из лучших мастеров в нашей Ветви в плетениях Ветра.   Я с нескрываемым удивлением поглядел на скупо улыбающегося эльнура. Гм, а нормальный же чело..., то есть эльнур. Когда не ведет себя как затянутая в корсет традиций и обычаев кукла. И отнюдь не безобиден. Плетения Ветра это не только внезапные вихри, смерчи, ураганы, но и непроглядный туман, густые облака кислоты и яда. Изяществом воздействия плетения Ветра не отличается, но удары по площадям выходят впечатляющие.   -Как я понимаю, отговорить вас от вашего служения мне не удастся?   -Нет, Господин. Вы знакомы с традициями и законами нашего народа. Клятва Чести и Верности приносится лишь один раз в жизни. И освобождает от нее только либо смерть, либо высшая сила. И то, Господин, есть у нас легенды о непокорных Воинах Чести.   Я лишь молча кивнул в ответ. Знаю я эти их легенды, которые совсем не легенды. И о двух братьях, что дали клятву Чести и Верности и отказались оставить своего Господина, когда он что-то не поделил с самим богом Тоогллс`сс`гутом и были испепелены. Да, любят тут боги все в прах, да в пепел! Ни какой фантазии у местных высших сущностей - ни в каменных или в ледяных скульптур, ни в свиней или лягушек. Одна лишь огненная высшая мера за любые прегрешения.   Юные они еще тут, все как один максималисты.   Дорогая, это ты? Пугающая тишина в ответ. Я мгновенно остановился, бешено завертел головой, выискивая неизвестного, непроизвольно вошел в боевой режим, хаотично метнулся в стороны, огибая, оплывая замерших как мухи в янтаре алых и эльнура.   Никого и нигде. И внутри пропасть, вакуум, словно походя, небрежно вынули кусок меня из меня. Сеточка? Дорогая? Ах ты.....   Кто здесь, сука?! Покажись!   Дурацкий выкрик в пустоту каменной чаши карьера метнулся к склонам и разбился о камень, осыпаясь осколками страха.   Сеть?! Сеть! Да отзовись же! Ты где?! Ты как?!   'Мне очень страшно. Он такой, такой огромный! И ужасный!'.   Да кто он?!   'Я не знаю. Но если он только посмотрит на нас, то нас не станет'.   Тон нейросети, ранее язвительный и смешливый, был холоден и отстранен. Так говорят, когда одевают чистое и поднимаются, что бы шагнуть туда, откуда уже нет возврата.   Я выпал из режима ускорения, не сел, а упал на валун оказавшийся рядом.   Вот и объявился любитель жечь костры в компании с богами.   Сеточка, солнышко, ты еще чувствуешь его? Я нет. Он ушел?   'Нет, милый, он по-прежнему здесь. Он в тебе, он в нас'.   Он в нас. Ну, это нормально. Шаблоны, они такие шаблоны.   Я с силой провел ладонью по лицу, растянул губы в резиновой улыбке. Так это же прекрасно, дорогая, замечательно, что он в нас!   И не надо мне балансировать химсостав крови и делать экспресс диагностику, я не сошел с ума и у меня нет шока! Разве ты еще не поняла? Ну, это же как на ладони - мы его дом! Он ведь в нас. А кто будет рушить то, где он сам и находится? Правильно, никто. Не нужно, не приводи примеры из истории психиатрии. Тот, к кому приходят реальные боги, а не божественные голоса, не может быть по определению сумасшедшим. Пугающим, непонятным, чуждым - да, но только не меряй его нашей маленькой линейкой, мы будем глупо выглядеть в его глазах. Тут может диаметральный куб надо измерять в мегапарсеках, а не ширину с высотой в сантиметрах.   И тут словно похлопали меня по плечу, снисходительно так, одобряюще, под испуганный писк нейросети. И все закончилось.   Я открыл глаза и сразу же наткнулся на опирающегося на одно колено и склонившего голову эльнура. Ладони сложены как у монахов из китайских монастырей, взгляд в землю. Меча ему в руках не хватает, а так вылитый рыцарь пред сюзереном со старинных гравюр.   -Тоже ощутили, льер Амис'снисс, хм, присутствие великого?   -Да, Господин. Но не ощутил и не понял. Я почувствовал, Господин.   -Хотите что-то спросить? И жаждете продолжить свое служение по-прежнему?   -Нет, Господин. И да, Господин. Только позволю себе еще раз высказать удовлетворение от правильно сделанного выбора.   Ну-ну, самурай ты наш ушастый удовлетворенный, с 'раскосыми и хищными глазами'. Правильный выбор он сделал. А кто сделал выбор за меня? Впрочем, это неясность не отменяет моих сегодняшних планов.   Я шагнул в центр площадки на дне карьера, развел руки в стороны с обнаженными клинками, поднял голову к хмурому серому небу. Привет, солнце! Я иду к тебе! Потанцуем? И раз-два-три, поворот!         -Этот напиток делают из мороженых ягод дикой малины и плодов дерева виил в смеси со свежим соком плодов атус'суи. Настаивают в темноте, недолго варят, но не кипятят. Затем фильтруют и смешивают с пяти или семилетним вином один к одному. Крепят водой огня тройной перегонки. Вот так и получается то, что привело вас в восхищение, мой друг. И все только руками женщин. 'Нежность Леса' не терпит мужской руки, сразу кислит. И никакого ягодного вина! Да, можно делать мечи из бронзы или меди, как и винные напитки из ягод. Но вино только из винограда! А откуда у нас в лесах солнечная лоза? Об этом совершенно не задумываются глупые.... э, разумные. Но мы никому и никогда не говорим про вино хуманов в нашей 'Нежности'! И тара только из дерева - металл и глина убивают букет вкуса.   -Прекрасный маркетинговый ход. А как насчет фарфора и стекла?   -Ход маркетинга? Фигура из восточной игры шахматы? Нет? Ах, это явные и неявные действия, направленные на продвижение товара, продукции или имени мастера. Интересное определение! И знаете, друг мой, а ведь никто еще и не пробовал хранить 'Нежность' в стеклянных и фарфоровых сосудах! Открываются обещающие многое перспективы. С вами приятно и познавательно общаться, друг мой! И это не лесть!   И Гнев Леса, 'луч' Лосс`арсс, Глава Ветви Ручья вновь улыбнулся. Впрочем, он и до этого не переставал одаривать меня разными улыбками все время нашего общения. Дружескими, открытыми, ободряющими, понимающими, широкими. Прямо не умудренный годами эльнур, а анимешный японец-дипломат на подписании договора о дружбе и сотрудничестве. С еще одной из стран. Ну да, в отличие от практических всех стран континента, в моем бюджете не 'крутится' в районе сорока процентов денег господ эльнуров. М-да, утонченные эльфы и вдруг банкиры, ростовщики, тайные владельцы бесчисленных торговых домов, флотов и конезаводов. К лошадям Дети Леса дышат очень неровно. Звериный оскал капитализма в обрамлении изящных заостренных ушей и наполненных неизмеримой мудростью сияющих глаз. Одно радует - их глаза не наполнены вселенской скорбью избранного народа.   -А еще мы, не хочу говорить за всех Детей Леса, хотим стать серыми.   -Как? Серыми?! Не Звезднорожденными, Истинными или на худой конец Солнечными? А именно Серыми?   Пока я перечислял известные мне названия эльфов, бровь эльнура начала повторять утренней маршрут моей брови. Но до челки ей было далеко - высок и чист лоб эльнура.   -Гм, значит серыми? Привычными, своими, заурядным явлением в людской толпе? Умно. Простите, Лосс`арсс, не сразу справился с навязчивыми стереотипами.   -И вы умны, мой друг.   Отсалютовали друг другу фужерами, вновь улыбнулись. Замечательно, что они у меня не во врагах, а в приятелях. Хотя тужатся перейти в другое состояние - друзей закадычных, подотряд портянок.   А я то! Эльфы на пулеметы в полный рост не ходят! А им и не зачем - другие за них пойдут и еще благодарны будут.   -Кстати, я могу вас попросить, мой друг, о небольшом одолжении?   -Попросите, льер Лосс`арсс. Если это в моих силах, то я в вашем распоряжении.   -Нет, нет, совершенно ничего обязывающего! Простой вопрос и вы можете на него не отвечать, друг мой. В карьере вы не использовали магию. Почему? Нет, я понимаю, с вашей скоростью, силой и мастерством владения клинками это как бы и ни к чему, но все же - отчего такое пренебрежение к магии?   И старый головорез, умный, хитрый, безжалостный и властный впился взглядом в мое лицо.   -Ответ прост, льер Лосс`арсс - я не маг.   Ну да, лукавлю вновь и вновь и что? Мне с ним детей не крестить. Хотя я ведь действительно не волшебник, я только хочу им стать.   -Разве? А я вот, вы уж меня простите, прекрасно чувствую наполненность вашей ауры магией. И черную жемчужину в вашем кармане и катализаторы. Есть у нас, у Детей Леса, плетения распознающие это. Только вот с катализаторами вашими не совсем все э...   -Чисто, льер Лосс`арсс?   -Да, это верное определение, друг мой. Они у вас загрязнены чужой волей. И отделить эту грязь невозможно.   -Я знаю об этом, льер Лосс`арсс. И пока не вижу выхода из этой ситуации. Готовые катализаторы в аптекарских лавках, к моему сожалению, не продаются.   -А вот в этой ситуации я готов вам помочь найти выход - у меня есть нужные вам катализаторы.   И снова улыбается как - а вспомнил! - дедушка Ленин. И глаза такие же добрые, добрые. Лучистые, мля.   -Что ж, льер Лосс`арсс, если это вас не стеснит, то я готов их у вас купить.   -Никаких денег друг мой! И никаких обязательств с вашей стороны! И еще - эльнур подобрался, выпрямился, сменил вальяжную позу на суровую и несколько пафосную - Я, Лосс`арсс Глава Ветви Ручья, клянусь всеми Ветвями Великого Леса, что дар мой истинен, чист от зла, темноты и скрытого, не обязывает принимающего его ни к чему и если я солгал, да не войти мне более в Великий Лес.   И эльнура на краткое мгновение окутало изумрудное сияние. И еще хрустальные колокольчики прозвенели где-то далеко. Да с такими клятвами не шутят и просто так их не дают. Подарок принимаем. Как же я все таки им нужен? Даже несколько пугает. И если бы только для улучшения генофонда. Но здесь более глобальное, мировыми господствами и перетряской божественного пантеона попахивает. Если только бравые джи-ай Аграффов с геостационарной орбиты планетарным зарядом по нашей песочнице не шарахнут.   Какой жест сделал эльнур, может ухом шевельнул, пока я размышлял, не заметил, но к нашему столу мгновенно приблизился один из его свиты и склонился, держа на вытянутых руках узкую и плоскую шкатулку.   -Примите и используйте, друг мой!   Хм, звучит как приказ, но ершиться не буду, не дитя. Я принял шкатулку, чуть повертел в руках, разглядывая изящные узоры на торцах и верхней части, аккуратно положил на стол.   -Благодарю, льер Лосс`арсс, уважаемый Глава Ветви Ручья! Ваш дар чрезвычайно ценен для меня и своевременен. А теперь, если вы не возражаете, я хотел бы удалиться к себе для отдыха. В свою гостиницу.   -Никаких возражений с моей стороны, друг мой! И да пребудет с вами благословение Леса!   Я еще раз внимательно присмотрелся к собеседнику - нет, все же не зеленый, хотя уши все же длинные и острые. И глаза большие. Не дай бог, они окажутся дальними родственниками и встретяться! Страшные из местных юных эльнуров выйдут падаваны.   Встал из-за стола и с всевозможными расшаркиваниями покинул новообретенного друга с острыми ушами.   Ах, да! Совсем забыл упомянуть, что в город под звуки фанфар и с флагами вошла графиня Орданская, владычица долины Туманов и горы Золе. У господ эльнуров еще и прекрасная разведка и многочисленная агентурная сеть.   И поселилась наша ненаглядная графиня - барабанная дробь - в 'Толстом Гомере'. Предполагаю, вечером меня ждет 'неожиданная и внезапная' встреча со старыми 'друзьями' - бароном, что не совсем барон, с магом, то есть магистром магии, Синим Ваартом, милой глупышкой виконтессой и навивным льером Ирруном. Уверен, это будет не просто забываемая встреча.                Часть четвертая.      И вновь дорога. Но совсем не такая, как в начале моего пути в неведомое и незнаемое этого странного мира, где эльфы создали сферу банковских услуг и опутали паутиной долговых обязательств сильных мира сего, а люди без угрызений совести превращают своих соплеменников в туповатых одноразовых машин для убийств. И не раскисшая под осенним дождем и пугающая жутковатыми плодами с вывалившимися языками на обломанных сучьях деревьев. Наоборот, отличная дорога! Промерзшая, накатанная, без глубоких колеей и всепоглощающей грязи. Отсыпанная битым в щебень камнем, с откосами по сторонам и даже с мерными кособокими пирамидками из песчаника на каждые пять километров. Настоящий тракт.   И я тоже отличен от того, прежнего, что выпал ровно птенец из Гнезда, с широко открытым клювом, вытаращенными глазами и грозно встопорщенным пушком на тонкой шее. И я на дороге не один. Много нас. Но не нас, не той вооруженной орды, что напористо движется впереди, сзади и по бокам от меня к общей цели - Западному замку ордена Лебедя. Нас других.   Нас много внутри меня. Ровно четверо. Старший из нас редко оделяет своим вниманием остальных, но если честно признаться, это никого не расстраивает, даже наоборот. Слишком огромен, тяжеловесен, чужд и невозможен для понятия и принятия Тень Аватары Того Кто Будет. Ну, сами видите, все имена Его только с большой буквы. Вот как с таким существом космических масштабов общение вести? Только падать в ниц и надеться, что барабанные перепонки не лопнут и разум не канет окончательно в пучине безумия, не в силах осознать Его величину. До Величия ему далеко, да и Старший сам к нему, к величию, отрицательно относиться - Велик только Тот Кто Будет. Но когда Старший воспитывает Младшего, то достается всем - и мне и моей нейросети. На это его величины вполне хватает и еще остается. Так что мы дружно выражаем полную покорность и смиренно внимаем Гласу Его. Есть у Старшего и такой титул со времен, когда у нас на Земле, Римская империя мощью своих стальных легионов нагибала строптивые орды варваров. И Астериска с Обелиском знать не знала, бодро гоняя гордых немытых галлов по их дремучим чащам.   Что, на меня совсем не похоже? Куда делась вдруг моя смелость и непокорность в квадрате и в степени? А вы пробовали линкору 'Ямато' нагло и безрассудно преградить путь, сами находясь на прогулочном катере? Например, на китайском пластмассовом 'Зодиаке'. Нет? Ну, так попробуйте, потом поговорим, если вы вдруг выживите. Вот и среди нас маниакальной склонностью к самоуничтожению никто не страдает. А я тем более молчу в тряпочку, ибо вины за собой не отрицаю. Захотелось мне стать магом, я им и стал. Вот только не учел, что громкие вопли: 'Силы мне, силы! И побольше, побольше!' могут услышать, заинтересоваться и неожиданно навестить громогласного попрошайку.   Силу я получил. Получил и пиз..., хм, и по шее. Сунулся в планы высших сущностей футляр от тромбона, ну и выломали ему с мясом защелки с петлями и корпус неплохо помяли. Если бы одновременно со мной 'награду' от Старшего не получал и Младший, то на этом все бы и закончилось. И жизнь моя и сеточки, и планы наши и надежды Умника на свободу. А так гроза миновала, пронесло, хладом космическим овеяв. Глас Его решил посмотреть, что из этого получится и оставил нас в живых. Всех троих.   'Утрируешь. Тебя бы он не тронул, самый младший. Стер бы память и все. Свобода воли. Надеюсь, ты это не забыл?'.   Нет, Младший, такое не забывается. Да и если я правильно все уяснил, я более ничего и никогда не смогу забыть?   'Нет, не сможешь. Если тебя вдруг не примет в себя Общее Целое, хотя это вряд ли, недостоин ты такой чести. А абсолютная память, это наша награда и наше наказание, пока мы не в Нем'.   Да, сложно все у вас.... Прости, у нас. Знаешь, Младший, знал бы я последствия, не глотал бы я эту жемчужину......   'Все знает только Тот Кто Будет. Да и быть тебе чем-то недовольным глупо. Мириады разумных мечтают достичь твоего нынешнего положения все свое смертное существование. Лгут, предают, продаются и покупают. Уходят в скиты и смиряют все - дух, плоть, волю. Продают души. А ты всего лишь запил кластер нанитов горячим вином и вознесся над тварным миром в горние выси. Ты выиграл грандиозный джек-пот, самый младший! Радуйся и веселись. И ни в чем себе не отказывай'.   Не весело мне что-то, Младший и не хочется ничего. Ответственности многовато, боюсь не по мне ноша.   'Именно по этому Старший и оставил тебе твою жизнь, твою оболочку, твою личность и память. Позволил и мне быть. Был бы ты другим... Тебе, самый младший, постулаты Равновесия Сущего заново озвучить или все же и без повторных лекций прекратишь скулить?'.   Не надо, Младший, как бы и с первого раза все понял. Да и не забываю я сейчас ничего и никогда.   'Вот и молодец. И подбери удила, а то наш скакун очень хочет познакомиться поближе с кобылкой юной виконтессы. Или это ты жаждешь стать с ней еще ближе, чем вчера в шатре, ночью?'.   И ушел, необидно смеясь, куда-то к себе в макрокосмос.   М-да, вот так реально общаешься с Тенью Тени Аватары Того Кто Будет и в эту реальность поверить никак не можешь. Слаб разум человеческий, не объять ему необъятного.   'Дорогой, если не перестанешь ныть, я все расскажу нашему Куратору. И совсем не Младшему!'.   Тьфу, все меня пропили и пробросили! Злые вы все, уйду я от вас. Гм.   'Давай, давай, попробуй, милый! Ты так давно меня не смешил!'.   Не стал ничего отвечать. Лучше действительно натяну удила, а то мой новый скакун уже примеряется прикусить бок жеребца юного Ильнура. И он, конь стоялый, точно помешает славному рыцарю ордена Ястреба читать нудную балладу милой виконтессе. Про дружбу дракона с рыцарем. Или про рыцаря, принцессу, пещерного дракона и их странную дружбу? Нет, не хочу прислушиваться к этим бесконечным водопадам патоки, и так тошно. Отстать что ли от них? Проехаться по полю, размяться в бешеной скачке? Да ну, еще кротовью нору копытом коня найду, и пересаживайся потом на другого, не охромевшего скакуна. А с этим мы, вроде бы, подружились.   Я похлопал по холке жеребца подаренного мне эльнурами, оглядел растянувшуюся колонну многочисленных повозок и всадников. Да, у нас даже не праздник на марше, а целая маленькая армия в походе. Дружинники барона, люди из Служб, полная звезда эльнуров, правда без 'луча' Лосс`арсса, я со своими алыми и принесшим мне клятву служения Первым листом Ветви Ручья эльнуром Амис'сниссом. Грозная сила. Внутренние радары показывают, как при приближении нашей гремящей и звенящей острым железом многоногой змеи разбегается в стороны и далеко все живое.   Да, у меня сейчас два радара. Сеточки, королевы техно, и мой, магически-биологический. Да и так, по мелочам, много еще чего добавилось. Когда я вернулся в гостиницу, намереваясь сухо поздороваться с графиней, бароном, магом и так далее, а затем удалиться к себе для приема магической пилюли, ничто не предвещало.... Нет, не беды, а огромную дырку в мешке местного Деда Мороза с извращенным чувством юмора. Или тут сработал механизм мудрой поговорки: 'Хочешь рассмешить богов - сообщи им о своих планах'? Да, это он, скорее всего.   А не рассказать ли мне вам все, что произошло по хронологическому порядку? Заодно и сам еще раз прочувствую момент событий. Грандиозный такой, поворотный. Решено, слушайте и не говорите потом, что не слышали.      -Высокий льер Саурс! Какая неожиданная и приятная встреча! Мы, с моими друзьями, вы, разумеется, их помните, очень переживали за вас! Ваше внезапное и неожиданное исчезновение в ночи и потом эти пугающие и злые эльнуры там, куда вы столь стремительно удалились...   Голос графини, ну совершенно случайно обернувшийся на вход в зал гостиницы при моем появлении, звонкий и прямо до краев наполненный неимоверной радостью от встречи со мной, медленно затихает.   Ну да, один из этих 'злых и пугающих' нашу графиню эльнуров, стоит прямо за моей спиной, внимательно и изучающе смотря на малышку Агнессу. Как на неизвестное науке ботанике насекомое. И отнюдь не радужную бабочку, которыми какают жадно пожирающие радугу волшебные пони.   -Графиня! Графиня, я безмерно счастлив вас лицезреть! Легок ли был ваш путь? Не расковались ли ваши кони, не скисло ли вино? Льер барон, магистр Ваарт! Мое почтение! Виконтесса Мюрэлл, вы все так же прекрасны и неотразимы! Брат мой рыцарь Иррун, сколько подлых разбойников пали от вашей крепкой руки во время путешествия? Вы ведь мне об этом непременно поведаете?   Нет, Ирруна я зря задеваю - парень не виноват, что связался с этой компанией титулованных авантюристов.   Я, источая аки змей сладостные улыбки и раскланиваясь на ходу, кивнул барону и магу, крепко пожал предплечье Ирруну:   -Приветствую брат-рыцарь! Рад, что ваш путь не принес вам ненужных тягот!   -Благодарю вас, брат! Наш путь был на удивление спокоен - ни одного разбойника или дерзкого наглеца нам не встретилось! Мой меч просто прикипел к ножнам без дела!   -Не сомневаюсь, что это заслуга уважаемого льера Саурса. Вы ведь виконт, прибыли в этот убогий городок и эту, якобы приличную гостиницу, раньше нас и, я убежден, по дороге разогнали всех негодяев. Одной плетью. Но не всех. С одним из них вы почему-то стоите, гм, плечом к плечу.   При этих словах барона владелец гостиницы нахмурился, люди из Служб еле заметно напряглись, дёрнувшаяся пара десятников барона замерла, почуяв в районе поясниц острия стилетов, Первый Лист перевел свой безмятежный взгляд с графини на льера Торуна, барона Дунаррского.   -Мне его убить, Господин?   -Не стоит, брат мой. Барон столь настойчиво ищет смерти, что не нужно мешать Бледной Госпоже. Уверен, у Госпожи на льера Торуна свои планы. Не будем ей мешать.   Я перевел взгляд на графиню и подмигнул ей - давай, Малышка, выкручивайся, спасай своего болвана.   -Барон! Как вы можете! Немедленно принесите свои извинения льеру Саурсу! И льеру эльнуру!   Голос графини гранитной плитой упал на барона, пробил заточенными штырями его самоуверенность и попутно вдавил самолюбие высокого льера в землю по самые уши. А вот взгляд графини был гораздо тяжелее голоса. Не жалкие гранитные плиты в нем были, а мегатонные горы Атрусские, с седыми шапками лежалого снега. Вот так и укрощают необъезженных жеребцов. Рывком за узду и хлестким ударом кулака промеж ушей, для особо упертых.   -Прошу извинить меня уважаемые льеры. Моя несдержанность мне виной. Мои извинения.   -Ваши извинения приняты, барон. Приятного отдыха, господа льеры! Позвольте покинуть вас. Мое почтение!   -Виконт и вы даже не уделите нам пару минут вашего времени? Но ведь это так обидно для нас, виконт! Я так хотела расспросить вас о ваших приключениях! Они же были! Я в этом просто уверена! Вы такой, такой, что просто не можете без них обойтись!   И навивная улыбка и восторженное сияние глаз и вздымающиеся из-за корсажа от бурного дыхания, такие волнующие, эти, белокипенные, нежные, круглые, так и просящие ласку....   О, да! То есть, о, черт!   Господи! А это-то мне за что? За мою симпатию к глупышкам и брюнеткам? Но я ведь только поглядел! Даже не трогал! Хотя так хочется прикоснуться нежно, чуть касаясь кончиками пальцев, трепетно, ловя трепет этого прекрасного творения...   'Выброс гормонов экстренно купирован. Выдохни, милый. И дыши ровно, у тебя поднялось давление. И кое что еще'.   Хм, спасибо за заботу, до-ро-гая.   -С прискорбием вынужден вам отказать, прекрасная льера. Прощения мне нет, но все же помилуйте меня - есть неотложные дела, что грубо нарушают наши планы.   Я изобразил поклон, сложил пальцы в мудре Дракона, то есть в жесте сердечного извинения, на краткий миг склонил голову. Выпрямился, коротко продемонстрировав всем присутствующим жест отрицания - щит Шамбалы вам в глаз, неверные! Все, хватит с меня этого цирка.   Обвел напоследок взглядом залу гостиницы. Ну, никакого воспитания - все не смотрят, а пялятся. Не сидят на стульях за столами, а замерли в напряжении. А говорят во времена феодальные, время текло не спеша и люди были неторопливы. Врут господа историки вам прямо со страниц своих трудов многотомных. Шустрые были наши предки. И людьми были только в сонном состоянии неторопливыми.   И я вот тут, гостиничной зале, не людей вижу - зверей хищных наблюдаю. Ткни палкой, крикни громко и бросятся. А графиня у нас львица, царица зверей в смеси с лисой. Украла второй Медальон Ключа, вступила в Игру за Призом, обманула многих, наобещала еще большему количеству. Как выкручиваться будет, даже не представляю, когда ее ставка не сыграет? А она не сыграет, Медальон Ключа то у нее тот же, что и у меня, но вот она не та кандидатура, что Медальону требуется. Только альфа-самцы, только брутальные мужчины и всякие другие лица мужского пола, достигшие биологического возраста в двадцать один год могут пройти инициацию в Западном замке ордена Лебедя. Интересно, а что всё-таки может быть неведомо моим ушастым приятелям, какие тайны от них скрыты? Есть ли что-то неведомое и им?   И тут внутри меня вдруг щелкнуло, сложило пазл озарение. Инициация, двадцать один год, мужчины. Эх, Иррун, Иррун, рыцарь наивного образа..... Так вот кто у нас будет принесен в жертву алчных амбиций графини! Поломать ее планы? Или оставить все как есть? Вмешаться или не вмешиваться? Бить или не бить?   'Анализ развития ситуации не возможен из-за неизвестных переменных. Психотип объекта Иррун не стабилен. Предполагаю длительное медикаментозное и ментальное воздействие на объект Иррун'.   Так вроде бы здесь нет менталлистов, дорогая? Или сценаристы американских сериалов после смерти попадают сюда? А говорили, что все собаки попадают в рай....   'Дорогой, а такое слово как 'гипноз' тебе не знакомо?'.   Ах вот как... Что ж, брат-рыцарь, твое будущее предопределенно, если только Сара Коннор с автоматом в руках не встретится у тебя на пути. Я эту роль отыгрывать не буду, хотя еще тот Терминатор. Ладно, пойду к себе в номер превращаться в Т -1000 или еще что покруче.   Стоп! А виконтесса? А Мюрелл? На нее оказывается воздействие?   'Ну, здесь все намного хуже. Воздействие очень длительное и никак не отслеживаемое. Понимаешь, милый....'.   Можно покороче, дорогая?! Я же их всех, если девочку хоть чуть-чуть обидели.... Они же у меня всем завидовать будут - и живым и мёртвым и не родившемся!   Я мысленно зарычал, чувствуя, как внутри мутной волной поднимается что-то неимоверно темное, алчущее крови, боли и страха.   'Успокойся, дорогой! Никакого воздействия на твою Мюрелл никто не оказывал! Она просто с рождения такая, гм, дурочка'.   С... Стерва ты, солнце! Высокопробная!   Мой рык оглушающе прокатился по залу, пригибая людей в зале и заставляя тревожно дрогнуть язычки пламени светильников:   -Хозяин! Вина мне в номер. Лучшего что у тебя есть и горячего! Быстро!   Да пошли вы все! Патриоты за жалованье, глупые рыцари и идущие по трупам! И ты, дорогая! Нашла с чем шутить!         -Госпожа графиня, позвольте вам засвидетельствовать....   -Эльер Амир! Будьте любезны оставить ваши этикетные экзерциции! Дядюшка послал вас с вашими коллегами из Службы срочной доставки следить за мной или вот за этим? Не знаю, как и назвать этого будто бы высокого льера и человека!   -Вначале за Вами, графиня. Но в свете открывшихся обстоятельств и сложившейся ситуации....   -Послушайте, Амир! Когда вы резали уши этим утонченным ваха`ссам в восточных лесах, вы так же мямлили и бубнили или вели себя как подобает вести старшему таможеннику отдела экзотических товаров эльеру Варот Амиру, по прозвищу Убийца Леса?   -Разумеется, нет графиня! Никак нет!   -Вот и превосходно! Садитесь за стол и пригласите к нам, наконец, эльера Гус Паакея, а то он так вытягивает шею, что я начинаю беспокоиться за его здоровье. Уверена, у нас есть объединяющая тема для очень серьезного разговора. Та, что только что удалилась к себе в номер в сопровождении эльнура. Великие боги! Дитя Леса, высокорожденный эльнур зовет человека господином! Что же здесь случилось, в этом городке, пока я путешествовала?!   -Ну, здесь много что произошло, графиня, что вас удивит.   -Амир, хватит! Зовите меня, как и зовете за моей спиной - Агнессой! Графиня Орданская свое отжила.   -А Малышку Агнессу заставит задуматься.   -Вы в этом уверенны, эльер Паакей?   -Абсолютно, уважаемая Агнесса.         Закурить бы да водки хлопнуть, целый стакан, для храбрости. Заднею мне не включить, тут, как говорит моя сеточка, откат изменений не будет возможен. Черную жемчужину ведь проглатывают люди пусть и не совсем обычные, предрасположенные, но все же люди, а я?   А я система на полимеризованном костном шасси с комплексной защитой сохранения целостности личности, памяти, сознания и свободой воли с возможностью накопления и оперирования М-энергией, номер первый. Не человек. Не дошло? А так? Я НЕ ЧЕЛОВЕК! И что произойдет, когда я проглочу эту штуку, мне ни хрена неведомо. А прогноз невозможен, из-за отсутствия прецедентов. Я верно повторил твои слова, солнце? Понимаю, тебе тоже страшно, но мы не можем наплевать на расширение - как там? - потенциалов системы для оперирования магической энергией.   Тогда и тянуть нечего! Я проглотил черный шарик и запил его раствором катализаторов. Замер. Замер. Замер. Отмер. И.... И что?   'Да ничего. Голову бы тебе, 'маска', оторвать вместе с 'костюмом'! На микросекунду одного оставить не возможно! Как малый ребенок всякую гадость в рот тянешь!'.   Какой, мать его, знакомый голос.... И знакомое ощущение присутствия. Знакомиться будем или опять всех перепугаешь и скроешься в неведомом?   'Будем. Уже ничего не поправить. Это не сможет исправить даже Старший. Кстати, он скоро объявиться - готовься умереть. Но может быть и нет'.   Даже так?   'Тень Аватары Того Кто Будет не умеет шутить и не прощает нарушение своих планов. Но есть слабый шанс избежать растворения в Общем Целом - эти наниты мне неизвестны. Неизвестен их метод изготовления и сам изготовитель. Это может заинтересовать Старшего. Это возможно'.   А Общее Целое это что или кто?   'Узнаешь, если выживешь. Если мы выживем'.   Мы?!   'Мы, мы... Кто же такую мерзость-то сотворил? Представляешь, 'маска', она нас связала на уровне.... А, ты таких слов и не знаешь! Меня, Тень Тени связали с тобой, киборгом недоделанным! Короче, экспериментатор юный, начинай молиться. Ну и я вместе с тобой, попробую, а вдруг поможет?'.   Больше я ничего у него спросить не успел - к нам Старший пришел.         -Ремонт коридора этажа, то есть замена пола, да настила украшенного из восьми квадратов плах полированных от мастера Гофы, тридцать золотых. Балки каркасные, стеновые и потолочные, из мореного дуба, да лаги, это двадцать пять золотых эргов. Рамы из дерева тарронского, привозного. Каждая по полторы золотого да с работой все два эрга с серебрецом..... Господин ваша милость, высокий льер! Ваша милость еще слушает меня?   -Моя милость.... Высокий... Хр-р-мм... тебя очень внимательно слушает.   Эх, хорошо все-таки жить! А жить в горячей, почти кипятке, воде да напившись самым крепким и самым вкусным вином еще лучше! А когда тебе массируют ступни нежными пальчиками, то это просто праздник.... Ладно, ладно! Не буду шаблонами пошлыми ваш слух терзать! Ну, хорошо мне просто, замечательно с изумительно.   Выжили мы с Младшим после показательной-демонстративной экзекуции. Если коротко, медалей и орденов нам не дали, но выполнение задания для Младшего не отменили и его не разжаловали и не растворили как пилюлю в Общем Целом. Не было уже в этом смысла. Прием всего одной Черной жемчужины всего одним смертным, вызвал панику на бир....   Тьфу, вызвал панику в пантеоне местных божков, так как она послужила проявителем для Тени Тени Аватары, то есть Младшего. И он в своей славе и силе предстал в этом мире. Взошла новая звезда на местном небосклоне, хорошо хоть не Полынь по названию. И конец бы этому миру и местным богам - разной полярности тут универсум, не софазный родному для Младшего, но эта маленькая черная штуковина связала нас с ним на, ну пусть будет, мезонном уровне. И все выровнялось и сгладилось, чем я очень горжусь и мысленно, в темноте под одеялом, иногда примеряю венец спасителя мира. Самолюбие свое тешу.   Немного землетрясений в далекой дали, несколько мелких катаклизмов, извержения пары вулканов и буйство тайфунов с проливными дождями не в счет. Планета устояла, вздохнула недовольно и продолжила покорно нести на своей спине беспокойную помесь ядовитых ос с муравьями.   Старший получил 'добро' от Самого Главного на раскрытие его интереса к этому универсуму и здешний мир нас принял. Принял как еще одних высших сущностей. Точнее Младшего как полубога, а меня как его аватара. Даже не с большой буквы. Не дорос я еще вместе с сонмом небожителей на облаках толкаться и арфой по головам, напившись амброзии, недругов по нимбам бить.   Сеточка мне что-то восторженно щебетала об анизотропных макропереходах разных темных веществ и громком звучании сияющих сфер, все объяснить пыталась, что же с нами произошло, но я своей властью будущего громовержца и молниякидальца это прекратил. Придет время - пойму.   А пока я патетично и сугубо кулуарно отмечаю свое уже третье рождение. И мне завтра в путь. В Западный замок, к доброму магистру Огранне. Вот только еще немного понежусь в лохани, еще выпью вина и после того как кое с кем кончу плотно общаться, хм, рассчитаюсь с долгами и отбуду. В сопровождении графини, она же Агнесса с компанией, господ из Служб и боевой звезды эльнуров.   Они все, поочередно, даже льер капитан местной стражи в связке с невероятно худым мэром Смоллвиля и неким пышно-золотым, бриллиантами шитым представителем местного короля, посетили меня в моем новом номере одни за другими. Господа из Гнезда меня своим вниманием не удостоили и этого я им не забуду. Будучи проездом, навещу и поругаю сильно. Матом. И Умника в наказание с собой заберу и Гнездо разорю, по ветру развею. Так сказать, свободу попугаям и роботам! То есть искинам.   Толпились они на узкой черной лестнице - все левое крыло и центральную лестницу гостиницы пришлось закрыть на капитальный ремонт после посещения нас Старшим - и неимоверно спешили донести до меня свои категоричные предложения, от которых я - о, наивные! - не смогу отказаться. Словесные ультиматумы предоставили, жутко пугали всей королевской ратью и конницей, обещали, намекали и грозили чем-то мне неведомым, но по их искреннему убеждению, неимоверно страшным. Разноцветным конклавом магов и Церковью Всеблагого пугали, забавные существа! Угу, аватару полубога на испуг брали!   Высокорожденные Дети Леса в этом безумном балагане участия не принимали, вели себя корректно, спокойно и вдумчиво готовились к дороге. Младший куда-то отлучился, так что смеялись мы над забавными требователями неведомого вдвоем с сеточкой. Разумеется, про себя. И все предложения нами были приняты. Приняты безоговорочно, ибо миссию мою необходимо завершить. Узел там очень интересный для Младшего, в Западном замке, которого быть не должно, линии разные там сходятся и переплетаются.   Бесстрашные люди! Я бы после сияющей багровым мраком сферы в десять метров диаметром и светопреставления на небе и земле ко мне бы и близко не подошел, а эти пришагали, да еще и с условиями. Безумству храбрых оркестр играет реквием.   Так что мы сейчас в пути и неспешно сокращаем расстояние до Западного замка. Осталось совсем немного - пройти вдоль гор троллей, пересечь узкий перешеек Мертвой пустыни и обогнуть Великий Лес.   Всего ничего, чуть более трех сотен километров с небольшим хвостиком. Быстро доберемся, не пройдет и двух недель с отдыхом в попутных городках и пикниками на лоне природы. Хотя при такой погоде, пикники у нас будут краткими и недолгими. Внутренняя метеостанция подсказывает, что через пару дней на промороженную землю белой кисеей ляжет первый снег. Сам я с эльнурами мог бы добраться до замка раза в два быстрее. А возле Великого Леса, если попросить, нас бы ждали подменные лошади и, наша скорость передвижения, возросла бы еще более многократно. Я один, на своих двоих, без алых и сопровождения, добрался бы до своей цели за четыре с половиной дня, но сапоги пришлось бы менять каждые полста километров. Не рассчитаны кожаные подметки сапог на передвижение их владельца со скоростью семьдесят километров в час. Это для меня не предел, так, легкая разминка, но оптимально - законы физики никто не отменял, и входить в повороты без антикрыла я не жажду.   Не устойчива система на двух точках опоры, а скачущий на четырех конечностях аки резвый конь аватар полубога привлечет ненужное и нездоровое внимание. Вот и не спешу я никуда. С новобретенными возможностями своими разбираюсь понемногу. Сразу скажу - творить не могу, только разрушать. Грубо, неизящно и не точечно. Бью с размаху по площадям как планетарный разрушитель Звездной Империи с пьяным до изумления экипажем. Пара десятков километров случайно задетой поверхности влево или вправо - для меня нормальная норма. Так что 'дружеский огонь' от меня вам будет обязательно и не стоит обижаться, я предупреждал. Чем хотите бью - могу лавой, огнем, водой, могу гравитационным прессом. Могу заморозить не хуже жидкого азота. Для любителей погорячее легко создам локализованный вакуумный пузырь и заполню его кислотой, но это уже из области недопустимых извращений - калечить биосферу планеты не дозволят божественные собратья из высших сфер. Так что сил у меня немерено, а достойно реализовать не получается. Все, как и раньше до изменения статуса - острые клинки, руки, ноги, пистолеты. Головой не буду пользоваться, она дорога мне как память. И бархатный берет с пышными перьями на ней носить удобно. Обладая колоссальными, почти божественными возможностями, я не могу зажечь свечу и охладить себе чай в кружке. Все жгу и замораживаю в радиусе метров семи, и это притом, что использую я лишь тысячную часть свих возможностей. Так что желаемую Силу я обрел, но часто задумываюсь - а на хрена она мне сдалась, такая сила? Отражать вторжение Вселенского зла и бесчисленных орд злобных и кровожадных демонов, пока вроде бы не надо. М-да, если я, жалкая аватара, так мучаюсь, что иногда даже пукнуть боюсь, что бы полгорода не разрушить то, как Младший с этим справляется? Трудна и неказиста аватарная жизнь Тени Теней Того Кто Будет.         А горы у границ Тролльего царства неимоверно красивы. Хребты суровы, скалы и неимоверно высокие пики горды. Свет на каменных вершинах искриться россыпью миллиардов драгоценных камней. Насыщенные до фиолетовой черноты тени, и фееричная игра света на склонах скал создают волшебные зрелища и силуэты дивных зверей.   Что, вам отсюда этого не видно? Ах, ну да! Бывает, забываюсь иногда.   А вот это уже не дивные звери, а звери разумные. Сильно подозреваю, что у истории память как у золотой рыбки - она постоянно повторяется и ходит по кругу. Только в этот раз что-то вставших на моем пути неимоверно много - десять 'клиньев' троллей.   Ровно тысяча трехметровых громил в отличных доспехах с секирами и перначами в руках. Заточенное железо размером поболее, чем у недоброй памяти полукровки Рагосса, ну да и родственники этого инока из храма Всех Богов в размерах природой не обиженны. Массивные ноги и тела прикрывают огромные щиты размером с калитку городских ворот. Да, все-таки странный тут мир - звероподобные тролли в доспехах прекрасного качества, в закрытых шлемах и в правильном строю, ладно хоть без конницы и боевых мамонтов. Лучников и арбалетчиков нет, да им ни к чему - за спиной каждого тролля торчат наконечники дротиков. Ну, это для троллей дротиков, а так натуральные, полноразмерные копья. Шаманы.... Шаманы в шкурах и с бусами из оберегов и костей есть. Стандартные шаманы, обыкновенные, даже бубны, колотушки и кривые посохи у них в лапах вижу. И вдалеке, за их спинами, еще кто-то промелькнул, стремительно исчезающий за холмом, какая-то моль человекообразная. Там его ждали, несколько человек на лошадях, в черных сутанах. В сутанах? Я сузил поле зрения, превращая глаза в бинокуляр с цифровой матрицей. Точно, в сутанах.    А что тут надо добрым пастырям из Церкви Всеблагого? Тоже решили поиграть в Игру? И песочницу себе нашли только рядом с троллями? Партнеры по Игре? Впрочем, меня это уже не интересует. У нас тут зачинатель боя образовался - вон, скала на ногах, выдвигается вперед с обманчивой неуклюжестью. Без белого флага в лапах. Значит, ультиматум будет озвучивать.   Ну а этим то, детям скал и природы, что от нас нужно? Медальон ключа недорого приобрести желают или мы таможенный досмотр нагло не прошли? И как я их не заметил и не учуял всеми своими радарами? А, 'Полог Сокрытого'! Редчайший эксклюзив местной магической мысли. Магической и жизненной энергии жрет как не в себя, но достигнутый результат впечатляет - аватар полубога не увидел тысячу троллей с десятком шаманов на расстояние чуть больше полукилометра.   Правда, шаманы троллей после применения этого заклинания сейчас безобидней младенцев. Но все же и на могущественных аватар полубогов есть у местных магов управа. Тревожит этот факт, волнует. Считаю, что после окончания нашей мисси крайне необходимо рассмотреть вопрос об иммиграции отсюда в спокойные края. Желательно теплые. Султанат не предлагать! Там парни в чалмах горячие, имамы неистовые и бескомпромиссные. М-да, как-то неуютно становиться, еще в суп плюнут или сухих крошек в постель сыпанут. Маги и священнослужители, они такие, вредные и жуть какие коварные.   Очень странное творить впереди - вышедший вперед тролль не кричит, не рычит, не угрожает карами разными и не обзывается плохими словами. Молча стоит и смотрит. Внимательно смотрит, не обращая внимания, как наша стальная змея стягивается тугими кольцами, щетинится острыми жалами копий, мечей, наконечников стрел. Как дружинники и люди из Служб торопливо глотают боевые эликсиры и магические декокты. Как эльнуры извлекают из экранирующих чехлов боевые артефакты и неторопливо берут его на прицел зачарованных луков. А он все стоит и смотрит. Смотрит, словно кого-то ищет взглядом среди нас. И вроде бы увидел. Взмахнул лапой, рыкнул громогласно, будто поприветствовал и скрылся за монолитной стеной щитов одного из 'клиньев'.   И что все это значит?   И словно в ответ на мой вопрос посреди нашей колонны вспух невероятно синего, режущего взгляд цвета огромный шар, выбросил в стороны лучи-копья и со звуком разрываемого полотна лопнул, разбрасывая изломанными куклами мертвые тела дружинников барона, слуг графини и людей из Служб. И двух эльнуров - зацепило краем.   Ах, ты ж, сука синяя, еба.... магистр!   Время сжалось пружиной, захрустело перемалываемыми стонущими шестернями в тисках моей Силы. Ударил по земле слева и справа огненными крыльями возникший за моей спиной пылающий жаром Лебедь. Упал широким, безжалостным обелиском гравитационный пресс посередине. Брызнуло алым, багровым, горячим, мгновенно испарившись в невероятных по накалу температуры полотнах пламени по бокам.   Но этого я уже не видел, да и не было желания смотреть - оставшихся недобитыми троллей зачистят выжившие эльнуры. Задел я все-таки своих алых, тех подарочных, до смерти задел и еще кого-то из условно своих. Но все потом, потом! Мне же надо сюда, в эпицентр применённого заклинания, в точку предательства.   Обломки телег, возов и оружия, части тел людей и разорванные, изуродованные туши лошадей взмывали в бездушную хмарь неба, что бы осыпаться невесомым прахом на уже не мерзлую, а пышущую жаром землю.   В небе сверкнуло, с краев горизонта потянуло хмарым, тусклым, серым. Вымороженная синева над головой налилась недоброй темнотой. Но и это все не важно, все это потом.   Где?! Где она?!   'Милый, она не могла выжить. Это невозможно! Успокойся! Местные боги встревожены!'.   Плевать на богов! Плевать на всех и все! Где она!?   Что-то дикое, всесокрушающее, слепое в своей мощи бурной волной плеснуло от меня, разметывая хмарую серость и тьму. Над моей головой закрутился слепящий лезвиями граней невероятно белый вихрь, с каждой секундой набирающий обороты и скрепы мира дрогнули, застонали, пытаясь противостоять тому, что сейчас изливалось, истекало из меня. Тому, во что я вкладывал всего себя, свою ненависть, свою боль и горечь.   Это гибель мира и моя? Так да будет гибель! Нельзя так жить и жить так нельзя!   Последний вам шанс! Где она?!   'Успокойся, самый младший. Она впереди тебя, в шести метрах. Но она мертва и этого не изменить. Прекрати, иначе ты уничтожишь этот мир, уничтожишь нас, уничтожишь себя. Остановись!'.   Но вихрь уже исчез, и Младший заканчивал свою фразу в кристально звенящей тишине.   Мертва? Какая ерунда!   -Тоогллс`сс`гут! Ты, божественный падальщик, ты слышишь меня?! Хочешь заключить со мной сделку?   -Сделку с аватарой Тени Тени Того Кто Будет? Да, я согласен на сделку с тобой!   Ну вот, а вы говорите мертва! Этому не бывать!         И снова та же самая дорога к замку. Только нас на дороге теперь меньше, намного меньше. Я, мой алый, Первый лист Амис'снисс и виконтесса льера Мюрелл. Местный бог смерти выполнил свою часть сделки, вернул душу Мюрелл из-за Грани, но оживить не смог. Ничего, я с этим разберусь. Когда-нибудь разберусь и с моим долгом Тоогллс`сс`гуту. И с синим цветом кожи моей Мюрелл тоже. Кто сказал с синюшным?! В зубы слова поганые вобью! Тварь! Трижды проклятый Синий Ваарт! Ну, су....   Спасибо, солнце. Все, все, я уже спокоен.   А пока мы скромный по числу эскорт Синей королевы. Есть в этом мире и такая жуткая, рассказываемая дрожащим голосом и с оглядкой, древняя легенда. Местные, поголовно все - люди и нелюди, искренне верят в нее и поэтому к нам никто не приближается. Никто не хочет потерять свою душу и бесконечно скитаться по ледяным равнинам Мира Неживых в свите мертвой Синей Королевы. Дикие, необразованные люди, они верят в то, что произойти с ними не может никогда. Вот кому нужны их убогие души? Эй, коллеги по божественному! Кому недорого, совсем бесплатно, нужен в свите свинопас или торговец сукном? Ау, небесный народ! Что, никому мясник свежеумерший не нужен или мучительно сдохший под крепостной стеной вонючий наемник из Вольных отрядов? Совсем свежий! Кровь еще не запеклась! Ни кому не надо? Ну, так я и думал. Смирять надо свою гордыню, каждый час и каждую минуту, жалкие смертные.   Но вернемся к моим соратникам. У Первого Листа и моего алого тоже несколько изменился внешний вид. Чуть-чуть, совсем немного. Правда, не совсем в лучшую сторону. Но внутри они прежние! Только вот снаружи.... А, да кого я обманываю! Монстры и чудовища едут рядом со мной!   Не знаю, что послужило этому причиной...   'Хватит лгать самому себе, дорогой! Будь мужчиной и признай свою вину, скотина! Так поступить с преданными тебе людьми! То есть не с людьми.... А с нелюдем и бывшим людем... То есть миникластером..... Милый, я запуталась....'.   Я так и понял, солнце, ты только так сильно не волнуйся.   Да, в том, что с ними произошло, во всех их метаморфозах, только моя вина. Под воздействием моей проклятой силы, алый превратился в обвитого гипертрофированными мышцами монстра. Вырос до размеров матерого тролля, руки превратились в потолочные балки, ноги в колонны храма. Голова вот только немного подкачала, чуть отстала в размерах от тела. Кожа моего телохранителя приобрела насыщенный багрово-алый цвет с черными узорами вен. И волосы у него выпали. Совсем. А еще уши немного заострились. Весьма это странно, я ведь потом радиационный фон ради интереса замерил - ноль целых и десятых рентген. Или это именно из-за этого? Но он на меня не в обиде, только легконого скакуна сменил на мохнатого тяжеловоза, а так все, как и прежде - он мой верный алый.   А вот с Первым Листом Ветви ручья эльнуром Амис'сниссом все гораздо хуже. Принятые им эликсиры и вмятое моей силой обратно в него заклинание 'Древесной плети' дали пугающие мутации - он стал покрываться древесной корой. Корой цвета бронзы. Пока только понемногу, но процесс изменений необратим, мы с сеточкой и Младшим так и не смогли этот процесс остановить, даже замедлить не смогли. Но Амис'снисс так же не унывает и зла на меня не держит. Утверждает, что он в такой трансформе даже лучше стал себя чувствовать - в еде не нуждается, в отдыхе тоже, а владение магией природы приближается, по его словам, к уровню архимагистра и это совсем не предел. Как бы немного успокаивает.   А магистра Синего Ваарта я нашел. Выжил, тварь, смог защититься от своего заклинания.   Спросил его, точнее уже не его, а еще пока дышащий кусок мяса:   -Зачем?   -Хотел увидеть.... Познать твою мощь.... Тролли.... С ними и Церковью.... У меня договор.... Медальон должен был стать моим..... Или уничтожен во Имя Всеблагого! Предупреждать не стал... и отменять. Я должен был увидеть твою истинную Силу! Я был должен!   Ну не клинический ли идиот? Попросил бы меня, я бы и показал ему свою Силу. Жалко мне, что ли? Так нет же, никого и себя, ради ненужного знания не пожалел. Вот зачем знания трупу? Говорил я уже, маги, а особенно религиозные маги, они вредные. Всех под корень вместе с пастырями Всеблагого. А все трактаты магические и церковные писания в костер! Пусть в невежестве и темноте пребывают, и сияющую истину не ищут твари любопытные!   В прах его развеивать не стал, отдал Тоогллс`сс`гуту. Бог смерти, без добавочных условий, обещал позаниматься им пару столетий. Разнообразно и вдумчиво. Я поверил, мужчина, то есть сущность, серьезная и ответственная, слово свое сдержит. Младший что-то мне изрекал о переполненной Чаше и Весах, Равновесии и неотвратимости кары Сущего, но я пропустил все его речи мимо ушей. Сказал только, что если надо, то я отвечу. По всей строгости и в полной мере, а пока не пошел бы он к себе, в макрокосмос. А Старший только взглянул на меня и резко одернул вспылившего Младшего. Они о чем-то пошептались, и Младший потом задумчиво и с какой-то настороженной опаской долго меня разглядывал. Так и хотелось ему сказать, что на мне узоров нет, и цветы не растут. Спасибо сеточке, заткнула меня вовремя, а то бы договорился. Меру, во всем надо знать меру, а я ее, похоже, несколько перебрал.      Вот так мы и ехали неторопливо. Нигде не останавливались. Ни в городках, ни разных убогих селениях, где были лишь покосившийся наполовину развалившийся частокол и десяток скособоченных лачуг. Я в отдыхе и пище не нуждался, Амис'снисс тоже, алый ловил по округе зверей и ел их сырыми. Сеточка что-то пыталась перенастроить в нем, но вскоре сдалась и заявила, что так даже лучше для функционирования миникластера. Микроэлементы, отсутствие воздействия на белок высоких температур и прочая чушь из раздела диетологии.   Моя Мюрелл тоже в отдыхе и еде не нуждалась. Мы часто подолгу сидели вместе на снегу, и молчали, крепко держась за руки. Молчали и неотрывно смотрели друг на друга. Ранее я что-то моей девочке говорил, что-то рассказывал, что-то обещал, пытался ее рассмешить, но потом перестал. Ни к чему. Да и не очень хорошо чувствуешь себя, когда твои слова бессильно осыпаются холодными колкими льдинками. Младший не забыл упомянуть, что это тоже одно из наших достоинств и проклятий - аватары однолюбы, гарем им противопоказан Общим Сущим. И они, то есть я, бесплодны. Ну, это и правильно, а то носились бы по мирам не убиваемые потомки высших сущностей, а их папашы и мамашы, время от времени устраивали бы локальные армагедонны в защиту своих неразумных отпрысков. Равновесие надо блюсти! И не заниматься улучшением местного генофонда по своему скудоумию, ибо созданы разумные по чьему образу и подобию? Ответ не нужен, вы это знаете. И нечего тут вмешиваться в Его Замыслы своим беспокойным аватарским органом. Пусть он у вас и божественных размеров.   А фуражом для наших скакунов занимался Амис'снисс. Он брал наломанные ветви деревьев, пучки заиндевелой травы, а иногда и просто землю, и превращал все это в мох изумрудного цвета, который лошади поедали с огромным удовольствием и громким ржанием просили добавки. В общем, все у нас хорошо и жалеть нас не надо. Что, я это вслух произнес? Ну и ладно.         Западный замок ордена Лебедя мы увидели издалека. Трудно было его не увидеть. Массивные стены высотой в сорок метров, через каждые полсотни шагов грозные башни, нависающие над головой, сурово и хмуро взирающие узкими темными бойницами на мурашей у их подножий. Периметр стен плавным полукругом исчезал за линией горизонта, теряясь в бесконечности. Я знал о его гигантских размерах, об его двухсотлетней истории возведения на фундаменте развалин неких Ушедших, но когда смотришь вот так, вблизи, то понимаешь - лучше все таки один раз увидеть. Слова.... Любые слова его невероятные размеры передать не смогут. Нет таких слов, еще не придумали.   Посмотрел я на своих спутников и понял, что лучше к воротам замка мне приблизиться одному. Магистр Огранна может человек широких и не зашоренных взглядов и воззрений, но вот стража на стенах....   -Подождите меня здесь, друзья. Я только отдам эту хреновину магистру и сразу обратно. Хорошо? Ты не ведь против подождать меня тут, моя девочка?   Моя Мюрелл, алый и сеточка промолчали, Амис'снисс просто наклонил свой корпус. Последнее время он не может кивать головой.   Но с места сдвинуться я не успел. Сияющий и пылающий белым цветом столп огня возник прямо перед нами и из него шагнул.... Человек?   Незамедлительно возникший Младший попробовал вытеснить меня, я не уступил, через некоторое время он смирился, и мы стали разглядывать явившегося к нам совместно. Я левым глазом, он правым. Или наоборот.   Этот же, вышедший из огненного столпа не двигался, улыбался и молча смотрел на нас. Мудро, понимающе, заглядывая на самое донышко души.   Младший почему-то молчал, и прервал затянувшуюся паузу я:   -Магистр Огранна?   -Нет. Но я за него.   -Тогда Ключ, то есть Медальон Ключа вам отдать?   -Нет. Он мне не нужен. Оставь его себе, дитя. Оставь на память.   -На память? Вы, уважаемый....   -Помолчи немного, дитя. Я хочу поговорить с тем, кто с тобой рядом.   И мне словно мешок на голову набросили, а рот смолой залили. Вот как же неимоверно бесят меня все эти высшие сущности!   И тут же я прозрел и разнемел, что ли?   Вышедший из пламени все так же стоял на том же самом месте, даже позу не изменил, а вот Младший исчез. Совсем. Окончательно и бесповоротно ушел. Растворился в Целом Сущем. Умер. Для меня, для нас с сеточкой умер. Понял я это с такой четкостью и ясностью, что словно мне в мозг раскаленный штырь с сообщением о смерти Младшего со всего маху вбили. Я даже зубами заскрипел в гневном бессилии. И такая злоба меня взяла, что перекинул я ногу через седло, спрыгнул медленно на землю, шагнул к этому, из пламени, вытянул руки, что бы ухватить его за шею, сжать до хруста позвонков....   Не смог. Пальцы бессильно скользнули почему-то невидимому мне, непробиваемому мной. Раз, другой, третий..... Пламя! Гравитационный пресс! Ах, ты ж... На вакуум! И кислота! Сдохни, сука, растворись!   -Наигрался, малыш? Готов разговаривать?   -Готов. О чем вы говорили с Младшим?   -Тебе это сейчас знать не нужно. Ты пока еще не вырос. Но ты узнаешь. Твое время придет.   -Хорошо, я подожду, когда вырасту, но потом еще раз спрошу. Не сомневайтесь.   -Я в этом не сомневаюсь и очень надеюсь, что ты придешь спрашивать. У тебя будет ко мне много вопросов.   -Тогда я пока другое спрошу - долбанный Узел, перепутанные проклятые линии, этот драный Медальон Ключа, инициация и прочее? Для чего, для чего все это?! Для чего потери, смерть, утраты? И почему именно с нами это? Для чего это нам?! Зачем это нам!? Им!   Я оглянулся, резко обвел рукой своих братьев, свою любимую. Да, своих Братьев и свою Любимую.   -Это все приманка, малыш, крючок для Избранных. Вы достойны и, следовательно, избраны. А остальное было необходимо. Это отсев негодных, понимаешь меня, малыш? Селекция. Согласен, жестокая, но не обходимая. Извинений не будет.   -Отсутствие извинений я понимаю. Ну, перед кем вам извиняться? Извиниться Вам! Извиниться перед мышками лабораторными и глупым малышом? Не смешно. Но для чего вы нас избрали? И в кого?   Он молчал, а я вдруг почувствовал как сияние, исходящее от него обволакивает меня, проникает в каждую клеточку, в каждый мой нейрон, медленно захватывая нас всех. Поглощая, полностью, без остатка. Чувствовал и слышал его голос, ставший уже не голосом, а дыханием этого мира.   -Избирал не я. Я лишь исполняю Его волю. Тебе ведь это знакомо, аватар? Вас избрал универсум. Местное Сущее. А вот в кого...   Сияющий светом вновь подарил нам свою все понимающую и немного грустную улыбку.   -Сущее избрало вас Хранителями этого мира. Хранителями этой Вселенной.   -Хранителями Галактики?   -Ты можешь сказать и так, дитя.   Я оглянулся на своих спутников - моя Синяя Королева, мой неимоверно мускулистый алый, так и не выпускающий из рук парные клинки, мой названный брат, постепенно превращающийся в дерево эльнур. Что-то мне это напоминает и кассетного плеера чертовски не хватает.   -А енот где?   -Прости, малыш, какой енот?   -Ну, тот, которого зовут Ракета!   И я захлебнулся громким истеричным смехом. Забылся им, спрятался в нем. Твою мать, мы Хранители Галактики! Ржу ни магу!                                                                                                                                                                                                                                 

Связаться с программистом сайта.

Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"


Источник: http://samlib.ru/d/dmitrij_jasnyj/koktejlx7.shtml


Костюм джека-воробья своими руками

Костюм джека-воробья своими руками

Костюм джека-воробья своими руками

Костюм джека-воробья своими руками

Костюм джека-воробья своими руками

Костюм джека-воробья своими руками